En directo desde la ISS

Ultimas imágenes de Curiosity

Cruzando campos de pequeñas dunas. Sol 683
El "Valle escondido". Sol 696
Un gran metorito de Hierro encontrado en Sol 640.

domingo, julio 27, 2014

Post Vintage (104): La sonda fantasma

La pequeña historia de la Pioneer que nunca despegó.

En el Smithsonian National Air and Space Museum, un paraiso para todos aquellos aficionados a la carrera espacial, uno puede encontrar auténticas reliquias, desde el módulo de mando del Apollo 11 hasta el SpaceShipOne, del Mercury Friendship 7 con el cual los EEUU enviaron a su primer astronauta a la órbita terrestre hasta la maqueta original del Enterprise que se usó en la serie Star Trek...y, quizás algo oculta entre tanto coloso mediático, lo que parece una réplica de las Pioneer, las dos primeras sondas que entraron en el Sistema Solar exterior y visitaron Júpiter y Saturno.

Y de hecho así se presenta en los papeles oficiales, una réplica, más exactamente de la Pioneer 10, la primera en cruzar el cinturón de asteroides, marcando un hito en la historia y demostrando que era posible, acabando con el temor que este último fuera una barrera insuperable para la exploración espacial. Sin embargo lo que ahora se expone colgada en el Smithsonian no es una réplica, sino una sonda real, construida con la intención de que siguiera los pasos de sus dos hermanas pero que finalmente nunca se llegó a lanzar. Su nombre, Pioneer H, que se habría pasado a llamar Pioneer 12 en caso de haber depegado hacia las estrellas.

La Pioneer H era una apuesta personal del equipo científico de las Pioneer 11 y 12, que durante el diseño y construcción de ambas sondas empezaron a considerar la idea de una tercera, y que sería propuesta de forma oficial en 1971. La idea era lanzarla en 1974 (sus dos hermanas lo harían en 1972 y 1973) en dirección hacia Júpiter, y que aprovechando la fuerza gravitatoria del planeta, se viera proyectada hacia una órbita fuera del plano de la elípitica, permitiendo observar tanto al gigante gaseoso como al Sol desde una prespectiva polar. Es lo que se conoce como una misión OOE (Out-Of-The-Ecliptic mission).

La sonda tomó forma a partir de elementos de repuesto de las Pioneer F y G (que una vez en vuelo recibieron los nombre oficiales con los que pasaron a la historia, Pioneer 10 y 11), pero finalmente la NASA descartó el proyecto trás el exitoso despegue de las dos primeras, considerándola como una sonda "de repuesto" que ya no era necesario lanzar, para decepción de todos los implicados, como explicó el ya desaparecido James Van Allen: "Hicimos una intensa campaña para poder lanzar esta digna y operativa nave de repuesto  y su complemento de instrumentos en una misión de bajo costo, fuera de la eclíptica a través de un sobrevuelo de alta inclinación con Júpiter. Sin embargo, nuestro caso cayó en oídos sordos en la sede de la NASA, y ahora cuelga en la galería principal del National Air and Space Museum, a 1 UA del Sol y 0 grados de latitud en el plano de la eclíptica".

Finalmente sería transferida al Smithsonian en 1976, una sonda completa y de la que solo faltaba (lógicamente) sus generadores nucleares (RTG), y donde sigue expuesta en la actualidad, presentada como la réplica que en realidad nunca fue.

Sin embargo, en ocasiones, la historia termina siendo justa, y el 8 de Febrero de 1992 la sonda Ulysses sobrevolaba Júpiter y utilizaba su campo gravitatorio para proyectarse fuera del plano de la Elíptica, hacia una órbita que le permitiera estudiar el Sol desde una perspectiva polar. Precisamente lo que la Pioneer H habría podido hacer en 1974 de haber sido lanzada. Aunque fuera con 20 años de retraso el viaje se había hecho realidad y la historia de la sonda que nunca voló llegó, simbólicamente, a su final.


La Pioneer H, actualmente expuesta en el Smithsonian National Air and Space Museum.

La sonda Ulysses afrontó una extraodinaria misión fuera del plano de la elíptica tras sobrevolar Júpiter, entrando en una órbita que le permitió observar el Sol desde una prespectiva hasta ese momento única. 

Pioneer H, Jupiter Swingby Out-of-the-Ecliptic Mission Study

Pioneer H

sábado, julio 26, 2014

Operación refugio marciano

La NASA inicia las maniobras orbitales para proteger a sus sondas de la llegada del cometa Siding Spring.

El 19 de Octubre será un día de alta tensión para los equipos en tierra de cada una de las misiones actualmente en activo en el planeta rojo, especialmente las que se encuentran en órbita. Será el día en que este viajero de las profundidades pasará extremadamente cerca del Marte, apenas 132.000 Kilómetros por encima de la superficie a una velocidad relativa de 56 Kilómetros/Segundo, escondido detrás en una amplia nube de partículas que podría extenderse hasta el propio planeta. A tales velocidades incluso las más pequeñas pueden convertirse en proyectiles mortales, y por ello representan una amenaza, no tanto para Opportunity y Curiosity, protegidos por la tenue pero suficiente atmósfera, como para sus hermanas que se encuentran más allá de este escudo natural.

El período de mayor riesgo para las sondas en órbita comenzará unos 90 minutos después del encuentro propiamente dicho y se extenderá unos 20 minutos, cuando Marte se situará más cerca del centro de la estela de polvo del núcleo. Será el momento crítico, que podría poner punto y final a cualquiera de ellas de estar situada en el lugar equivocado en el momento erroneo. Y para evitar que eso ocurra, y desde hace meses, se están preparando las estrategias a seguir, maniobras que deberán evitar lo más peligroso del encuentro y mantenerlas a salvo durante esa fase. Una operación de protección a distancia que la NASA ya está aplicando.

Así, el pasado 2 de Julio la Mars Reconnaissance Orbiter hizo  una maniobra de ajuste orbital, que se completará con una adicional el próximo 27 de Agosto, y que deberá dejar a esta sonda en una posición segura al mismo tiempo que válida para estudiar el cometa. Mars Odyssey realizará otra parecida el 5 de agosto, para asegurar que ese 19 de Octubre este veterano explorador se encuentre en el lugar correcto en el momento adecuado, mientras que MAVEN, actualmente en camino y que tiene prevista su llegada el 21 de Septiembre, afrontará también su propio ajuste, en este caso el 9 de Octubre, solo 10 días antes del encuentro. El equipo de la europea Mars Express está igualmente preparando su propio plan de actuación, mientras que de la india Mangalyaan no se sabe nada.

No existe una seguridad total sobre como sucederán las acontecimientos, tal como explica Rico Zurek, científico jefe del Programa de Exploración de Marte del JPL:"Tres equipos de expertos han modelado este cometa para la NASA y proporcionando previsiones para su sobrevuelo. El peligro no esta en un impacto del núcleo, sino del rastro de escombros que vienen de él. Utilizando los límites marcados por las observaciones realizadas desde la Tierra, los resultados de los modelos indican que el riesgo no es tan grande como se había previsto. Marte estará a la derecha del borde de la nube de escombros, por lo que podría encontrarse con algunas de las partículas - o tal vez no". Podría ser, por lo tanto, que en realidad no represente una amenaza real, pero las precauciones, como se suele decir, nunca sobran.

Por otro lado la oportunidad de estudiar tanto a este cometa, especialmente tratándose de uno que nunca antes ha entrado en el sistema solar interior, como su efecto (si es que hay alguno) sobre la atmósfera marciana,  desde la órbita y desde la superficie, representa para los astrónomos un auténtico regalo del Cosmos al que están dispuestos a sacar todo el partido posible.

Así MAVEN centrará su atención en los gases que salgan del núcleo del cometa una vez desarrollada su coma, y también buscará los efectos que este encuentro pueda tener  tener en la atmósfera superior del planeta, Mars Odyssey hará lo propio con las propiedades térmicas y espectrales de coma y cola, mientras que la Mars Reconnaissance Orbiter vigilará la atmósfera de Marte para detectar posibles aumentos de la temperatura y la formación de nubes, así como cambios en la densidad de electrones a altas altitudes, además de intentar obtener vistas detalladas del núcleo. Opportunity y Curiosity, por su parte, vigilarán los cielos con sus sistemas ópticos intentando captar una posible lluvia de estrellas, además de al propio cometa.

En menos de 4 meses ambos mundos, el planeta de rojizos colores y un pequeño cuerpo helado llegado de las más frías profundidades del Sistema Solar, casi se tocarán, y allí, en primerísima fila, estarán nuestros enviados, listos para asistir a ese momento único en la historia. Un privilegio maravilloso al mismo tiempo que un riesgo mortal, pero en ocasiones, para ser capaz de tener lo primero hay que estar dispuesto a aceptar lo segundo. Y en la exploración interplanetaria las dos suelen ir de la mano.
 
Opportunity y Curiosity observarán el evento desde su segura posición en la superficie del planeta, y podrían ser testigos de una espectacular lluvia de estrellas.

Siding Spring pasará muy cerca de Marte, tanto que si fuera La Tierra se situaría a solo 1/3 de la distancia que la separa de La Luna. Resulta sencillo imaginar lo que dirían los vendedores de "fines del mundo". 

En el momento adecuado en la posición correcta, tanto para protegerse durante los minutos que dure el momento crítico del encuentro como para realizar ciencia. Ese es el objetivo de estas maniobras de ajuste orbital.

Siding Spring, cuenta atrás para el 19 de Octubre. 

NASA Mars Spacecraft Prepare for Close Comet Flyby

viernes, julio 25, 2014

Perdiendo La Tierra, ganando una sonda

La ISSE-3 afrontará una misión interplanetaria al darse casi por descartada la posibilidad de entrar en órbita terrestre.

Nunca hay que rendirse, y en los días que quedan para ese 10 de Agosto, cuando sobrevolará La Luna a corta distancia, el equipo en tierra seguirá trabajando en todas las estrategias posibles para conseguir revivir el que parece su agonizante sistema de propulsión, del que solo se fue capaz, más allá de una primera ingnición exitosa, sacar una propulsión limitada, demasiado como para alterar la trayectoria lo suficiente como para que la gravedad lunar la enviara hacia el punto L1, desde donde originalmente nos abandonó hace 36 años y al que ahora se quería hacerla regresar. Pero tantos años en el espacio, en ocasiones llegando hasta la órbita de Venus, abandonada a su suerte durante casi 2 décadas y en un estado de hibernación profunda, parece que han pasado factura en este aspecto.

No estamos, ni mucho menos, ante el fracaso del proyecto @ISEE3Reboot, cuyos logros ( reactivar los sistemas de la sonda después de tanto tiempo, recrear el hardware y software necesario para ello, comunicarse con ella, tomar el control y reiniciar la actividad su actividad científica, todo ello financiado de forma privada mediante crowdfunding y dirigido por un equipo de aficionados, aunque con el apoyo de expertos) superan y con mucho este único fracaso, aunque es precisamente el que impedirá que la ISEE-3 regrese definitivamente con nosotros. Y es precisamente por ello que estos han decidido afrontar el que llaman Plan B, o lo que es lo mismo, hacer ciencia allí donde esta sonda vaya.

El objetivo principal ahora mismo es pone en marcha sus instrumentos científicos, reiniciando una tarea abandonada desde hace varias década, lo que de por si es extraodinario. De momento uno de ellos, el Magnetómetro, se encuentra nuevamente en activo, ofreciendo datos sobre su entorno, lo que incluye una variación brusca en el campo magnético interplanetario. Los otros 13 deberían seguirle los próximos días, y después del 10 de Agosto, si finalmente sigue en órbita solar y no terrestre, entraremos en la llamada Interplanetary Citizen Science Mission (Misión Interplanetaria de Ciencia Ciudadana), básicamente hacer trabajar y compartir los datos que estos vayan enviando, lo que no dejaba de ser el objetivo original. Nada mal para un objeto abandonado a su suerte por tanto tiempo. Clasificar de fracaso el proyecto, como algunos medios han apuntado, es sin duda un error de consideración.

A la espera de una recuperación inesperada, cosa poco probable aunque se seguirá intentanto hasta el final, el equipo de tierra está ya centrado en esta nuevo escenario, en que sobrevolará La Luna y reanudará su órbita alrededor del Sol, en una órbita casi idéntica a la de La Tierra, para lo cual ya se están cerrando los sistemas que ya no son necesarios y reconfigurándola para maximizar las operaciones científicas, mientras se están desarrollando planes para poder seguir en comunicación con ella cuando se aleje de nuevo. Y es que la ISEE-3 se alejará de nosotros no como el objeto inerte que era antes de este encuentro. En su lugar una nueva sonda se habrá unido a nuestra amplia familia de exploradores interplanetarios.

La ISSE-3 antes de su lanzamiento, en 1978. Los pequeños impulsores situados alrededor de la nave deberían haber permitido hacer regresar a la sonda a la órbita terrestre, pero al no funcionar correctamente (existen diversas ideas, pero la que parece más probable según el equipo de tierra es que no queda Nitrógeno para la presurización del combustible) hace que posiblemebnte la veamos pasar de largo, aunque ahora ya de nuevo en contacto y con ganas de reanudar su tarea científica.

Lo viejo y lo nuevo. Para despertar y hablar con un ingenio de 4 décadas de antiguedad y una configuración propia y ya desfasada, fué necesario recrear el hardware y software de la época.

La posición el 24 de Julio de 2014, a menos ya de 3 millones de Kilómetros de La Tierra.

La señal de la ISEE-3 es clara y audible para equipos de radioaficionados como el @uhf_satcom. La voz de un objeto hasta hace no tanto sumido en el silencio.

Announcing the ISEE-3 Interplanetary Citizen Science Mission

jueves, julio 24, 2014

La llamada de Plutón

New Horizons toma la primera imágen de este mundo y su mayor luna, Caronte.

Y comienza nuestra exploración de un nuevo mundo. Aún quedan más de 400 Millones de Kilómetros y algo menos de 1 año terrestre para alcanzarlo, pero allí, brillando tenuemente en la oscuridad, el que un día fue considerado el planeta más lejano del Sistema Solar ya nos espera, generando la misma espectación e interés que desde el día que se descubrió, demostrando así que no importa la clasificación que reciba, ya que el misterio y la emoción del descubrimiento está más allá de todo eso.

La imágen, tomada por la cámara LORRI, que en su momento nos deberá mostrar a Plutón y sus lunas en alta definición, muestra poco más que 2 puntos de luz, correspondientes a este primero y Caronte, la mayor de todas ellas, ya que forman parte no de su exploración científica, que empezará a principios de 2015 (y que en Marzo superará ya todo lo ofrecido por el Hubble) sinó como parte de los esfuerzos para ajustar la trayectoria que seguirá la New Horizons cuando llegue hasta el, cruzando rápidamente su plano ecuatorial y el de su ahora conocida amplia familia de satélites, aún sometido a un cierto grado de incertidumbre al no saber exactamente que nos encontraremos. Pero el simple hecho de que por primera vez la sonda haya fotografiado ambos mundos muestra hasta que punto estamos ya cerca del gran objetivo.

La cuenta atrás sigue adelante. Plutón, ahora más que nunca, nos llama para que vayamos a su encuentro. ¿Será un lugar parecido a Tritón, la mayor luna de Neptuno, como piensan muchos astrónomos? O por el contrario veremos algo totalmente inesperado? Podría disponer de criovolcanes, mostrar señales de océanos subterraneos, de signos de actividad geológica? Existe algún tipo de anillo a su alrededor, incluso más pequeñas lunas aún por descubrir? En apenas 11 meses ese pequeño punto de luz se convertirá en algo muy diferente, un lugar propiamente dicho. Será el momento en que podemos responder a todas esas preguntas y ver el rostro de un mundo que en su momento nos fascinaba por su lejanía, y que ahora lo sigue haciendo por otras muchas cosas, y cada vez con mayor intensidad.

El próximo 25 de Agosto la New Horizons superará la órbita de Neptuno, a menos de 11 meses ya del encuentro con Plutón.

Aunque es posible que sea algo como Tritón, que ya de por sí es un mundo extraodinario, con notable actividad geológica, quizás nos encontremos con sorpresas. En todo caso, como se suele decir, mejor no exagerar las espectativas.

Tritón, con señales de volcanes activos (las diversas plumas oscuras que se ven en la superficie) fotografiado por la Voyager 2 en 1989.

miércoles, julio 23, 2014

Sobre una blanca desolación

Mars Reconnaissance Orbiter nos ofrece una maravillosa visión de los campos de hielo del Polo Norte.

En su momento, visto como una tenue mancha blanca por los primeros telescopios terrestres, su evidente parecido con lo que existía en La Tierra impulsó la idea de un Marte "terrestre", habitable, y quizás hasta poblado por civilizaciones avanzadas. No eran extrañas tales ideas, dado que era, con diferencia, el planeta conocido más parecido al nuestro, más aún cuando la imaginación, apoyada por los pocos elementos visibles disponibles para evaluar la realidad de ese mundo, llenaba los vacíos que quedaban entre ellos. Y viendo un brillante casquete polar era dificil no dejarse llevar.

Hoy, de la mano de las diversas sondas interplanetarias que la han visitado o siguien explorándolo actualmente, sabemos que el Polo Norte marciano es un domo hielo, en parte de agua y en parte de Co2 congelado de forma estacional, que puede alcanzar hasta los 2 kilómetros de espesor, más o menos análoga a lo que podemos ver en zonas de La Tierra como Groenlandia o la Antártida, y cuyas inumerables capas, vistas desde la órbita, reflejan las variaciones climáticas a lo largo de las eras, guardando cada uno de ellas el registro de como era el clima en el momento en que fueron depositados originalmente. Y la cámara HiRISE de la Mars Reconnaissance Orbiter es capaz de mucho más allá, transportándonos tan cerca de ella que casi sentirnos sobre ella, y admirar su blanca desolación, tan extraña y al mismo tiempo tan familiar.

Este es el caso de la esta imagen, que muestra parte de las vastas llanuras planas que se extienden entre los vales y depresiones, generalmente lisas, compuestas por una fina capa de hielo de agua muy pura, y que aquí parece tener  textura áspera, con crestas y crestas depresiones a escalas de entre 1 a 10 Metros, algo que está comenzando a ser estudiados con las capacidades de alta resolución de la HiRISE, ya que la dicha textura varía notablemente alrededor del casquete polar, pero las causas aún no están claras. Esto influyen en el balance de energía local (la cantidad de luz solar reflejada y absorbida), que a su vez influye en los patrones climaticos polares y la estabilidad del hielo.

Una blanca pero hermosa desolación, campos de hielo lque se extienden hasta más allá de horizonte...quizás un día podamos caminar sobre ellos, disfrutar de su extraña pero familiar belleza y descubrir los misterios que, quizás, se esconden bajo ellos.

El Polo Norte de Marte, una compleja espiral de hielo, compuesta de inumerables capas, registros geológicos de eras pasadas y por ello tan interesantes a la hora de estudiar este planeta. Desde La Tierra del siglo XIX y XX se veía como algo muy parecido a los polos terresteres, por lo que por extensión implicaba que el resto debía ser también muy parecido. Hoy sabemos que la realidad es muy diferente, aunque algunos aspectos, como los depósitos de agua helada, si que recuerdan a los terrestres.

En su momento apenas eras manchas en la distancia, hoy día podemos verlos desde pocos centenares de Kilómetros gracias a las sondas actualmente en órbita. Quizás un día los exploraremos directamente, caminando sobre esa blanca pero hermosa desolación. 

The Icy Surface of the North Polar Cap

martes, julio 22, 2014

El superviviente inmóvil

Yutu sigue activo después de haber afrontado ya 7 noches lunares.

No son muchas las noticias que llegan desde la primera misión china a la superficie de La Luna, algo previsible por la política comunicativa propia de este país, algo que podría cambiar las próximas semanas con la publicación de los primeros resultados oficiales por parte del equipo de misión. Pero una cosa parece estar clara, y que es ambos vehículos permanecer activos después de 8 días lunares, 5 más de los esperados en el caso del rover, inmovil por el fallo de su sistema desplazamiento pero que se está mostrando inesperadamente resistente a los cambios extremos de temperatura. Su señal, que es claramente audible para diversos grupos de radioastrónomos amateurs, muestran que a pesar de su falta de movimiento la actividad de su instrumental científico y la transmisión de los datos a La Tierra continúa.

Este es el caso del radar que estudia el subsuelo, explica Long Xiao, científico planetaria de la Universidad China de Geociencia en Wuhan. Yutu ha detectado bajo la superficie , conocido como regolito, una capa de escombros de un cráter de impacto y dos capas de flujos de lava, hecha de basalto. Identificar las capas de este material del subsuelo puede ayudar a reconstruir la historia geológica de esta parte del Mare Imbrium. También podría haber detectado antiguas capas de regolito atrapadas entre los flujos de lava de diferentes eras, que pueden contener registros del viento solar y los rayos cósmicos galácticos desde la antigüedad."Tales regolitos antiguos podrían ser cápsulas del tiempo de la historia solar y galáctica", señala el científico planetario Ian Crawford."El primer paso sería encontrarlos, y si Yutu ha demostrado la capacidad del radar en este sentido es un buen augurio para las futuras misiones diseñadas específicamente para localizar y extraer muestras".

En cuanto al origen del fallo en su sistema de desplazamiento, que dejó a Yutu inmovil ya durante su segundo día lunar, la explicación más probable, según los técnicos chinos, es que la zona es mucho más accidentada de lo que se esperaba, con una población de piedras mucho mayor, tanto en cantidad como en tamaño, muy superior a las estimaciones, casi como un "campo de grava", según palabras de Zhang Yuhua, ingeniero jefe de la misión. Todo esto podría haber dañado al rover en algún momento durante los despalzamientos, de forma parecida a como le ocurre a Curiosity, con sus grandes ruedas más dañadas de lo esperado por el duro terreno marciano. Y es que, por muchas simulaciones previas y precauciones que se tomen en el momento, no es sencillo moverse por otro mundo.

Yutu afronta ya su 8ª noche lunar, superando nuevamente, dejando de lado su estado de inmovilidad actual, las espectativas más optimistas, aunque las condiciones extremas que debe sorportar, con saltos de 300°C en las temperaturas entre el día y la noche, hacen que sus capacidades vayan menguando con el tiempo. Tanto el como Cheng´e 3 son, a todos los efectos, un éxito completo para en naciente programa lunar chino, el primer paso de un camino que deberá llevar a la Chang'e 4 (aunque, siendo una copia de la primera, construida como remplazo por si algo fallaba con la 3, pero habiendo completado esta con éxito todos sus objetivos, existe la posibilidad de que se termine dejando de lado), una misión para poner a prueba la tecnología de recuperación de muestras (se habla de una sonda como la Chang'e 2 con un módulo de retorno) y finalmente la Chang'e 5, destinada a llevar a La Tierra muestras de material lunar. Y el futuro, quizas, espera con cosas mucho mayores.

Una foto de la superficie lunar tomada por el rover Yutu algún momento durante su segundo día lunar, antes de que perdiera la capacidad de moverse.Según Phil Stooke la foto "muestra la pared rocosa del cráter oeste del módulo de aterrizaje, probablemente la parte sur de su muro occidental".

Yutu capturó esta foto el 14 deEenero 2014, cuando se aproximó a menos de 3 metros de una gran roca al suroeste de la Cheng´e 3, y que se conoce como la Cabeza del Dragón.

La señal de Yutu captada por el grupo de radioastrónomos aficionados @uhf_satcom, que muestra que el rover sigue activo y transmitiendo información. Cheng´e 3 se muestra menos activa, pero también parece estar trabajando bién.

El desplazamiento de Yutu durante sus 2 primeros dias lunares, hasta su posición actual, cuando el sistema de desplazamiento dejó de funcionar. A pesar de todo sigue hasta ahora tomando datos de su entorno y aguantando el ambiente extremo de La Luna desde hace 8 meses. 

Chang'e 3 update: Both rover and lander still alive at the end of their eighth lunar day 

China Exclusive: Lunar rock collisions behind Yutu damage: designer

lunes, julio 21, 2014

Navegando con la luz

LightSail-B, la vela solar de la Planetary Society, será lanzada en 2016. 

En 2005 un fallo en el cohete ruso Volna, que terminó estrellándose en el océano Artico, puso un trágico punto y final al primer intento por parte de una organización privada de lanzar una vela solar, considerada por no pocos uno de los sistemas de impulsión que podría revolucionar el futuro de la exploración planetaria, tanto por su capacidad de alcanzar grandes velocidades con el paso del tiempo, como por lo barato y sencillo que resulta en comparación a los tradicionales, ya que básicamente consiste, como su propio nombre indica, en utilizar la ligera pero constante presión de la luz del Sol para ir acelerando de forma gradual, muy lentamente al principio pero, por el efecto acumulativo, finalmente superar lo que estos primeros pueden ofrecer.

Su Cosmos 1 se perdió en ese accidente, pero la Planetary Society, dirigida por el popular científico y divulgador Bill Nye, lejos de rendirse siguió adelante para intentarlo de nuevo. Así nació la misión LightSail-1, un proyecto doble formado por la LightSail-A, una primera misión de prueba que será lanzada en Mayo de 2015 con un cohete Atlas V y permanecerá en una órbita baja, y la LightSail-B, la vela solar propiamente dicha, que apunta hacia una órbita más alta y por ello más operativa para este tipo de tecnología, y que ya tiene espacio reservado en el futuro Falcon Heavy de Space X para 2016, que si los planes de esta compañía se mantienen tal como está previsto debería estar ya operativo por esas fechas. LightSail-B será capaz de maniobrar en la órbita terrestre usando nada más que la radiación del Sol, y con sus 32 Metros cuadrados de materal altamente reflectante deberá ser visible a simple vista

La Planetary Society ve en las velas solares como una gran mejora con respecto a las naves espaciales "tradicionales", que requiere de motores y combustible de cara a realizar maniobras en el espacio, algo que no es necesario con este tipo de tecnología. Nye las considera como una manera más sostenible para explorar el sistema solar."Puede cambiar dinero por el tiempo. Si tienes tiempo, puedes enviar estas cosas, hipotéticamente, a distancias extraordinarias en el sistema solar y no solo una, podría enviar toda una armada!"

También agencias espaciales como la JAXA y la NASA intentan abrir camino. Esta primera logró un éxito espectacular con la IKAROS, enviada en 2010 hacia el espacio profundo y que sobrevoló Venus, convirtiéndose en la primera vela interplanetaria de la historia, mientras que la segunda, ese mismo año, desplegó satisfactoriamente la NanoSail-D en órbita terrestre, mientras que en 2016 tiene previsto lanzar la Sunjammer, la mayor jamás construida, aunque ahora mismo no es seguro que ocurra en dichas fechas, dado que los recortes presupuestarios podrían poner su desarrollo en pausa. LightSail-1 se convertirá, si todo transcurre como está previsto, en el tercer proyecto de vela solar, en este caso privado, que se haga realidad.

Infografía: La Vela Solar.

IKAROS, la primera vela interplanetaria de la historia, y quizás un adelanto de futuro.

La Sunjammer, gran apuesta de la NASA en este campo, aunque ahora mismo el momento de su lanzamiento esta en el aire.

El Falcon Heavy, el nuevo paso de Space X en el terreno de las lanzaderas y que deberá llevar a la LightSail-B a la órbita terrestre media. 

Surfin' on Sunlight! Privately Funded Solar Sail to Launch by 2016

domingo, julio 20, 2014

Postm Vintage (103): Los 4 caballeros de Venus

Pioneer Venus 2, cuatro sondas en una.

La Historia de su exploración está lejos de ser tan extensa y mediática como la de Marte, en especial porque, pese a ser el gemelo de La Tierra en cuanto a tamaño, es un lugar infinitamente más hostil a la vida que el planeta rojo y por extensión a cualquier posibilidad de que los humanos lleguen algún día a poner el pié en la superficie. Al fin y al cabo una temperatura media de 463 Cº y una presión de 90 atmósferas (equivalente a la que podemos encontrar en los océanos a un Kilómetro de profundidad) no animan precisamente a ello.

Sin embargo entre las diversas sondas que lo han visitado encontramos una de las más curiosas de la historia de la carrera espacial. Denominada Pioneer Venus 2 (o Pioneer 13), formaba un tandem con otra sonda, la Pioneer Venus 1 (Pioneer 12), que fueron lanzadas en 1978 con el objetivo de realizar un completo estudio de Venus y su densa atmósfera. Sin embargo mientras que esta primera afrontaba una misión "normal", entrando en órbita y estudiándolo con su completo arsenal compuesto de 17 instrumentos científicos, la protagonista de esta historia afrontaba un destino bién distinto, precipitarse contra el planeta con el objetivo de estudiarlo directamente. Durante el tiempo que sobreviviera, claro.

Aunque sería más correcto hablar de ella en plural, ya que la Pioneer 13 eran en realidad 4 sondas diferentes, montadas sobre una plataforma común, que viajaron juntas hasta llegar a las cercanías de Venus, momento en que sus respectivos caminos se separaron.

La primera en desprenderse fue la mayor de ellas (Large Probe), el 16 de Noviembre de 1978. Se trataba de una pequeña esfera de 73,2 Centímetros de diámetro (1,5 metros con las cubiertas protectoras de las que se deshacía durante el descenso) y una masa de 315 Kilógramos, provista de 7 instrumentos y construida para intentar soportar lo máximo posible la presión y temperatura extrema, incluida la medida de llenar en interior con gas Nitrógeno a alta presión para compensar la que existía en el exterior. Igualmente estaba provista de un paracaídas para frenar la velocidad de desceno.

Cuatro días después, el 20 de Noviembre, se desprendieron las tres sondas menores idénticas (Small Probes), de unos 80 cm de diámetro, provistas de dos experimentose igualmente rellenas de gas a alta presión, en este caso Xenón. A diferencia de su hermana mayor, estas no se desprendían de su cubierta protectora cónica y no estaban provistas de paracaídas, diseñadas por tanto para realizar una caída libre hasta la superficie. Se las conocía como North Probe, Day Probe y Night Probe, en referencia a la zona de entrada prevista: A latitud alta, en la cara diurna y en la nocturna.

El 9 de Diciembre, y con una diferencia de apenas 11 minutos, las cuatro sondas iniciaron su viaje sin retorno. La primera en entrar en la atmósfera sería Large Probe, seguida sucesivamente por North, Day y Night. Casi dos hora después la plataforma (Bus) desde la que partieron compartió su destino, desintegrándose a 110 kilómetros de altura al no estar dotado de ningún tipo de protección, aunque también ella aportó su grano de arena con la información que recogieron sus dos espectrómetros durante la entrada. Las cuatro sondas, por su parte, siguieron enviado información hasta llegar a unos15 kilómetros de altura, momento en que se hizo el silencio...para todas menos para Day Probe, que para sorpresa general sobrevivió al impacto final y siguió transmitiendo desde la superficie durante casi una Hora.

De esta manera se puso punto final a una de los episodios más interesantes de la exploración planetaria en general y la de Venus en particular, aunque no a la misión completa, ya que la Pioneer Venus 1 permaneció trabajando en órbita hasta Agosto de 1992, estudiando el planeta e incluso formando, al final de su vida, un nuevo y fugaz tandem con la reción llegada sonda Magellanes. Sería el magnífico epílogo de esta misión sin igual.

La Pioneer Venus 2 o Pionner 13 ya completada. Se observan tanto la sonda principal, en el centro, como las tres menores.

 
Las trayectorias seguidas por las cuatro sondas y la plataforma en su viaje sin retorno hacia Venus. Dos de ellas lo hicieron en el hemisferio nocturno y las otras tres en el diurno. La Pioneer Venus 1, por lu lado, entró en órbita.

Representación del Large Probe ya en el interior de la atmósfera venusiana, con el paracaídas desplegado el escudo desprendiéndose.

Las cuatro sondas terminaron estrellándonse en la superficie, pero una de ellas, la Day Probe, sobrevivió al impacto y siguió transmitiendo durante casi una hora.

Las Pioneer Venus 1 y 2 juntas durante su construcción.

La large Probe (imágen superior) y las tres Small Probes (parte inferior).


sábado, julio 19, 2014

Una pequeña luz sobre Nova

La cámara MAHLI nos ofrece la primera imagen del resplandor del plasma generado por el láser de ChemCam.

Curiosity dispone de un amplio arsenal de instrumentos, entre los que destaca por su valor científico los laboratorios portátiles SAM y Chemin, que por si solo justifican el esfuerzo e inversión económica realizada para hacer realidad esta misión. Pero si nos referimos al más llamativo de todos, aquel que llama inmediatamente la atención de cualquiera que se interese en conocer mejor este enorme rover, el más notable de todos es sin duda su sistema de disparo láser, integrado en ChamCam, capaz de vaporizar material rocoso hasta distancias de 7 Metros, desvelando su composición mediante el análisis de la luz liberada por el plasma generada en el proceso.

Un proceso espectacuar con el que se han estudiado hasta ahora 600 rocas, acumulando hasta 150.000 disparos láser (cada punto recibe decenas de ellos de forma consecutiva para logar el efecto deseado), sin lugar a dudas el ejemplo más espectacular de la gran potencia de este vehículo, dotado de un generador termoeléctrico de radioisótopos o RTG que le ofrece toda la energía que necesita para seguir trabajando sin descando, tanto de día como en las horas nocturnas. Sin embargo, aunque tenemos los datos generados y las señales dejas en los objetivos, no habíamos visto de forma directa la pequeña "chispa" de plasma nacida del impacto. Hasta ahora.

Durante Sol 687 (12 de Julio) Curiosity centró su atención en una roca denominada "Nova", y ChemCam disparó sobre ella 100 pulsos láser, como lleva haciendo sin descanso desde la llegada a Marte, en Agosto de 2012. En esta ocasión, pero, la cámara MAHLI, situada en el extremo del brazó robótico del rover, estaba lista y atenta a la operación, tomando intantaneas cinco veces por segundo durante esta serie de disparos, capturando para la posteridad varias de las chispas resultantse, y cuya luz, analizada por el espectrómetro, delató un material rico en silicio, aluminio y sodio.

Una escena espectacular que nos recuerda nuevamente lo extraodinario de Curiosity, el mayor explorador que jamás recorrió la superficie de otro mundo.

El vídeo de la luz láser sobre Nova. Se puede observar como el plasma, en el ambiente de menor gravedad marciana, se extiende sobre la superficie de esta roca mucho más de lo que haría en La Tierra.

ChemCam en acción.

Curiosity Rover Camera Captures Laser- Induced Spark

viernes, julio 18, 2014

Y comienza el espectáculo

Desvelada la posible naturaleza doble del cometa Churyumov-Gerasimenko.

Rosetta, la ambiciosa misión destinada a marcar un antes y un después en nuestro conocimiento sobre los cometas, sigue aproximándose lentamente a su objetivo, ahora a poco menos de 9.000 Kilómetros de distancia. Notables son las espectativas generadas por esta sonda y su pequeña compañera de viaje, el módulo de aterrizaje Philae, de la que se espera que nos ofrezca las mejores imágenes y datos científicos jamás reunidos de uno de estos viajeros interplanetarios, pero posiblemente pocos esperaban que las sorpresas comenzaran tan pronto. Y es que ir al encuentro de un cuerpo celeste y encontrarse con dos de ellos al mismo tiempo es siempre algo inesperado. 

Las imágenes tomadas por Rosetta cuando se encontraba a 12.000 Kilómetros de su objetivo han revelado que el núcleo de Churyumov-Gerasimenko está formado posiblemente por 2 cuerpos independientes, tan cerca uno de otro que han terminado por quedar unidos, lo que se conoce como una binaria de contacto. Aunque deberemos esperar a nuevas imágenes, aún más claras a medida que la distancia se reduzca, para desvelar la naturaleza exacta del núcleo de cometa, sea doble, como todo indica ahora, o uno solo con una forma extremadamente irregular, lo cierto es que estamos ante algo inesperado, que podría implicar la necesidad de replanetar algunos aspectos de la misión para hacerla compatible con este nuevo escenario

"Actualmente estamos viendo imágenes que sugieren una forma bastante compleja, pero todavía hay muchas cosas que tenemos que aprender antes sacar conclusiones", explica el directos el director de la misión, Fred Jansen. "No sólo en términos de lo que esto significa para el conocimiento científico del cometa en general, sino también con respecto a la planificación de las observaciones científicas, asi como aspectos operativos de la misión, como la órbita y el aterrizaje. Tendremos que realizar un análisis detallado y modelado de la forma de la cometa para determinar la mejor forma de volar alrededor de un cuerpo así, teniendo en cuenta el control de vuelo, los requisitos para la ciencia, y todos los elementos relacionadas con Philae, como el análisis del sitio de aterrizaje y la visibilidad módulo- orbitador. Pero, a menos 10.000 km para llegar a la cita del 6 de agosto, pronto podremos responder a estas preguntas". 

Desde el momento en que Rosetta despertó de su largo sueño, marcando el inicio de la mayor y más compleja aventura interplanetaria jamás afrontada por Europa, la cuenta atrás avanza imparable hacia ese gran momento, cuando, tanto desde en órbita como desde la propia superficie, se levantará el telón del que esperemos sea uno de los mayores espectáculos planetarios jamás observado por la Humanidad. El descubrimiento de que quizás estamos ante un núcleo binario, un cometa con doble personalidad, no hace otra cosa que aumentar aún más las espectativas de que este sea aún más increible de lo que nos podríamos imaginar. 

El nucleo de Churyumov-Gerasimenko, desvelándose ahora como una binaria de contacto. Se estima que ambos componentes debieron entrar en contacto a velocidades no superiores a los 3 Metros/Segundo para terminar de esta forma. Otro misterio que Rosetta deberá investigar.

Uno de los momentos culminantes de la misión Rosetta será el aterrizaje de Philae, ahora una operación más complicada con el descubrimiento de su naturaleza doble. 

Quick Rosetta update: Churyumov-Gerasimenko is a contact binary!

Rosetta’s Comet Looks Like a Giant Peep