Curiosity: 5141 Metros en 15 minutos

Ultimas imágenes de Curiosity

Panorámica Sol 603
Amanecer en Sol 586
Ocaso en Marte. Sol 587

martes, abril 22, 2014

Nuevas evidencias para viejas teorías

Nuevas interpretaciones de los datos de Spirit apuntan a la antigua existencia de un lago en el cráter Gustav.

Fué el primero de los 2 hermanos en llegar a Marte, e inicialmente parecia estar destinado a realizar mayores  que Opportunity, cuya zona escogida para aterrizar se había escogido más por razones de seguiridad que por interés científico, una forma de intentar asegurar su éxito en caso de que su predecesor no lo lograra. Pero lo hizo, lo que prometía ser el inicio de unos meses de descubrimientos espectaculares, ya que el interior de Gustav, el lugar escogído tenía claras señales de que podía haber sido el hogar de un gran lago, incluido lo que parecia un antiguo cauce fluvial que desembocaba en el. Pero fue justo lo contrario: La llanura estaba cubierta de basalto, material volcánico, en lugar de los sedimentos esperados si era el lecho de un lago.

Spirit solo encontró evidencia de agua cuando alcanzó las colinas Columbia, minerales de carbonato de magnesio y de hierro cuya presencia está directamente ligada a su presencia en algún momento del pasado, especialmente en lo que se denominó afloramiento Comanche. La conclusión de los científicos de la misión, a partir de los datos ofrecidos por los intrumentos del rover, es que estábamos ante la antigua actividad de aguas termales. Un descubrimiento sin duda espectacular, ya que agua y calor es un escenario ideal para la vida, pero lejos del gran lago que muchos esperaban encontrar. O quizás no.

En ciencia no existe nunca nada puede darse por definitivo, pués nuevas evidencia pueden cambiar los conclusiones del conjunto, y con el paso del tiempo es posible examinarlas en el contexto de lo que se sabe ahora, y de lo que se sabía antes, apuntando hacia nuevas teorías. O, como ocurre ahora, hacernos regresar a otras viejas y en su momento descartadas.

Así lo sugiere ahora un nuevo estudio que, a pastir de los datos ofrecidos en su momento por Spirit, y a la luz de lo que sabemos ahora de Marte, sugiere que en Comanche y otros afloramientos había agua en la superficie, a baja temperatura en lugar del agua caliente que sube desde el fondo, como sería en caso de ser fuentes termales. Se cree que estos afloramientos comenzaron siendo una acumulación de ceniza volcánica (llamada tefra) proveniente de erupciones que tuvieron lugar en algún sitio alrededor de Gusev. Las aguas penetraron por el sur, se quedaron ahí, y crearon una "solución salobre", que con el tiempo se fue evaporando, quedando solo los residuos minerales de carbonato cubriendo las rocas y que fueron observadas por el rover cuando las examinó.

Steve Ruff, profesor asociado de investigación de la Universidad Estatal de Arizona, señala que "el lago no tenía por qué ser grande. Las colinas Columbia tienen unos 300 metros de altura, pero se encuentran en la parte más baja de Gusev. Así que no era necesario un profundo lago que atravesara todo el cráter", como era la idea inicial cuando se obtuvieron las primeras imágenes desde la órbita.

Ya que Spirit dejó de funcionar hace tiempo y no es posible seguir reuniendo información (como hace hoy día Opportunity en Endeavour) que permita reforzar esta idea, el equipo de investigadores está presionando para que el próximo rover de la NASA a Marte en 2020 sea enviado cráter Gusev, aunque es extremadamente improbable que esto ocurra, ya que a día de hoy cada misión a la superficie de Marte aterrizó, como es lógico, en lugares diferentes buscando ampliar lo máximo posible el terreno explorado."Volver a Gusev nos daría una oportunidad para una segunda temporada de campo allí, lo que cualquier geólogo terrestre entendería. Después de la primera temporada de campo con el rover Spirit, ahora tenemos un montón más de preguntas y también nuevas hipótesis que sólo se resolverán cuando volvamos".

La selección del lugar aún está en marcha, pero lo más probable es que ese retorno deba esperar a un futuro a medio o largo plazo. La situación actual del presupuesto para exploración planetaria de la Agencia no puede permitirse en lujo de enviar uno de sus pocos nuevos vehículos a un lugar ya explorado, aunque potencialmente, dado su equipo científico, podría ir mucho más allá de lo que llegó Spirit. En todo caso deberemos esperar a tener un anuncio definitivo. De momento solo podemos seguir "jugando" con los datos, encajándolos en un contexto que no deja de cambiar y crecer a medida que vamos aprendiendo más sobre el planeta rojo.

El afloramiento Comanche, fotografiado por Spirit, cuyo análisis reveló datos que se interpretaron como de aguas termales, pero que este nuevo estudio indica que pueden revelar un antiguo lago que cubrió esta zona.

La posición de Comanche, al que Spirit llegó después de alcanzar la cima de las colinas Columbia. Poco después llegaría hasta Home Plate, donde quedaría atrapado y terminaría su misión.

Gusev con el canal que parece desmbocar en el, y que hizo pensar que era el lecho de un antiguo lago, lo que finalmente hizo que fuera elegido para que Spirit aterrizara en el. Los primeros resultados fueron decepcionantes, mostrando una llanura volcánica. Solo al alcanzar las colinas la cosa empezó a cambiar y se encontraron las primeras evidencias de agua líquida.

Una visión de lo que podría haber sido Gusev. Era la imagen que se tenía cuando se lanzó Spirit, después desechada y ahora recuperada, aunque quizás solo parcialmente, por estos nuevos análisis. 

¿Hubo un lago en Marte, en el sitio de aterrizaje del rover Spirit?
  
Gusev Crater once held a lake after all, says ASU Mars scientist

lunes, abril 21, 2014

Nuevos visitantes

La nave Dragón llega a la ISS.

"Felicitaciones a todo el equipo de operaciones para el éxito del lanzamiento, encuentro y captura del Dragón", anunciaba Koichi Wakata, mientras el centro de control de Space X estallaba en saludos y celebraciones. Y no era para menos, ya que esta compañía privada, apoyada por la NASA con un contrato más que favorable, pero no por ello con menos merito, había completado de nuevo, con su propio cohete lanzadera y su propia nave espacial, el viaje hacia la ISS, no el primer pero si el más importante hasta ahora por la carga transportada.

Lanzada el 18 de Abril mediante un cohete Falcon 9 desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, en Florida, llegó a las cercanías de la Estación Espacial a primeras horas de este pasado 20 de Abril, y a las 11:14 GMT el brazo robótico Canadarm2, operado por Koichi Wakata, con el apoyo del astronauta Rick Mastracchio, atrapó a la recién llegada, que a diferencia de otros vehículos, como es el caso de las Soyuz rusas, no está diseñada para acoplarse por si misma. 3 horas después la operación se completaba y Dragón quedaba anclada a uno de los puertos de atraque del módulo Harmony.

Permanecerá ellí hasta el 18 de Mayo, cuando se dirigirá de nuevo a La Tierra, transportando alrededor de 1.588 Kilogramos de carga, entre experimentos científicos, herramientas para caminatas espaciales y otros, amerizando en el Océano Pacífico, frente a la costa de Baja California, donde será recuperada. Con ello Dragón habrá completado su tercer viaje, y su papel como una de los pilares que permiten a la ISS seguir en activo, quedará definitivamente asentado.

Dragón atrapada por Canadarm2, que ocurrió cuando se encontraba sobre Egipto. Posteriormente sería transportada hasta el módulo Harmony, a la que se acoplaría cuando se encontraban sobre Brasil.

Posición de la nave de Space X en la ISS, como vemos realmente transitada.

Muchos fueron los que siguieron el vuelo de Dragón, pero entre todos los vídeos destaca este, tomada desde París, y que registró el paso de la nave 30 minutos después del lanzamiento. 

Easter Sunday Space Station Rendezvous and Berthing for SpaceX Dragon Freighter Successful

domingo, abril 20, 2014

Post Vintage (90): 13 puntos sobre Venus

Es el planeta más cercano a La Tierra pero, pese a ello, mucho menos conocido que el más lejano Marte. Más o menos todos sabemos algunos detalles...su temperatura extrema, su presión atmosférica aplastante, que no es el mejor lugar para ir de vacaciones...pero Venus tiene mucho más que merece la pena resaltar, tanto de su propia naturaleza como de su relación con La Tierra y nuestra civilización. Un total de 13 puntos para resumir lo más curioso de nuestro vecino planetario.

1) Mundo volcánico: Io y La Tierra se consideran los lugares más activos del Sistema Solar, ya que tanto en uno como en otro podemos encontrar volcanes. Sin embargo, por debajo de su densa y tóxica atmósfera, Venus esconde más de un millar, y eso solo considerando aquellos cuya existencia es conocida, por lo que el número podría ser incluso superior. A todo esto se le añaden la existencia de flujos de lava de dimensiones colosales, que en algunos casos abarcan cientos de kilómetros de longuitud o incluso más.

2) Un día al año: Venus gira muy lentamente sobre si mismo, hasta el punto de que se produce un hecho extraodinario, y es que el día venusiano, que equivale a 243 días terrestres, es más largo que su año, que equivale a solo a 224 días terrestres. Como añadido a esta situación singular su rotación es inversa al resto de planetas, de Este a Oeste, por motivos quesiguen siendo un misterio.

3) Cara a Cara con La Tierra: No solo es el planeta más cercano al nuestro, sino que parece mantener una curiosa relación. Y es que su rotación, ya de por si extraña, parece estar sincronizada de manera que siempre nos presente el mismo Hemisferio cuando ambos cuerpos están a menor distancia. También aquí tenemos un pequeño enigma: Podría ser pura casualidad, pero algunos especulan que la gravedad terrestre, de alguna forma, atrapó la rotación de Venus como lo hizo con la de La Luna.

4) ¿El gemelo perdido?: Venus es el planeta más próximo y también el que más se acerca a La Tierra en tamaño (12.100 por los 12.700 Kilómetros de nuestro mundo), y de no estar bajo los efectos de un efecto invernadero planetario fuera de control su temperatura superficial no sería mucho más alta que la terrestre actual. Esto, junto con el hallazgo de evidencias químicas en su atmósfera de que en un pasado remoto pudo contener océanos de agua (lo que indica temperaturas mucho más suaves) hace que podamos estar ante lo que pudo ser una "segunda Tierra" ahora ya desaparecida.

5) La furia del Viento: Velocidades de 350 Kilómetros/Hora en sus capas superiores y hasta 700 Kilómetros/Hora en sus capas medias (más veloces que los que podemos registrar en los tornados más violentos en La Tierra) convierten a Venus en el hogar de uno de los vientos más rápidos del Sistema Solar, incluso superando a Júpiter y solo por debajo de Neptuno.

6) Lentos pero poderosos: Mientras que en altura todo se mueve a gran velocidad, en la torrida superfice las cosas ocurren de forma mucho más lenta, y apenas unas ligeras brisas de unos pocos Kilómetros/Hora hacen acto de presencia. Sin embargo el aire tiene tal densidad (65 kg/m³, equivalente al 6.5% de la del agua) que este actua casi como un líquido, siendo capaz de arrastrar incluso pequeñas rocas.

7) Un escudo casi perfecto: La extraodinaria densidad de la atmósfera Venusiana protege a la superficie de la mayor parte de los meteoritos, incapaces de sobrevivir ante semejante barrera. Se estima que solo pueden hacerlo los de mayor tamaño, capaces de crear cráteres de varios Kilómetros de diámetro. 

8) El astro luminoso: Las densas capas de nubes reflejan la mayor parte de la luz solar, hasta un 60% o más. La combinación de este factor y su proximidad al Sol lo convierte en el planeta más brillante del Sistema Solar.

9) La base del cambio: Al situarse por dentro de la órbita terrestre Venus presenta fases como La Luna, algo que observó por primera vez Galileo Galilei en Diciembre de 1610, señalando cambios en el tamaño del diámetro visible de del planeta en sus diferentes fases, sugiriendo que éste se encontraba más lejos de la Tierra cuando estaba lleno y más cercano cuando se encontraba en fase creciente (como así era). Esto se convirtió en una de las pruebas más firmes de la todavía en discusión teoría heliocéntrica.

10) Mundos imaginarios: Como le ocurrió a Marte, muchos proyectaron su imaginación, y su cubierta de nubes, que se deba por hecho que debían ser de vapor de agua como en La Tierra, alimentó la idea de un Venus lleno de vida, dominado por un ambiente más cálido, tropical, con entornos selvático y grandes masas de agua. Incluso, dado la gran cantidad de Co2 que parecía tener un atmósfera, con océanos de petróleo o agua carbonatada. Una idea que sobrevivió hasta fechas tan tardías como la década de los 60.

11) Dos en uno: Los antiguos griegos, y por extensión los romanos al adoptar su cultura, pensaban que Venus era en realidad dos cuerpos diferentes, Hesperus cuando aparecía en el cielo del oeste al atardecer y Phosphorus cuando aparecía en el cielo del este al amanecer.

12) Una luna fantasma: Durante varios siglos, desde que el astrónomo Giovanni Cassini afirmó en 1672 haberla observado, se pensó que Venus podría tener un satelite, que fue llamado Neith, y de la que se anunciarón posibles observaciones hasta casi el siglo XX. Hoy día sabemos con certeza que este planeta, al igual que Mercurio, no dispone de satélites, quizas fruto de su mayor proximidad al Sol, aunque el asteroide 2002 VE68, por sus características orbitales, se puede considerar casi como tal.

13) Llamando a las puertas de casa: Venus es el mundo más próximo, pero en ocasiones concretas, cuando la situación orbital es la adecuada, puede estarlo incluso más. El 16 de Diciembre de 1850 se situó a solo 39.514.827 kilómetros de La Tierra, y desde ese día nunca ha habido una aproximación tan cercana. La más próxima de esta magnitud está prevista para 2101, a solo 39.541.578 Kilómetros.

Una imágen, en Ultravioleta, de las capas altas de la atmósfera de Venus. Esta tarda solo cuatro días terrestres en dar una vuelta completa al planeta, lo que significa que se desplazan 60 veces más rápido que la superficie.

Las fases de Venus y los cambios de tamaño aparente fruto de su posición orbital. Esto se conviertió en una de las mejores evidencias para apoyar la teoría Heliocéntrica por parte de Galileo y otros, ya que mostraba que el planeta orbitaba el Sol y no La Tierra.

Un brillante Venus al atardecer. Su proximidad y su densa atmósfera, que refleja la mayor parte de la luz solar, lo convierte en el astro más brillante del firmamento después de La Luna y el Sol. Según su posición lo vemos al atardecer o al amanecer, lo que hizo que los griegos y romanos pensaran que se trataba de dos cuerpos celestes distintos.

Venus y La Tierra tiene casi el mismo tamaño, y existen indicios de que en sus inicios químicos de que pudo contar con océanos y un ambiente acogedor para la vida.

Venus cuenta con numerosos volcanes, con indicios claros de que algunos de ellos están activos actualmente.

Corrientes de lava sobre la superficie, vistas a través del radar.

En la superficie apenas sopla una ligera brisa, pero el aire es tan denso que actua casi como un líquido, por lo que tiene una fuerza notable.

sábado, abril 19, 2014

Primas cercanas

Kepler-186f, el primer planeta del tamaño de La Tierra en la zona habitable de su estrella.

"Sabemos de un solo planeta donde hay vida, La Tierra. Cuando la buscamos fuera de nuestro sistema solar nos centramos en la búsqueda de planetas con características que imiten a la de nuestro planeta. Encontrar un planeta comparable en la zona habitable es un gran paso adelante", Elisa Quintana, científica investigadora en el Instituto SETI y el Ames Research Center de la NASA, y líder del equipo responsable. Una etapa más, aunque no la última, en esta búsqueda, pero ni mucho menos, como se está vendiendo en algunos medios, la primera exotierra descubierta.
  
Kepler-186f fue detectado en los datos reunidos por el telescopio espacial Kepler, como una ligera disminución en el resplandor de su pequeña estrella, permitiendo deducir su tamaño, apenas un 10% mayor que La Tierra, y lo que es más importante, situado en lo que se conoce como "zona habitable", donde la distancia a ella hace posible la existencia de agua líquida, aunque evidentemente es necesaria otras circunstancias, como una masa, atmósfera y composición química adecuada. Por ejemplo Marte también se encuentra en la zona habitable del Sol, pero como ahora sabemos, es un mundo seco y gélido, demasiado frío y con una atmósfera demasiado tenue para ser un lugar acogedor para la vida, al menos en superficie. Un ejemplo de que las cosas no son tan simples.

Realmente sabemos muy pocas cosas de el, aunque con imaginación muchos le pongan un rostro terrestre. Desconocemos su masa, por lo que no podemos calcular su densidad, y con ella su  naturaleza (rocoso o gaseoso?). Otros detalles vitales, como el periodo de rotación o la densidad atmosférica, también son desconocidos, por lo que hablar de "exotierra" es sin duda precipitado. "Estar en la zona habitable no significa conocer si este planeta es habitable. La temperatura depende en gran medida de qué tipo de atmósfera tenga", explica Thomas Barclay, científico investigador del Bay Area Environmental Research Institute y co-autor del trabajo."Kepler-186f puede imaginarse como una prima de La Tierra, en lugar de una hermana gemela. Tiene muchas propiedades que se asemejan a ella".

A la distancia a la que se encuentra de su estrella, Kepler-186f recibe aproximadamente un tercio de la luz y calor que recibe La Tierra, con mediodías que equivalente a la iluminación que tenemos en nuestro planeta 1 hora antes de la puesta de Sol. Eso significa que, de tener una atmósfera como la nuestra, sería un mundo gélido, sin posibilidad alguna de mantener agua en la superficie. Una mucho más densa podría compensarlo, pero el ejemplo de Venus demuestra que ese no es un camino demasiado aconsejable. 

Pero por encima de la naturaleza última de Kepler-186f, lo importante de su descubriento es que representa el primer planeta con un tamaño como el de La Tierra que podemos confirmar, con el añadido de que su Sol es una Enana Roja, el tipo de estellas más abundante que existe, más numerosas que todas las demás juntas, lo que aumenta las opciones de forma exponencial. "El descubrimiento de Kepler-186f es un paso significativo hacia la búsqueda de mundos como el nuestro", explica Paul Hertz, director de la División de Astrofísica de la NASA. "Las futuras misiones, como TESS y el Telescopio Espacial James Webb, descubrirán los exoplanetas rocosos cercanos, determinando su composición y las condiciones atmosféricas, continuando la búsqueda de la Humanidad de mundos realmente similares a la Tierra".

Cada día estamos algo más cerca de ese momento, y la nueva generaciones de buscadores de planetas que están en camino posiblemente serán los protagonistas de ese momento histórico.
 
Una comparación entre la "zona habitable" del Sol, que incluye también, aunque en sus extremos, a Venus y Marte, y el de Kepler-186, con el ahora descubierto Kepler-186f en la parte externa del suyo.

Una visión imaginaria del atardecer en Kepler-186f, con un Sol algo mayor que el nuestro, ya que se encuentra más cerca, pero al mismo tiempo mucho menos brillante.

La galaxia se compone principalmente de Enanas Rojas, que representan el 70% de su población estelar. La presencia de planetas del mismo tamaño que La Tierra en ellos aumenta de forma espectacular las posibilidades de que existan mundos como el nuestro.

NASA's Kepler Telescope Discovers First Earth-Size Planet in 'Habitable Zone'

viernes, abril 18, 2014

Space X: 2 viajes en 1

La Dragón se encuentra ya de camino a la ISS mientras se pone a prueba el nuevo sistema de recuperación del cohete Falcon 9.

Después de varios aplazamientos, uno de ellos por motivos totalmente ajenos a ellos, Space X afronta ya el tercer viaje de su vehículo (o cápsula) espacial, que se engloba dentro contrato firmado entre esta compañía y la NASA para abastecer a la Estación Espacial Internacional. En su interior 2268 kilogramos de suministros, que serán entregados este próximo Domingo, cuando se acople a ella, inciando una estancia que se prolongará hasta el próximo 18 de Mayo.

A las 1925 GMT, en un clima inestable pero no suficiente para obligar a un nuevo aplazamiento, el Flacon 9R (una versión recuperable del Falcon V1.1) despegaba desde la rampa SLC-40 de la Base Aérea de Cabo Cañaveral, y 8 minutos después Dragón se encontraba ya libre y en órbita. A los 12 minutos se desplegaban los paneles solares, suministrando así energía a todos los sistemas. Posteriormente se abrían las compuertas de los sensores GNC (Guidance and Navigation Control), permitiendo a los sistemas de navegación de la nave actuar. Próxima parada, la ISS.

Entre el cargamento, además de los habituales suministros de comida y equipos, encontramos curiosidades como las piernas del robot Robonaut 2, un traje EMU para actividades en el exterior y diversos experimentos científicos, como OPALS (Un ensayo de nuevas técnicas de transmisión de datos a tierra mediante láser, como hizo recientemente la desaparecida LADEE), VEGGIE (En que se intentará suministrar a la tripulación vegetales comestibles), T-Cell Activation in Space (Estudio de los efectos de la microgravedad en el sistema inmunológico humano) y HDEV (En que se situarán 4 cámaras de alta definición en el exterior de la ISS ara ofrecer vídeo en tiempo real), así como una serie de CubeSats, entre los cuales encontramos el PhoneSat 2.5, que busca comprobar el rendimiento de la tecnología de los smartphons en el espacio. Dragón es ya una realidad a todos los efectos, la primera nave comercial privada que realiza este servicio a la espera que la Cygnus también se asiente.

Otro de los objetivos de este lanzamiento, dejando de lado la propia Dragón, era poner a prueba el sistema de recuperación de la primera etapa del cohete Falcon 9 ideado por Space X, en que se añadieron cuatro patas desplegables con el objetivo de permitirle aterrizar por si mismo después del lanzamiento, algo nunca visto hasta ahora. Una vez completada la separación de la primera fase, esta inició una maniobra de frenado usando tres motores Merlín, a lo que siguió el encendido del motor Merlín central para garantizar un amerizaje suave. Aunque aún deberemos esperar para tener todos los datos parece que la prueba resultó un éxito. El siguiente objetivo es lograr un aterrizaje completo.

En definitiva, y esperando la llegada de Dragón a la ISS dentro de 48 horas, Space X se apunta un nuevo éxito, tanto por el lanzamiento en si como por haber puesto en práctica este novedoso sistema de recuperación. Una compañía con sus luces y sus sombras, pero que sabe venderse al gran público, y lo que es aún más, importante, está haciendo realidad aquellos proyectos anunciados. No podemos hacer otra cosa que esperar con espectación sus siguientes pasos.

Separación de Dragón de la etapa superior.

Despliegue de los paneles solares, pocos minutos después de encontrarse ya en órbita.

Carga y colocación de Dragón en el Falcón 9.

El Falcon 9R con sus "patas" instaladas en la primera etapa del cohete, y que deberían permitirle aterrizar verticalmente después del lanzamiento.

Infografía: La cápsula Dragón.  

Grasshopper es el nombre recibido por este novedoso sistema de recuperación ahora puesto a prueba en un vuelo real.

SpaceX Launches Robotic Cargo Mission to Space Station 

Lanzamiento de la nave de carga Dragon SpX-3 (Falcon 9R)

jueves, abril 17, 2014

Aquello que LADEE nos ofreció

Nos aproximamos al final de su vida, ya que en los próximos días se precipitará contra algún lugar de la cara oculta de La Luna. Es la hora de despedirse de esta pequeña sonda, y aunque sus resultados finales aún necesitará largos meses de análisis para salir a la luz podemos hacer ya una pequeña lista de sus logros, el legado que su no demasiado extensa pero no por ello menos emocionante misión que deja atrás. (Actualización: LADEE se estrelló contra la Luna en algún momento entre las 4:30 y las 5:22 GMT del 18 de Abril)

- Bombardeo continuo: El instrumento LDEX (LADEE's Lunar Dust Experiment) ha identificado la nube de polvo que rodea a La Luna, que es mantenido por la llegada continua de micrometeoritos a la superficie, identificando por primera vez las plumas de material originado por ello. Literalmente "un bosque entero de ráfagas", tal como explica Sascha Kempf, del equipo de misión.

Se espera que los datos reunidos, una vez analizados en profundidad, permitan caracterizarlas en detalle, incluyendo el tamaño, la velocidad y la distribución angular de las partículas de material expulsado, algo vital para la seguridad de futuras misiones exploradoras.

- La llegada de la Chang'e 3: Uno de los objetivos, totalmente imprevisto pero sin duda bienvenido, fue observar la llegada de esta sonda china e intentar detectar los cambios que su alunizaje podría provocar en la tenue exosfera lunar. En un primer momento no se detectó efecto alguno, lo que fue toda una sorpresa, aunque los análisis de los datos de LADEE aún están en una fase muy preliminar, por lo que más adelante esto podría cambiar.

Se estima que la sonda liberó unos 446 Kilogramos de agua, fruto de la combustión de su impulsor, durante los cerca de 12 minutos de descenso, y que 122 Kg entró en contacto físico con superficie de La Luna. Esto tiene implicaciones para la futura exploración lunar. Si realmente se aspira a una presencia permanente, con los vehículos llegando y despegando, lo que necesita saber cómo los gases de escape podrían entrar en contacto con los instrumentos y equipos allí situados.

- Misterios elevados: Hasta el final de sus días LADEE seguirá intentando desvelar si existen partículas de polvo con electricidad estática flotando en la tenue atmósfera, como explicación a las observaciones de las sondas Surveyor y los tripulantes de los Apolo, que registraron resplandores persistentas en el horizonte cuando el Sol ya había desaparecido del firmamento, así como rayos crepuesculares después de atardecer y antes del amanecer. Todo esto encaja con la idea de polvo levitando sobre la superficie, pero es necesario observaciones y datos que la apoyen.

"Anticipamos que cuando volemos muy, muy bajo, y pongamos en marcha el experimento de polvo, pondremos todo esto a prueba", dijo Rick Elphic, jefe científico de la misión . Además, mediante el uso del rastreador de estrellas de LADEE, se hizo un intento de imitar las observaciones de Apolo 17 durante la salida del Sol."Con suerte, el rastreador de estrellas tendrá sensibilidad suficiente para ver realmente algo. No me sorprendería si no lo hacemos...pero sería muy emocionante que así fuera".

- Prespectivas únicas: Jack Schmitt es posiblemente el geólogo más afortunado del mundo, ya que formó parte de la tripulació del Apolo 17, teniendo la posibilidad de estudiar la Luna desde la órbita y la superficie. Y el es escéptico con respecto a esta posibilidad.

"A partir de los informes que escuché los intrumentos de LADEE parecen haber detectado las plumas de polvo fruto de los pequeños impactos ocasionales en la superficie lunar, pero  ni rastro de polvo levitación". De lo contrario este fenómeno más una ligera migración y redeposición implicaría la presencia de capas significativas de polvo muy fino en las superficies rocosas. "Pero los astronautas que pisaron La Luna no observaron nada parecido", explica Schmitt. "Nosotros sólo observamos y fotografiamos depósitos dispersos de restos más gruesos arrojados por los impactos de meteoritos cercanas. La mayoría de las superficies rocosas expuestas estaban libres de polvo".

Schmitt teoriza que el resplandor en horizonte que observaron en el Apolo 17 parecía que lo que se esperaría de una combinación de una difusión de la luz solar a lo largo de una amplia trayectoria a través de los gases transitorios de la exosfera lunar y la Luz Zodiacal y rachas de partículas lanzados por el Sol. "Uno de los muchos éxitos de LADEE ha sido la de poner un límite superior muy bajo sobre la posible magnitud y la cantidad de polvo que levita", concluye. 

- Comunicaciones a distancia: Además de sus objetivos científicos también era una sonda destinada a poner a prueba la tecnologia de comunicación por láser, mucho más rápida y eficiente que por ondas de radio, como se hace aún actualmente con las sondas espaciales. Su LLCD (Lunar Laser Communication Demonstration) tenía el objetivo de transmitir datos desde la órbita lunar a una velocidad nunca vista, cosa que logró con todo éxito, alcanzando unos espectaculares 622 Megas por Segundo.

- Riqueza de datos y tiempo: Una sensación agridulce que dejará LADEE es que sus reservas de combustible posiblemente habrían permitido alargar la misión como mínimo otro mes, pero esta ya había recibido una ampliación extra después de completar los 100 días previstos, por lo que a pesar de todo los datos acumulados no solo cumplen lo esperado sino que representan mucho más de lo inicialmente previsto. Por delante tiene un amplio análisis de los que se esperan grandes resultados a medida que se vayan profundizando en ellos.

Una pequeña sonda que protagonizó una gran misión. Este es el mejor resumen, así como la mayor elegio, que podemos hacerle.


Fotografías de la Surveyor 7 donde se observan los extraños resplandores en el horizonte.

Los extraños fenómenos luminosos observados por la tripulación del Apolo 17 y aquí dibujados por el comandante de la misión, Eugene Cernan.

 Comunicanciones a distancia.


Infografía: La sonda LADEE.

NASA Moon Probe Will Bite the Lunar Dust Soon: What It Taught Us

miércoles, abril 16, 2014

La belleza del caos

Mars Express nos aproxima a Osuga Valles, un espectacular ejemplo de una antigua gran corriente de agua líquida.

Marte esta lleno de lugares extraodinarios, y lejos de ser el mundo ampliamente explorado que en ocasiones podemos pensar que es, dada la gran actividad exploradora, con diversas misiones espaciales estudiándolo de forma constante desde hace una década, sigue ofreciendo nuevas maravillas con cada nuevo paso que damos en su estudio. Al fin y al cabo si La Tierra, lugar que habitamos, rodeado de satélites de observación de toda clase, aún tiene muchos enigmas por resolver y maravillas que contemplar, como no esperar lo mismo o más de otro planeta, del que apenas podemos acceder a través de los ojos de unas sondas que siempre parecen ser menos de las necesarias.
  
Osuga Valles es un ejemplo de estos lugares marcianos que, lejos de los más conocidos, como los volcánes de Tharsis, el enorme sistema de cañones de Valles Marineris o los casquetes polares, demustran merecer nuestra atencion, como así hizo el 7 de Diciembre de 2013 la sonda Mars Express. Y no es para menos, ya que representa una de las muestras más espectaculares de la acción de grandes corrientes de agua líquida en tiempos pasados, ya desaparecidas en las tinieblas de un pasado remoto, pero que aquí dejaron una huella clara de que un día existieron. Islas estilizadas y estrechos desfiladeros dejan constancia de que así fue.

Actualmente se cree que las formaciones geológicas de Osuga Valles es consecuencia de varias inundaciones catastróficas que se sucedieron en el tiempo, como delantan los distintos niveles de la región y los canales que se cruzan sobre la superficie de las islas. Los sedimentos que rodean a estas últimas muestran que flujo discurría hacia el noreste y las estrías paralelas en el lecho sugieren una enorme fuerza erosiva, lo que apoya la idea de eventos violentos más que un fluir pausado a lo largo de largos periodos de tiempo. Donde terminó esa agua sigue sin saberse con certeza, puede que se filtrara en el subsuelo o quizás formo un lago temporal en la depresión donde estos valles fluviales parecen confluir y desembocar.

Con un superficie equivalente a todas las emergidas de La Tierra, Marte representa un nuevo comienzo, repetir lo que significó para los seres humanos ir explorando y descubriendo su propio mundo, algo que pese a todo está lejos de terminar. Y como el tiene tantos lugares extraodinarios que esperan ser explorados más allá de las imágenes que las sondas orbitales nos puedan ofrecer, como están demostrando Opportunity y Curiosity, que no dejan de realizar descubrimientos en zonas, diminutas en comparación a todo el planeta y por otro lado ampliamente fotografiadas desde el espacio. Y si extrapolamos sus resultados a todo el planeta solo podemos darnos cuenta cuan lejos estamos aún de conocerlo realmente.

Vista en perspectiva que permite apreciar mejor las estrías creadas por el rápido fluir de las aguas.

Topografía de Osuga Valles.

La belleza del caos

martes, abril 15, 2014

Un mundo a sus piés

Opportunity nos ofrece las primeras imágenes desde las alturas de Solander Point.

Desde el momento en que abandonó Cape York, la pequeña isla rocosa que fue su hogar durante desde mediados de 2011 hasta principios de 2013, las mucho mayores elevaciones que podíamos ver en la distancia se conviertieron en el gran objetivo, no solo por su potencial científico, donde las señales de arcillas, materiales alterados por la antigua presencia de agua, detectadas por la Mars Reconnaissance Orbiter, eran mucho más claras que en ese primer lugar, sino por la posibilidad de que se pudiera escalarlas y obtener una mejor visión del interior del cráter Endeavour, por no decir una de las mejores, o quizás la mejor, panorámicas de su ya dilatada historia.

Opportunity y su veterano equipo, que lo conocen ya tan bién que saben perfectamente como moverlo y lo que puede y no puede hacer, fruto de una década de trabajo, alcanzó estas elevaciones, conocidas como Solander Ponit, en realidad uno de los restos del antiguo anillo externo del cráter, en Agosto de 2013. Lentamente, con toda la delicadeza que necesita un vehículo tan veterano cuya movilidad ya no es la de sus primeros días, ha estado adentrándose en esta nueva zona, realizando nuevos descubrimientos (como la famosa piedra con el interior rojizo que tanto revuelo levantó recientemente) y superando un nuevo Invierno, sacado partido a su favorable inclinación para soportar mejor esos duros días de oscuridad.

Y salió de ellos mejor que nunca, con una serie de eventos de vientos primaverales que dejó sus paneles limpios de polvo, en su mejor estados desde hacia 8 años. Con una producción energética por ello espectacular Opportunity se está desplazando de nuevo, y ahora si, con el objetivo de obtener un lugar adecuado para conseguir esa visión soñada. Y las primeras fotografías desde las alturas de Solander Point nos ofrecen ya un anticipo de lo que será la gran panorámica a color que su equipo tiene planeado levantar próximamente.

Observando estas imágenes "en bruto", tal como llegan desde Marte sin ningún tratamiento posterior para realzar los detalles, podemos estar seguros de que el resultado final será espectacular, conviertiéndose en una nueva página de oro en su ya extensa biografía. Y es que Opportunity, con una década a sus espaldas, nos sigue sorprendiendo y maravillando una y otra vez.

Mirando hacia su lugar de procedencia Opportunity fotografió tanto las extensas huellas dejadas en su desplazamiento, que dejan claro las numerosas maniobras realizadas, como Cape York, su hogar durante tanto tiempo y que podemos ver en la parte superior derecha.

El desplazamiento por Solander Point. Ahora se encuentra en un punto lo suficientemente elevado para obtener una vista general de Endeavour.

Los vientos primaverales, que han tenido una presencia inesperadamente alta las laderas de Solander, se han llevado más del 80% del polvo acumulado en los paneles solares, haciendo que ahora Opportunity tenga uno de sus niveles de producción de energía más altos de los últimos 8 años, lo que favorece los planes del equipo técnicos de escalar y observar Endeavour desde las alturas.


 Getting in Place for a Better View of 'Endeavour Crater

lunes, abril 14, 2014

Un nombre para el fin

La NASA abre un concurso público para elegir la denominación oficial de la que será la última etapa de la misión Cassini.

Prime Mission, Equinox Mission y Solstice Mission. Así se conocen oficialmente las diversas etapas seguidas por esta sonda desde su llegada a Saturno, y que abarcan tanto el periodo inicialmente prevista durante la planificación previa como las diversas extensiones recibidas posteriormente, y cuya denomincación hace referencia a que estas han permitido, a lo largo de los 10 años transcurridos, observar la evolución del planeta con el cambio de las estaciones. Sin embargo todo lo conseguido hasta ahora es comparativamente modesto si lo comparamos con lo que está por venir. Y es que los 3 últimos años de vida de Cassini promenten cosas increibles. O sería mejor decir sus últimos meses.

A finales de 2016 Cassini estará en una órbita que lo llevara a desplazarse entre las de Mimas y Encelado. Pero será el 29 de noviembre cuando utilizará su penúltimo sobrevuelo cercano de Titán para alterar su órbita de forma que situe su perigeo solo 10.000 kilometros más allá del estrecho anillo F y no muy lejos del borde exterior de los anillos principales. La completará un total de 20 veces antes que el último encuentro cercano con esa enorme y exótica luna, previsto para 22 de abril 2017, la proyecte hacia uno de los viajes más increibles de la historia de la carrera espacial.

Y es que en un ejercicio de precisión orbital extraodinaria Cassini se verá proyectada hacia una órbita que la llevara a pasar entre el borde interior del anillo más interno (el anillo D) y el propio planeta, a sólo 3.800 Kilómetros por encima de las nubes de Saturno, una estrecha "zona de seguridad" que la sonda atravesará en 23 ocasiones, antes de que un último y mortal empujón por parte de Titán, el 11 de Septiembre de 2017, la envíe directamente hacia su destrucción, desintegrándose en la atmósfera del planeta 4 días después. Pero antes, dado que estamos hablando de una sonda de clase flagship, las mayores y más caras entre las construidas por la NASA (y actualmente la mayor en activo, solo superada en la historia por las Phobos soviéticas), su extenso arsenal cientifico promete asombrarnos una vez más, y quizás más que nunca.

Serán momentos extraodinarios, aunque teñidos de la tristeza que implica despedirse de una sonda que tanto nos está dando y para la cual no hay remplazo, y por ello la NASA abre ahora un concurso para decidir con que nombre se conocerá esta última y emocionante fase final, una actividad que se enmarca dentro del 10º aniversario de su llegada a Saturno. A finales de Mayo de este año sabremos el ganador, en una más que notable iniciativa para aproximar al gran público esta misión única, haciendo más entendible a todos a lo que se enfrentará Cassini en esta última etapa de su vida. Esperemos que a la altura que ella se merece.

El último viaje de Cassini, una serie de órbitas que la llevarán a solo 3.800 Kilómetros por encima de las atmósfera del planeta.

En una de las aventuras más emocionantes de los últimos años Cassini cruzará por el estrecho espacio entre el borde del último anillo y la parte superior de la atmósfera del planeta. Los resultados prometen ser espectaculares. 

Help name the last phase of the Cassini mission! 

Join in the Cassini Name Game

domingo, abril 13, 2014

Post Vintage (89): El color de las estrellas

El sistema Albireo, un magnífico ejemplo para observar las diferentes tonalidades estelares

Pocos espectáculos existen en el mundo que transmita una mayor sensación de inmensidad y belleza que un cielo nocturno completamente despejado y alejado de cualquier rastro de contaminación lumínica. Miles de estrellas iluminan la noche, mientras la Vía Lactea, que no dejan de ser también estrellas tan lejanas que solo podemos captar su luminosidad conjunta, completa un escenario maravillo y al mismo tiempo extraño para aquellos los que vivimos alejado de ellas, ciegos por la misma luz de la civilización de la que formamos parte.

Estrellas que, ante nuestros ojos, presentan en su gran mayoría un tono blanquecino, mientras que unas pocas, aquellas de mayor brillo, adquieren colores más definidos...este es el caso, por ejemplo, de la rojiza Betelgeuse y la azulada Rigel, en la constelación de Orión, la blancazulada Vega o la amarillenta Altair. En realidad todas las estrellas tienen colores definidos, directamente relacionado con su temperatura superficial, pero nuestros ojos son extremadamente limitados a la hora de captarlos en situaciones de luminosidad muy tenue, por lo que solo en aquellas muy brillante, junto con los planetas (este es el caso de Marte), somos capaces de distinguirlos. El resto permanece en un mundo de blancos, negros y grisis.

Unos prismáticos o un telescopio nos permite superar esta barrera y apreciar los colores estelares. Pero si queremos disfrutar de ellos no podemos dejar de dirigir nuestra mirada en Albireo (β Cygni) en la constelación del Cisne. Si así lo hacemos esa única estrella se convierte en 2, Albireo A, de tonalidades amarillentas-anaranjadas, y Albireo B, de un azul profundo. El contraste entre ambas es tan intenso que facilita a nuestros ojos captar la diferencia, conviertiéndose en una de las joyas celestes que cualquier aficionado a la astronomía con un telescopio medianamente potente no puede dejar de visitar.

Hay una regla interesante acerca de los colores de las estrellas dobles: Si ambas tienen un brillo parecido, tienen el mismo color. Si son desiguales en el brillo, también lo son en esto último. Si la estrella más brillante es la más rojiza de los 2, como es el caso de Albireo, se trata de una estrella gigante, quizás en la fase final de su existencia, si es la más azulada, entonces se encuentra, como el Sol, en la secuencia principal.

Observar Albireo resulta una experiencia reveladora, que nos muestra que más allá de nuestra limitada visión se extiende un mar estelar lleno de color, desde el rojo al azul, pasando por el amarillo o el naranja, lejos de esas estrellas puramente "blancas" que parecen llenar nuestro firmamento.
 
Albireo, una joya estelar que nos permite apreciar como pocas pueden hacer el color de las estrellas.

La posición de Albireo dentro de la constelación de Cisne.

Temperatura y color marcan la clasificación de las estrellas, desde las de tipo M, las más rojas y frías, hasta las de tipo O, las más calientes.

Betelgeuse (arriba a la izquierda) y Rigel son algunas de las pocas estrellas que brillan lo suficiente como para activar los Conos, las células sensoriales de la retina que nos permiten captar los colores.

Colors of Summer Stars Explained