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Ultimas imágenes de Curiosity

Un mar de rocas y arena. Sol 785
Atardecer en e cráter Gale. Sol 782

sábado, octubre 25, 2014

Misterios desde la distancia

ALMA detecta extrañas concentraciones de moléculas orgánicas en la atmósfera de Titán.

Es uno de los grandes polos de interés para los científicos planetarios por funcionar como una fábrica química, que usa energía del Sol y del campo magnético de Saturno para producir una amplia gama de moléculas orgánicas, siendo visto como una especie de Tierra congelada, una versión gélida de como pudo ser nuestro planeta en los estadios previos a la aparición de la vida. Por ello es uno de los objetivos principales de la sonda Cassini, que lo lleva sobrevolando de forma continua desde su llegada. Pero desde nuestro planeta también se sigue estudiando, sacando partido de los observatorios disponibles, y lo que es más importante, de los que están dando ahora sus primeros pasos y están destinados a revolucionar lo que sabemos, o creemos saber, del Universo que nos rodea. Incluido el que tenemos más cercna.

Uno de esos nuevos "fichajes" es ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), la inmensa estructura formada por múltiples antenas trabajando como un solo y enorme radiotelescopio, recientemente completado, y un equipo de científicos decidieron utilizar su extrema sensibilidad y capacidad de resolución para estudiar las concentraciones atmosféricas de ácido isocianhídrico (HNC) y cianoacetileno (HC3N) de esta luna extraña y única. Fue una observación extremadamente breve en el tiempo (apenas 3 minutos) pero suficiente para dar lugar a un nuevo misterios

Estas parecían estar repartidas en forma homogénea sobre los polos norte y sur de Titán, lo que se contradice con las observaciones realizadas por la sonda Cassini, que encontró elevadas concentraciones de algunos gases sobre los polos cuando estos se adentran en el Invierno. La sorpresa llegó cuando se hizo una comparación entre las concentraciones existentes a diferentes niveles de la atmósfera: En las partes más altas, estos bolsos de moléculas orgánicas se encontraban más lejos de los polos, algo inesperado debido a que los fuertes vientos de este a oeste presentes en la atmósfera de Titán a media altura deberían mezclar completamente las moléculas que allí se forman.

Los investigadores aún no han dado con una explicación que sea mínimamente plausible: "Es un hallazgo inesperado y quizá revolucionario", celebra Martin Cordiner, astroquímico del Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt (Maryland) y autor principal del estudio publicado hoy en la versión digital de Astrophysical Journal Letters. "Es la primera vez que se observan estas variaciones de este a oeste en los gases atmosféricos de Titán. Explicar su origen constituye un problema nuevo y fascinante".

"Parece increíble que haya mecanismos químicos que operen lo suficientemente rápido como para que se formen estos bolsos de moléculas" comenta Conor Nixon, astrónomo planetario de Goddard y coautor del artículo. "Lo normal sería que las moléculas fueran rápidamente mezcladas alrededor del globo por los vientos de Titán". Así es la astronomía moderna, por cada puerta que logramos abrir, encontramos otras 2 cerradas. Es un camino casi infinito, quizás como el mismo Universo.

Estamos ante la primera incursión (y no será la última) de ALMA en el estudio de la atmósfera de Titán, una incursión breve pero suficiente para ofrecer a los científicos planetarios un nuevo puzzle para resolver, además de demostrar la capacida de este observatorio de adentrarse en un mundo tan lejano, algo aún mas importante si se tiene en cuenta que a Cassini le quedan menos de 3 años de vida y que no existe plan alguno de enviar otra sonda a tal remoto lugar. Más allá de ella dependeremos nuevamente de nuestra capacidad de hacerlo desde la propio Tierra, tanto con ALMA como por los nuevos gigantes en camino.

De momento estos resultados ofrecen una ventana de esperanza a que ese 15 de Septiembre de 2017, cuando Cassini desaparezca para siempre, incinerada en la atmósfera de Saturno, no sea el final de nuestra explroración en este fascinante rincón del Sistema Solar, solo el final de una etapa y el principio de otra.

Imagen de ALMA que muestra la distribución de la molécula orgánica HNC en la parte más alta de la atmósfera de Titán. Las concentraciones más densas y brillantes se muestran cerca de los polos norte y sur.

La distribución de la molécula orgánica HC3N en la parte más baja e intermedia de la atmósfera de Titán.

Cassini representa el presente y un futuro a corto plazo. El 15 de Septiembre de 2017 desaparecerá en la atmósfera del planeta, sin plan alguno de enviar un remplazo.

ALMA demostró en solo 3 minutos su capacidad de estudiar la química de Titán. El futuro, junto con otros observatorios aún en construcción, para el estudio del Sistema Solar exterior, Saturno y más allá, le pertenece. 

Moléculas orgánicas de atmósfera de Titán se ven curiosamente agolpadas

viernes, octubre 24, 2014

Pequeños pasos de gigante hacia La Luna

China lanza su nueva sonda lunar, la Chang’e 5-T1.

La hojas del calendario seguen cayendo, y con ellas los aparentemente claros y definidos pasos en la estrategia espacial del gigante asiático, que sigue cubriendo etapas en lo que parece un ambicioso plan de exploración de nuestro satélite. Si La Chang´e 3 y el rover Yutu dejaron clara la capacidad china de aterrizar en el, y la
Chang´e 4, una versión mejorada de estos últimos, partirá en 2016, la Chang’e 5 deberá en 2017 ir aún más allá, recogiendo muestras de la superficie y lanzado desde ella su etapa superior para encontrarse con la sonda que la estará esperando en órbita lunar, para seguidamente regresar ambos a La Tierra y concluir con el lanzamiento de una cápsula con el material selenita para su posterior recuperación. Pero los técnicos chinos querían poner a prueba toda esta tecnología y así nació Chang’e 5-T1.

Está fue lanzada este pasado 23 de Octubre, a las 17:59 UTC, desde el Centro espacial Xichang, en la provincia de Sichuan. La nave de prueba se separó del cohete portador, un Larga Marcha-3C/G2, y entró en la órbita esperada poco después del lanzamiento. La misión tendrá una duración prevista de unos 8 días, durante los cuales dará media órbita alrededor de La Luna (como hizo, por ejemplo, el Apolo 10 en su momento) y regresará a La Tierra el 31 de octubre, lanzando la cápsula para su posterior recuperación cuando aterrize en algún punto de Mongolia  Exrterior. El objetivo de esta sonda, básicamente una réplica de la Chang’e 2 con la cápsula sobre ella, es validar las tecnologías de reingreso (dirección, navegación y control, escudo térmico, trayectoria, ect..), caminos ya transitados hace tiempo por EEUU y Rusia, pero que para China es un horizonte completamente nuevo, que además de está dando un claro liderato ante el aparente desinterés por nuestro satélite de los primeros y los problemas presupuestarios de los segundos.

Uno de los elementos más curiosos de esta misión, y que será sin duda terreno abierto a las especulaciones sobre los objetivos chinos a medio y largo plazo es precisamente la cápsula, que puede considerarse una versión en miniatura del módulo de descenso de la nave tripulada Shenzhou. A esto se le añade la forma como realizará el aterrizaje, utilizando una maniobra conocida como de reentrada doble, en que a una primera zambullida en la atmósfera para frenar su velocidad (de 11 a 8 Kilómetros/segundo), después de la cual saldrá de nuevo fuera de ella, le seguirá el segundo y definitivo descenso, que es, precisamente, lo que hacían las Apolo norteamericanas o Zond/7K-L1 soviéticas. 

Teniendo en cuenta que una reducción en la aceleración es vital en el descenso de una nave tripulada, pero no para una misión automática, y que el ascenso y reunión en órbita lunar también tiene parecidos evidentes con las Apolo, es dificil no atar cabos y ver en la Chang’e 5-T1 una amplia prueba no solo para misiones automáticas de recogida de muestras y su traslado a La Tierra, sino también los primeros pasos, quizás, de futuros vuelos tripulados a La Luna. O quizás no. Con China nunca se sabe pero sería una sorpresa que no fuera así.

Como siempre, cuando hablamos su programa espacial, con un acceso a la información siempre limitada, solo podemos esperar, deducir lo que está por venir a partir de lo que vamos conociendo y observar como se desarrolla y que sorpresas nos trae consigo. De momento la siguiente página de su plan lunar se encuentra ya camino hacia nuestro satélite.

El lanzamiento de la Chang’e 5-T1, esta vez sin el seguimiento mediático de la Chang’e 3, quizás por su naturaleza como misión de prueba tecnológica.

El viaje de la Chang’e 5-T1. En el 1:38 se observa la "doble inmersión" de la cápsula en la atmósfera con el objetivo de frenar su velocidad.

El lanzamiento de la Chang’e 5-T1 desde el Beijing Aerospace Control Center.

Estructura de esta corta misión, con una sonda parecida a las Chang´e1 y 2 a la que va acoplada la cápsula de prueba.

La cápsula de retorno de la Chang’e 5-T1 (arriba), y la cápsula de retorno de la nave tripulada Shenzhou 10. Los parecidos son más que evidentes. ¿La primera señal de los siempre supuestos futuros vuelos tripulados a La luna por parte de China?

Junto con la Chang’e 5-T1 viaja la mini-sonda luxemburgués 4M (Manfred Memorial Moon Mission) desarrollada por LuxSpace, la primera misión lunar financiada de forma privada.

China lanza la misión Chang’e 5-T1 a la Luna: ¿el primer paso para un vuelo tripulado chino a nuestro satélite?

China Launches Moon Mission to Test Key Lunar Sample Return Technologies 

China lanza un orbitador lunar para probar tecnologías

jueves, octubre 23, 2014

Año 78 antes de Pegasi b

La primera evidencia de la existencia de exoplanetas pudo haberse detectado en 1917, aunque en ese momento no se supo interpretar como tal.

Una de las mayores fustraciones para la astronomía moderna es que se tardara tanto en descubrirse los primeros planetas en otras estrellas, hasta el punto que en tiempos tan recientes com era los primeros años de la década de los 90 aún se discutiera si el Sistema Solar era un caso único y extraodinario en el contexto de la Vía Láctea o, por el contrario, nuestra galaxia estaba llena de ellos. La confirmación que esta segunda era la respuesta correcta con el descubrimiento en 1995 del primero de ellos, 51 Pegasi b, representa una espina clavada para algunos astrónomos, que estudiando antiguas observaciones han señalado que ya en 1988 se había detectado el primero de ellos, si bién no había sido interpretado como tal. Sin embargo la realidad podría llevarnos mucho más atrás en el tiempo, hasta los tiempos de la 1ª Guerra mundial.

El astrónomo de origen hiolandés Adriaan van Maanen es conocido especialmente por su papel en el intenso debate que, aún en las primeras décadas del siglo pasado, seguía dividiendo a los astrónomos entre los que consideraban que las llamadas nebulosas difusas se encontraban cerca de nosotros y formaban parte de la Vía Láctea, siendo esta la única galaxia que existía en el Universo, y los que defendía que estaban extremadamente distantes y, por tanto, eran "universos isla", que Andrómeda y otras nebulosas eran, en definitiva, galaxias por derecho propio.

Los primeros argumentaban que la evidencia observacional demostraba que estaban mucho más cerca. Entre los que reunieron estas supuestas evidencias estaba Adriaan van Maanen, que por motivos nunca aclarados y que siguen desconcertando aún hoy por su magnitud, realizó errores catastróficos en sus mediciones, lo que aceleró el descrédito de la idea de la "galaxia única". Aún hoy es considerado una página negra de la historia de la astronomía moderna. Sin embargo realizó también aportaciones positivas, como el descubrir una de las primeras Enanas Blancas conocidas, así como la más cercana a La Tierra, la llamada en su honor Estrella de Van Maanen. Y al revelar su espectro, aunque van Maanen no podía saberlo, quizás la primera evidencia de mundos más allá del Sol.

Así lo defiende el Benjamin Michael Zuckerman, una de las principales autoridades mundiales en Enanas Blancas, a partir del espectro de la estrella de van Maanen, que contiene evidencias de todo tipo de elementos más pesados​​.

En los últimos años, Zuckerman y otros astrónomos han demostrado que estos elementos sólo pueden provenir de restos rocosos orbitando la estrella. En otras palabras, estos elementos tiene su origen en asteroides que se precipitan regularmente sobre ella, y que aparecen en los espectros de muchas otras Enanas Blancas. Una pregunta que Zuckerman y otros se han hecho a lo largo de estos años es el preciamente el motivo por el cual dichos asteroides se precipitan hacia ellas de forma tan regual. Y esto les llevó a un descubrimiento fascinante: Todas ellas están rodeadas por restos de rocas y al menos un planeta de tamaño apreciable. Son las perturbaciones gravitacionales de este último los que llevan el caos a su alrededor, causando que los asteroides que chocan entre sí y luego en espiral caigan hacia su estrella madre.

Esta evidencia son ahora tan fuertes que Zuckerman y otros, cuando se encuentran las enanas blancas con elementos pesados ​​en sus espectros, lo consideran una más que posible evidencia de un planeta extrasolar. "Mirando en retrospectiva, ahora es posible decir que la primera indicación de observación - por cualquier medio - de la existencia de un sistema planetario extrasolar llegó hace casi un siglo, cuando van Maanen descubrió y observó el espectro de la enana blanca más cercana a la Tierra". Aunque no tenemos de momento una evidencia directa de un exoplaneta en ella, al menos de un tamaño superior al de Júpiter, la llegada de nuevos observatorios orbitales y terrestres, mucho más potentes que los actuales, podría darnos una respuesta definitiva, dando al denigrado Adriaan van Maanen algo de luz en la oscuridad que rodea su papel en la historia de la astronomía moderna.

La posición en el cielo terreste de Estrella de Van Maanen.

Las Enanas Blancas son objetos extremadamente densos, lo que queda del corazón de estrellas como el Sol una vez llegan al final de su vida y terminan expulsando todas sus capas externas, dejando lo que fue el núcleo, que se mantiene estable y sin colapsar sobre si mismo por la repulsión debida al principio de exclusión entre electrones.

Adriaan van Maanen (izquierda) pasó a la historia por los errores que cometió en el calculo de distancias galácticas, pero hizo otras aportaciones más positivas, aunque siempre quedaron a la sombra de lo primero.

First Evidence of Extrasolar Planets Found In 1917

miércoles, octubre 22, 2014

Un pequeño y tenue corazón

Mars Reconnaissance Orbiter revela el pequeño corazón de Siding Spring.

El día del cometa ya es historia, y con ello llega la hora de empezar a valorar los resultados de la amplia campaña de observación realizada desde el propio Marte por parte de las 7 sondas que actualmente se encuentran explorándolo. De todas ellas era la cámara HiRISE, que forma parte del equipo de la MRO, de la que más se esperaba con expectación sus fotografías, ya que con su extraodinaria resolución, que en este caso llegó hasta los 138 metros por píxel, debería ser posible observar el núcleo de este viajero de las profundidades, revelando detalles de un pequeño cuerpo que por su origen primigenio, recién llegado por primera vez a las cercanias del Sol, tenía un enorme interés para los científicos planetarios.

HiRISE cumplió, pero revelando así hasta que punto las expectativas creadas alrededor de el eran demasiado optimistas. El núcleo de Siding Spring apenas ocupa dos o tres píxeles en las imágenes, lo que se traduce en un diámetro que posiblemente no llega ni a los 500 metros, lejos de los 700-1000 estimados a partir de las observaciones realizadas por telescopios terrestres, lo que sumado a una actividad que en los días previos al encuentro se redujo de forma inesperada y notable explica porque el paso de este cometa estuvo lejos de lo que todos habíamos soñado.

A pesar de ello la campaña organizada sacando partido de la flota de exploradores no es, ni mucho menos, una pérdida de tiempo. Estas imágenes son las primeras de un cometa llegado directamente de la teorizada Nube de Oort, por lo que cada píxel vale su peso en Oro, al igual que los datos reunidos por el resto de instrumentos, tanto de la propia MRO como de los otros orbitadores, en proceso de recepción y estudio, y que los próximos días y semanas deberían ofrecer novedades interesantes. Sin embargo el abismo entre lo esperado, que tanto pudimos ver plasmado en inumerables dibujos y representaciones artísticas, y la realidad, es incuestionable y sin duda poco habrá ayudado a generar confianza e interés por la astronomía entre mucha de la gente que, por una vez, se sintió interesada por lo que estaba ocurriendo.

La experiencia de Siding Spring nos recuerda nuevamente que estos viajeros interplanetarios son siempre imprevisibles, para lo bueno y para lo malo. ISON y Elenin se convirtieron en nada cuando se espera mucho, y el pequeño Lovejoy fue espectacular cuando no se esperaba ni tan solo que sobreviviera a su encuentro con el Sol. Toda una lección (una más) de cara al futuro.


El cometa Siding Spring visto en el cielo nocturno de Marte visto por Opportunity varias horas después del encuentro, cuando ya se encontraba a unos 400.000 Kilómetros. En el momento de mínima distancia, desde el punto de vista de este rover, se encontraba por debajo del horizonte.

El cometa visto por el espectrómetro Ultravioleta de MAVEN, revelando la nube de Hidrógeno que lo rodea.

El encuentro soñado que finalmente nunca sucedió. Al menos al nivel de las espectativas. 

NASA Rover Opportunity Views Comet Near Mars 

First Resolved Image of a Long-Period Comet's Nucleus 

Las primeras observaciones del cometa Siding Spring desde Marte

martes, octubre 21, 2014

En la lejana frontera de los pioneros

Primeros pasos para la futura colaboración entre los equipos de las sondas OSIRIS-REx y Hayabusa-2.

La misión de la primera sonda Hayabusa representó una odisea en todos los sentidos, y su éxito final la mejor recompensa para unos técnicos en tierra que nunca se dieron por vencido. Pero por encima de todo, incluso de sus logros científicos, significó acumular una experiencia de valor incalculable en una operación interplanetaria que nunca se había intentado antes, y que sería puesta al servicio de su sucesora, en cuya construcción se aplicaría todo lo aprendiendo. Para la JAXA fue un involuntario pero valiosa campo de pruebas que el próximo 30 de Noviembre dará sus frutos con el lanzamiento de la Hayabusa-2.

Pero no fueron los únicos. Al otro lado del Pacífico los miembros de la futura OSIRIS-REx, en ese momento aun en sus primeras etapas de diseño, siguieron con atención las aventuras de Hayabusa, estudiando su misión, sus procesos y procedimientos, tomando nota de lo que podría mejorarse. El diseño final de esta sonda de la NASA para el estudio de asteroides estuvo realmente muy influida por las lecciones de la sonda japonesa, así como en la planificación de las operaciones que afrontará una vez llegue hasta Bennu, su objetivo final. JAXA, de forma involutaria, ayudó a los estadounidenses en su propia misión, una colaboración indirecta que ahora se quiere convertir ya en oficial y planificada.

Hayabusa-2 tiene previsto su lanzamiento el 30 de noviembre 2014 desde el Centro Espacial de Tanegashima. Se espera que llegue hasta el asteroide 1.999 JU3 en Junio de 2018, estudiándolo primero en profundidad durante 1 año terrestre (la falta de tiempo para realizar algo parecido en el asteroide Itokawa se considera uno de los motivos que explican la accidentada toma de muestras de Hayabusa) antes de afrontar el momento clave de descender hacia su superficie para disparar una serie de proyectiles y tomar muestras. Algo que se repetirá casi en el mismo momento en otro lugar del Sistema Solar, ya que la Osiris-Rex, que despegará en 2016, alcanzará al asteroide Bennu en Agosto de 2018, lo que proporcionara una oportunidad sin precedentes para la colaboración internacional en la exploración de asteroides.


Así, se tiene la intención de albergar científicos japoneses en la UA para colaborar en la misión de la Osiris-Rex, mientras miembros de esta viajarán a las instalaciones de JAXA para colaborar con la de Hayabusa-2. Además, la NASA y JAXA esperan poder intercambiar fracciones de las muestras recogidas por las sondas, lo que podría implicar uno retorno científico combinado muy superior al valor individual de cada misión, permitiendo afrontar retos que no serían posibles con una sola misión.

Ambas sondas serán pioneras en la exploración de este mundo desconocido que siguen siendo a pesar de todo los asteroides, y al igual que los de la antiguedad, avanzando hacia un horizonte siempre lejano e inexplorado, sus posibilidades de supervivencia aumentarán si saben que hay alguien más por ahí al que pueden extender la mano para pedir ayuda si es necesario.

La Universidad de Arizona (UA) fue el escenario, este pasado 3 de Octubre, de un encuentro entre miembros del equipo de la Hayabusa-2, formado por el Dr. Saku Tsuneta, director general del Institute of Space and Astronautical Science (ISAS) de la JAXA, el Dr. Masaki Fujimoto, director para la exploración del Sistema Solar del ISAS, y el Dr. Shogo Tachibana, y el Dr. Harold Connolly, del equipo de la Osiris-Rex. Acompañaron al encuentro Ann Weaver Hart, director de la UA y un equipo de la televisión japonesa NHK, que cubrió el encuentro con el objetivo de emitirlo poco antes del lanzamiento de la Hayabusa-2.

Collaboration Between OSIRIS-REx and Hayabusa-2

lunes, octubre 20, 2014

Más allá de Siding Spring

Todas las sondas marcianas, operativas y sin daños.

Y finalmente llegó el cometa, sobrevoló el planeta a poco más de 130.000 Kilómetros de distancia (nada a escala cósmica) y se alejó, dejando un rastro de partículas que Marte atravesó 95 minutos después, y se alejó tan rápidamente como se había aproximado. No resultó espectacular en absoluto, algo que ya se estaba anunciando las últimas semanas teniendo en cuenta su baja actividad, lo que sumado a su pequeño tamaño lo hizo inofensivo para la flota de 5 sondas robóticas que actualmente acompañan al planeta rojo en su viaje alrededor del Sol. Existía la natural incertidumbre propia de un cuerpo de esta naturaleza, pero finalmente todo siguió lo esperado.

Todas ellas (Mars Reconnaissance Orbiter, Mars Express, MAVEN, Mars Odyssey y Mangalyaaan), que efectuaron cambios en sus órbitas para mantenerse al otro lado del planeta durante los momentos críticos, no parecen haber sufrido daño alguno y encontrarse plenamente operativas. Lejos han quedado los temores que, cuando las primeras observaciones parecían señalar un cuerpo mucho mayor y una trayectoria que no descartaba por completo el impacto directo, asaltaron a los diferentes equipos en tierra.

"La telemetría recibida de Odyssey confirma no sólo que la nave se encuentra en buen estado de salud, sino también que realizó las observaciones previstas de Siding Spring dentro de las horas de máxima aproximación a Marte" confirmó el director de la misión, Chris Potts. Dan Johnston, de la MRO ("La nave espacial realizó sin problemas el sobrevuelo del cometa. Maniobró para las observaciones previstas y salió ileso") y Bruce Jakosky, de la MAVEN ("Estamos contentos de que la nave llegara, estamos muy contentos de completar nuestras observaciones de cómo el cometa afecta a Marte, y estamos ansiosos de llegar a nuestra fase científica primaria") igualmente anunciaron que sus respectivas sondas estaban en perfecto forma. Mars Express parece estar también a salvo ("Los ingenieros han confirmado pleno contacto establecido después de la pérdida prevista de la señal") , al igual que Mangalyaan ("¡Uf! La experiencia de toda una vida. Vimos el #MarsComet #SidingSpring pasar zumbando por el planeta. Estoy en mi órbita, sano y salvo").

Los próximos días deberán completarse el envío de todos los datos e imágenes reunidas por ellas del cometa, lo que permitirá valorar en su justa medida el resultado de esta inesperada campaña, aunque la observación del cometa por la MRO y la Mars Express continuará unos días más. No se esperan grandes imágenes, pero los diversos instrumentos podrían ofrecer una valiosa información sobre este viajero, llegado de las profundidades del Sistema Solar por primera vez desde su nacimiento. Y lo más importante, todas ellas siguen adelante en su exploración de Marte, su auténtico objetivo temporalmente interrumpido por este acontecimiento único.

El tenue resplandor de Siding Spring finalmente no parece haber permitido las hermosas imágenes que nos imaginábamos, aunque tendremos que esperar los próximos días y el correspondiente tratamiento de las imágenes para limpiarlas y realzarlas para saberlo. De momento Opportunity (otra medalla para este veterano) parece haber conseguido captarlo, a diferencia de Curiosity.

La distancia mímina entre el cometa y Marte durante su paso este 19 de Octubre.

Desde La Tierra se observó ampliamente la aproximación del cometa a Marte, en una serie de fotografías realmente hermosas.

All Three NASA Mars Orbiters Healthy After Comet Flyby

Decepcionantes primeras imágenes del cometa Siding Spring desde Marte

domingo, octubre 19, 2014

Post Vintage (113): El viajero que sobrevivió a lo imposible

La extraodinaria aventura del cometa Lovejoy.

Todo empezó el pasado día 2 de Diciembre, cuando el astrónomo amateur Terry Lovejoy descubrió un pequeño cometa en ruta hacia el Sol, y que pronto fué identificado como perteneciente a los llamados Kreutz sungrazers, una familia de pequeños cuerpos que se cree son los restos de un gran cometa que se fragmentó hace unos 800 años (probablemente el que visitó los cielos terrestres en 1106) y aún hoy siguen precipitándose contra el fuego solar al ritmo de uno cada pocos días.

Aunque algo mayor de lo habitual para un sungrazer (su nucleo medía unos 200 metros) no parecía que Terry Lovejoy pudiera disfrutar durante mucho tiempo de tener un cometa con su nombre. La trayectoria que seguía le llevaría a pasar a solo 120.000 Kilómetros de la Fotosfera, cruzando, durante casi una hora, por el interior de la ardiente Corona Solar. Era imposible que sobreviviera a algo semejante y los distintos observatorios que mantienen bajo vigilancia a nuestra estrella se prepararon para captar el estallido de luz resultante, fruto de los restos de Lovejoy, polvo y vapor de agua, que durante unos minutos reflejarían la luz solar.

Sin embargo el Universo es un lugar lleno de cosas inesperadas. Lovejoy estaba dispuesto a demostrarlo: Tras desaparecer momentáneamente tras el Sol, dejando atrás su cola, arrancada sin contemplaciones por la tormenta de calor y radiación en la que sumergió, reapareció para sorpresa de todos los astrónomos.Y no solo eso, ya que poco después generó una nueva cola mientras se alejaba, lo que demostraba que había aguantado lo suficiente para mantener su integridad.

Karl Battams, del Naval Research Laboratory, encargado de la Sun-grazing comets webpage, y que, como tantos otros, había anunciado la destrucción segura de Lovejoy, resume de forma perfecta el sentimiento de la comunidad astronómica mundial: "No se por donde empezar,¡Qué extraordinarias 24 horas! Supongo que la primera cosa que debo decir es esto: estaba equivocado. equivocado, equivocado, equivocado.Y nunca he sido tan feliz de estar equivocado!".

¿Porque Lovejoy sobrevivió, mientras que otros no lo hacen? Posiblemente estamos ante la demostración de que no todos los cometas son iguales, y que varían notablemente de composición, cohesión y forma en que manifiestan su actividad al aproximarse al calor solar, pero ciertamente la tremenda sorpresa que representó para los astrónomos demuestra que aún estamos lejos de saberlo todo sobre este tipo de cuerpos celestes.

No sabemos hasta que punto el núcleo del cometa sigue intacto, o si permanecerá cohesionado durante mucho tiempo después de experimentar el terrible calor del perihelio, pero de momento el viajero que sobrevivió a lo imposible sigue su camino.

Extrodinario video del Solar Dynamics Observatory (SDO), que muestra el terrorífico viaje de Lovejoy alrededor del Sol. Podemos apreciar que la furia del viento solar que lo golpea es tan intenso que ni tan solo puede formar una cola estable.

El pequeño cometa captado por el STEREO-B el 11 de Diciembre.

Las que parecían las últimas horas de Lovejoy, mientras se sumergía en la Corona Solar.

Después de su inesperado regreso y antes de perderse en la noche cósmica, Lovejoy brillo espectacular en los cielos del Hemisferio Sur de La Tierra.

Feisty Comet Lovejoy Survives Close Encounter with the Sun


El cometa que sobrevivió

sábado, octubre 18, 2014

El día del cometa

Sigue a lo largo de este Domingo el encuentro de Siding Spring con Marte. 

Finalmente estamos ya a las puertas de lo que esperemos se convierta un día señalado en la larga historia de la exploración espacial. Será exactamente este Domingo 19 de Octubre a las 18:27 UT (+1 hora peninsular) cuando este pequeño y recién descubierto visitante de las regiones más externas del Sistema Solar se situará a apenas 140.000 kilómetros de Marte, mucho menos de la distancia que separa La Tierra y La Luna. Y alrededor de el, así como en la propia superficie, un total de 7 exploradores robóticos le están esperando, con sus órbitas ya ajustadas para que el propio planeta actue como escudo contra las partículas cometarias, que se están desplazando a unos 56 km/s con relación al planeta rojo. 

Aunque los últimos cálculos han rebajado mucho el posible riesgo nunca se puede estar seguro de como actuará un cometa, en especial en este caso, ya que nos encontramos ante uno cuya órbita nos indica que está entrando por primera vez en nuestra región planetaria, recién llegado desde la Nube de Oort, es decir hasta ahora inalterado desde su formación hace unos 4.500 millones de años. El momento más crítico llegara a las 20:02 UT, cuando Marte, y con el sus acompañantes terrestres, cruce la órbita del cometa y con ello se se adentre momentáneamente en la parte más densa de su rastro de partícuas, la cola que se sigue ya en su camino hacia el Sol

Para Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), Mars Odyssey, MAVEN, Mars Express y Mangalyaan será el momento de mayor producción científica en su observación conjunta del cometa y su efecto en la atmósfera marciana, pero también el más peligroso, mientras que Curiosity y Opportunity, protegidos por esta última, estarán también observando los cielos, intentado captar a Siding Spring y cualquier lluvia de estrellas que pueda producirse en esos momentos. Será cuando las 3 agencias espaciales más directamente implicadas (NASA, ESA y ISRO) contendrán la respiración, mientras esperan que todas las precauciones tomadas hayan sido suficientes y que sus respectivos exploradores salgan no solo intactos del encuentro sino  un inmenso tesoro de datos de todo tipo que la comunidad científica espera con ansia poder estudiar.

El Domingo será, por tanto, una larga jornada. No hay que esperar momentos emocionantes, no hablamos de un aterrizaje en Marte o la entrada en órbita de una nueva sonda, muchas de las imágenes que lleguen no serán espectaculares, a la espera de que sean realzadas, ya que las sondas afrontarán un trabajo para lo cual no fueran diseñadas realmente, y los datos en su conjunto podrían tardar viarios días en ser enviados por completo a La Tierra. Pero simplemente el saber que están todas a salvo y asistir a un momento para la historia es suficiente para que todos lo sigamos con atención, y dedicuemos ese día al seguimiento de las noticias que nos vayan llegando.

Seguimiento del encuentro desde el canal de la ESA. La emisión comenzará a las 17:50 UTC.



Infografía: El encuentro del cometa Siding Spring con Marte.

viernes, octubre 17, 2014

Agua en el fuego

MESSENGER consigue fotografiar por primera vez los depósitos de hielo de agua de Mercurio.

Quedan 5 meses para que la exploración directa del planeta más cercano al Sol llegue a su punto y final, el tiempo que le quedan aproximadamente a las reservas de combustible de esta sonda antes de que se agoten, y su órbita, que la lleva a pasar muy cerca de la superficie, decaiga hasta provocar su caida definitiva. Mucho son los descubrimientos realizados durante su vida activa, pero parece inevitable que muchos otros, algunos antiguos, otros nuevos aparecidos fruto de su intensa tarea, queden sin encontrar respuesta. Y entre estos últimos se encuentra aquello que se esconde entre las sombras eternas de los cráteres polares.

Aunque ya se conocía de forma indirecta su existencia desde hacia 20 años, a partir de cartografía por radar realizado desde La Tierra, así como por los datos de los intrumentos de la propia MESSENGER en 2012, los depositos de hielo de agua que existen en Mercurio no habían sido observados de forma directa, escondidos en las zonas de sombra perpetua. Hasta ahora, donde sacando partido de la tenue luz reflejada por las paredes iluminadas de estos cráteres, finalmente se han podido visualizar las zonas donde los mapas térmicos, el espectrómetro de neutrones y el altímetro láser habían indicado su presencia. Con ello, casi más que responder preguntas se han generado nuevos misterios, aún más desafiantes hacia todo lo que creemos saber y que muestran un Mercurio cada vez más complejo, al contrario de lo que su aspecto podría indicar.

Y son enigmas notables y trascendentes para entender la historia de Mercurio y quizás, por extensión, del Sistema Solar, ya que, por ejemplo, la textura del hielo en el fondo del cráter Prokofiev sugiere que el material fue depositado ahí hace relativamente poco tiempo en escala geológica, en lugar de los miles de millones de años que se creía inicialmente. Imágenes de otros cráteres respaldan esta idea, mostrando depósitos oscuros, posiblemente material rico en elementos orgánicos, que cubren el hielo en algunas zonas, con límites definidos entre los dos tipos diferentes de material. "Este resultado fue un poco sorprendente, porque los límites afilados indican que los depósitos volátiles en los polos de Mercurio son geológicamente jóvenes", explica Nancy Chabot, científica de la misión MESSENGER . Nuestra Luna también alberga agua helada en el interior de los cráteres polares que se encuentran permanentemente en sombras, pero sus depósitos tienen un aspecto diferente a los de Mercurio, lo que podría explicarse si los de este último fueron entregados más recientemente. 

"Si puedes entender por qué un cuerpo se ve de una manera y otra se ve diferente, entenderás mejor el proceso que hay detrás de ello, lo que a su vez está vinculada a la edad y la distribución de hielo de agua en el sistema solar", dijo Chabot. "Esta será una línea muy interesante de investigación en el futuro".Aunque no ya para MESSENGER, que se encuentra al final de su vida útil. Quién cogerá el testigo será la misión europea-japonesa BepiColombo, que pondrá en órbita alrededor de Mercurio las sondas MPO (Mercury Planetary Orbiter) y el MMO (Mercury Magnetospheric Orbiter), aunque para eso deberemos esperar hasta 2023, precedido por una serie de sobrevuelos anteriores que empezarán a finales de 2019.

Si algo hemos aprendido de la exploración interplanetaria es que entre todos los integrantes de la familia solar, desde planetas a lunas, pasando por cometas y asteroides, no existe ninguno que muestre una naturaleza que podamos clasificar de simple y sencilla de visualizar. Todos esconden enigmas y nos muestran páginas de una historia compleja y extraña, cada uno de ellos con una personalidad sorprendentemente definida y única. Y el más cercano y pequeño de los planetas principales, no es una excepción. Un núcleo gigantesco con respecto a su diámetro, una magnetosfera inesperada, cambios visibles en la superficie con la aparición de los conocidos como hollows, depositos de agua en los polos y ahora indicios de que son mucho más jóvenes de lo que se creía son sus señas de identidad. Suficientes motivos para recibir una atención profunda por parte de nuestros exploradores.

El interior del cráter Berlioz. Se observa una región distintivamente más oscuro, que se corresponde bien con las regiones brillantes detectadas por el radar y dentro de la sombra pemanente. Se postula que este material de baja reflectancia más oscuro se compone de materiales congelados ricos en materia orgánica.

Esta imagen  revela la superficie permanentemente en la sombra dentro de Prokofiev cráter, el más grande en la región del polo norte de Mercurio en longitudes de onda visibles. La región en el cuadro de color rosa se ​​muestra con más detalle en la imagen de la derecha, mostrando una reflectancia más alta, lo que se interpreta a que es debido a hielo de agua sobre la superficie. La zona encaja con la zona que es brillante a las ondas de radar. La superficie está cubierta con muchos pequeños cráteres, pero el material eyectado por estos durante su formación no ocultan en ningún momento esta zona brillante, lo que sugiere que el hielo fue emplazado en la superficie DESPUÉS de que se formaran.

MESSENGER a llevado nuestro conocimiento de Mercurio a otro nivel con respecto a lo ofrecido en su momento por la Mariner 10, pero a pesar de ello muchos enigmas quedarán por responder, ya que desde su llegada se demostró que era un planeta mucho más complejo de lo que nos podíamos imaginar. Su sucesora BepiColombo deberá continuar con la exploración y hacerla avanzar aún más.

BepiColombo tomará el testigo de MESSENGER, formada por la europea MPO (Mercury Planetary Orbiter) y la japonesa  MMO (Mercury Magnetospheric Orbiter).

First Photos of Water Ice on Mercury Captured by NASA Spacecraft

jueves, octubre 16, 2014

Un lugar más allá del fin del mundo

New Horizons tiene ya asignado su segundo y definitivo objetivo.

Hoy posiblemente el equipo encargado de dirigir a esta pequeña sonda en su viaje hacia las profundidades del Sistema Solar vive su momento de mayor sensación de alivio desde que esta fuera lanzada a principios de 2006. El objetivo era Plutón, pero lejos de ser este el final del camino en los planes de la NASA era solo el final de una etapa, posiblemente la más emocionante y mediática, pero no la definitiva. Su misión se había aprobado con la idea de que, más allá de su encuentro con el antiguo 9º planeta se buscaría, otro objetivo, otro integrante del Cinturón de Kuiper, al que intentaría aproximarse utilizando las reservas de combustible disponibles para corregir la trayectoria dentro de lo posible.

New Horizons inició por tanto su viaje con la idea de protagonizar un encuentro doble, con Plutón y otro cuerpo aún más lejano. Pero existía un problema: Ya con la sonda en curso aún no se había descubierto un objetivo que estuviera dentro de su alcance. No solo eso, ya que los siguiente años de intensas búsquedas desde los observatorios terrestres llevaron al desagradable descubrimiento de que nuestro conocimiento previo sobre la población del cinturón de Kuiper era incorrecto, y que existían menos pequeños objetos que los previstos. A menos de 2 años de su llegada a Plutón se seguía sin haber localizado ningún objetivo viable, por lo que este pasado Verano, y ya como medida desesperada, su equipo luchó y ganó la oportunidad de utilizar el Telescopio Espacial Hubble (que tiene una larga lista de peticiones a la espera) para realizar este busqueda.

Y esta vez el anelado 2º objetivo de la New Horizons, finalmente y para alivio de muchos, hizo acto de presencia: Su nombre provisional es PT1, mide entre 30-55 kilómetros de diámetro y es fácilmente accesible, ya que esta solo necesitará alrededor del 35% del combustible restante para realizar la corrección de trayectoria necesaria en su viaje de 1000 millones de Kilómetros más allá de Plutón, llegado en Enero de 2019. Una serie de nuevas observaciones posteriores del Hubble han permitido definir su órbita,y por tanto el camino que seguirá la sonda para ir a su encuentro. En realidad el magnífico trabajo de este veterano telescopio espacial permitió descubrir hasta 3 objetivos al alcance, siendo PT1 la opción elegida, aunque PT2 y PT3 permanecen en reserva, y nuevas observaciones podrían, quizás, hacer a uno de ellos, especialmente PT3, más interesante, cambiando por tanto la elección. Hasta pasado Plutón, en Julio de 2015, existe margen de maniobra.

¿Hasta que distancia se podría aproximar la New Horizons a PT1? Será necesario, además de definir con exactitud los parámetros orbitales del objeto, equilibrar el deseo de obtener observaciones de alta resolución con las limitaciones de ingeniería, como es la rapidez con la que la sonda puede girar sobre si misma en su máxima aproximación. La respuesta llegará entre Octubre y Diciembre de 2015, cuando se de luz verde a la ignición de los impulsores necesaria para ponerla en camino.

¿Qué sabemos acerca de PT1 hasta ahora? Su órbita es circular y cerca del plano de la eclíptica, por lo que es un objeto del Cinturón de Kuiper "clásico", lo que significa que ha tenido una historia muy diferente a la de Plutón. Este último es un miembro de una población de objetos cuyas órbitas fueron alteradas cuando Neptuno migró hacia el exterior, adquiriendo la inclinada y elíptica que vemos hoy día, "bloqueada" en una resonancia con este último, de tal manera que Plutón orbita el Sol 2 veces por cada 3 veces que lo hace el planeta gigante. En contraste los objetos "clásicos" probablemente nunca fueron alterados de esta manera, por lo que PT1 podría ser una reliquia inalterada, gélida, nunca calentada de la formación del Sistema Solar. Por otro lado, es muy pequeño, de 30 a 45 Kilómetros de diámetro, y los científicos creen que la mayoría de los objetos de ese tamaño no nacieron tal cual, sino que son fragmentos resultante de colisiones de objetos más grandes, por lo podría ser menos prístino de lo esperado.

Lo que si podemos estar seguros es que será muy, muy diferente a Plutón. Su encuentro no tendrá la misma transcendencia, carga mediática ni espectacularidad, pero representará la posibilidad de ver a la New Horizons afrontando, 4 años después, el reto de explorar un lugar aún menos conocido que ese primero, más allá de las fronteras de nuestro pequeño mundo solar, tan desconocido como lleno de espectativas. 

El descubrimiento de PT1, así como los otros 2 candidatos, ocurrió apenas unos días después de que el Hubble iniciara su búsqueda, aún dentro de la fase previa de prueba antes del rastreo propiamente dicho.

LaWide Field Camera 3 del Hubble permitió develar el extremadamente tenue objetivo de la New Horizons, que con una magnitud de +26.8 era invisible para los observatorios terrestres.

El ahora ya claro plan de futuro de la New Horizons. Los grandes objetos como MakeMake o Haumea estan fuera de su alcance, por lo que en su lugar tendremos a PT1, mucho más pequeño pero no por ello menos interesante.

Plutón es un planeta muy pequeño, motivo por el cual, entre otros, se le clasifica actualmente como "enano", pero en comparación a PT1 es un lugar gigantesco. Por ello no debemos esperar un encuentro espectacular, pero para los científicos planetarios es una joya en bruto, un regalo del Sistema Solar a este misión. 

Finally! New Horizons has a second target