En directo desde la ISS

Ultimas imágenes de Curiosity

La antena UHF recortándose sobre el horizonte marciano. Sol 714
Fobos transitando por delante del Sol.
El paso de las horas y el cambio de iluminación. Sol 720.

martes, agosto 26, 2014

Un momento de fugaz emoción

Recreando el encuentro de la Voyager 2 con Tritón con la vista puesta al de Plutón por parte de la New Horizons. 

"Fecha estelar 1,259 (1,990) Hoy me lleno de un dolor intenso. El encuentro con Neptuno ha terminado. Ya no es otra cosa que una pequeña estrella en la distancia. Parte de mi dolor es por no poder visitar Plutón antes de mi partida , porque es un cuerpo muy misterioso....Ojalá que yo, o mi nave hermana, hubiera sido el que desvelara algunos de los misterios de Plutón. El proyecto nunca se consideró seriamente porque habría significado renunciar al encuentro de la Voyager 1 con la luna de Saturno, Titán....Sin embargo, serán muchas las décadas que pasarán antes que el hombre pueda enviar otra nave espacial a esta parte del sistema solar".

Así explicaba, en un imaginario diario escrito por la propia Voyager 2, que se incluía en la  "The Voyager Neptune Travel Guide", publicada por la NASA después del encuentro, como esta se despedía de su último encuentro planetario antes de adentrarse en las profundidades del espacio, en busca ya de la frontera final del Sistema Solar. En ella se adivina los sentimientos de todos aquellos que formaron parte de este proyecto durante los 10 años que duró su travesía interplanetaria, la inevitable tristeza de estar asistiendo al final de una época, de que ya no habría un siguiente objetivo, y el fondo de fustración por no haber podido completar la odisea visitando al (en ese momento considerado), 9º y último planeta. 25 años después, más pronto de los que los científicos de las Voyager nunca pensaron, la New Horizons completará esa última página que sus hermanas nunca tuvieron la oportunidad de escribir.

Y lejos de ser aventuras independientes, tiene algo en común, y ese algo es Tritón, la mayor luna de Neptuno, el último objeto planetario visitado por la Voyager 2 en su extraodinario viaje, y, lo que ahora adquiere especial importancia, muchos astrónomos creen que es, básicamente, otro "Plutón", un mundo de tamaño parecido que en algún momento fue capturado por la gravedad de Neptuno (de ahí su órbita retrógrada, única en el Sistema Solar, y que un día provocará su destrucción), y compartiendo aparentemente una misma composición superficial y atmosférica. Aunque también con posibles diferencias, tal como explica el científico planetario Paul Schenk: "Triton esta cerca de ser un gemelo de Plutón. Son un poco más pequeños que la Luna, tienen atmósferas muy finas de Nitrógeno, superficie helados de monóxido de carbono, dióxido de carbono, metano y nitrógeno, y una composición interna semejante, una mezcla de hielos, incluido el hielo de agua, y roca. Triton, sin embargo, fue capturado por Neptuno hace mucho tiempo y ha sido azotada por calentamientos intensos desde entonces. Esto ha rehecho su superficie en un paisaje torturado de capas retorcidas, vulcanismo y géiseres en erupción".

¿Será en cambio Plutón un planeta muerto, lo que pudo ser Tritón antes de que el destino lo llevara a su encuentro con Neptuno, o tendrá aún algún tipo actividad geológica que todavía afecte a su superficie? Puede ser que el baile gravitatorio con su enorme compañera Caronte pueda alimentar un proceso de calentamente interno suficiente para que los cryovolcanes vistos por la Voyager 2 también estén presentes en Plutón? Estas son algunas de las preguntas que esperan respuesta, y en los preparativos para este momento los científicos de la NASA han elaborado, utilizando los viejos datos e imágenes de 1989, un nuevo mapa de Tritón, recreando con ellos el breve encuentro, que en muchos aspectos fue similar al que se vivirá la New Horizons.

Tritón se desveló como un mundo extraodiario, en muchos aspectos único, que el limitado y fugaz encuentro de la Voyager 2 apenas pudo captar en todo su esplendor. New Horizons, dotada de mejores instrumentos, logrará ir más allá en sus logros científicos, pero las sensaciones seguramente serán las mismas: La emoción del descubrimiento y la tristeza de saber que por mucho que conozcamos es mucho más quedará por conocer. Así ocurrió en 1989, así ocurrirá de nuevo en 2015. Es lo maravilloso y terrible de la exploración interplanetaria.

Tritón, tal como pudo explorarlo la Voyager 2. Buena parte de su hemisferio Norte se encontraba en la oscuridad de la noche, tal como pasará con Plutón para la New Horizons.

Hace 25 años la Voyager 2 se conviertió en el primer ingenio humano en alcanzar Neptuno. 26 años después, en Julio de 2015, la New Horizons afrontará un reto parecido con Plutón.

Pluto Spacecraft Planning? New Map Of Neptune’s Icy Triton Could Prepare For 2015 Encounter

Triton at +25, Pluto at -1: Twin Planets Separated by Gravity

lunes, agosto 25, 2014

En el amanecer de un nuevo mundo

Churyumov-Gerasimenko revela su extraodinaria complejidad.

Rosetta se encuentra ya acompañándolo en su viaje hacia el Sol, moviéndose a su alrededor en una trayectoria triangular, utilizando esta fase del viaje para extraer información clave de cara al futuro de la misión, básicamente del campo gravitatorio de un cuerpo inesperadamente irregular (pero que de media es de unos 0,001 m/s2), así como de su masa y densidad, a partir de las pequeñas alteraciones en el movimiento de la propia sonda. Cuando llegue el momento de entrar en órbita (ahora mismo sigue al cometa a su misma velocidad, pero aún demasiado lejos para que este pueda atraparla definitivamente) esos datos podrían marcar la diferencia entre el éxito y el fracaso.

De momento todas las imágenes publicadas pertenecen a la cámara de navegación de Rosetta, capaz de ofrecernos una visión realmente buena del cometa, pero que esta muy lejos de lo que OSIRIS (Optical, Spectroscopic, and Infrared Remote Imaging System), su principal sistema óptico, podrá ofrecer. O lo que está ofreciendo, pero que la discutible y polémica política de no publicar de forma inmediata sus fotografias, para que sean examinadas por el equipo científico las examinen a fondo antes de darlas a conocer, está haciendo que de momento no exista una gran cantidad de información disponible públicamente sobre como avanza la misión, más allá de su estado actual, sus operaciones y las ya mencionadas tomas de la NAVECAM. Lo que podremos ver cuando esta situación termine nos lo podemos imaginar gracias a la única fotografía de OSIRIS de momento "liberada".

Tomada desde unos 104 Kilómetros de distancia, y con una revolución 1,9 metros por píxel, estamos ante una prespectiva "inferior", con el "cuerpo" en primer plano, con la "cabeza" situada en segundo plano y el "cuello" extendiéndose entre ambos. Ante nuestro ojos se extiende un mundo muy pequeño (4 Kilómetros de longuitud) pero, paradójicamente, parece extremádamente complejo, con agunas zonas aprentemente muy suaves, casi como si una capa de material cubriera la situada por debajo, con señales de cráteres cuyos bordes parecen haber sido desdibujados o degradados de alguna manera, quizás por la actividad cometaria cuando este se aproxima más al Sol. Otros en cambio aparenten todo lo contrario, especialmente los "acantilados" que se precipitan hacia el "cuello" de Churyumov-Gerasimenko, formada por lo que parecen ser una extensión perpendicular de pequeñas crestas y simas. Realmente extraño y que sin dudas llama la atención. Posiblemente dará mucho que hablar.

La actividad del cometa aún se mantiene muy baja, lo que de momento no permite asociar claramente cuales zonas son las activas, aunque las imágenes de larga exposición muestran actividad procedente del "cuello". En todo caso, por ahora, la densidad de las partículas que rodean al cometa es ahora mismo extremadamente baja. Tendremos que esperar a que se aproxime aún más al Sol para que comience el espectáculo, que contra lo que puede parecer es de bajo riesgo para Rosetta, ya que al moverse junto con el cometa, la velocidad relativas con respecto a ellas es casi nula. Aunque con el tiempo se irán acumulando en los paneles solares, reduciendo su capacidad de producir energía. Es el precio que se tiene que pagar para poder acompañar a este viajero en su odisea solar.

De momento toca tener un poco más de paciencia, unas semanas más, mientras Rosetta reduzca la distancia y prepara el camino para su meta final, la entrada en órbita y el lanzamiento del módulo de aterrizaje de Philae, aunque la toma de datos científicos ya está en marcha, como confirma el que, este pasado 10 de Agosto, el instrumento COSIMA (COmetary Secondary Ion Mass Analyser) expuso el primero de los 24 detectores de los que dispone para atrapar partículas de polvo, que serán posteriormente analizadas. Igualmente GIADA (Grain Impact Analyser and Dust Accumulator), también recogió sus primeros "granos" de cometa. Solo sería deseable un mayor acceso a OSIRIS. Nuevamente solo podemos tener paciencia. La espera, viendo estas imágenes, seguro que valdrá la pena.

¿Un posible cráter de impacto? Si esto es así muchas cosas le han pasado desde su formación. Si es efecto de la actividad del cometa se aproxima al Sol pronto tendremos una respuesta.

Partes de la superficie parecen extremadamente suaves, como su estuvieran cubiera de un manto de material fino, a través del cual asoman lo que parecen restos de cráteres antiguos, ahora casi desaparecidos.

El "collar" alrededor del cuello de Churyumov-Gerasimenko, un campo de rocas de algunos metros de diámetro, quizás de hielo.

Sin lugar a dudas la parte más interesante del cometa en esta primera visión en detalle, los acantilados que se precipitan desde la "cabeza" al "cuello" del cometa. Inumerables paredes y crestas de un terreno complejo pero aparentemente compacto.

Rosetta ya se encuentra buscando un lugar para el aterrizaje de Philae. Los puntos en verde marcan los lugares potenciales, que los próximos días se reducirán a 5, y finalmente a 1. 

Las próximas maniobras de Rosetta. 

Finding my way around comet Churyumov-Gerasimenko

Bitácora de Rosetta 3: oteando el paisaje

domingo, agosto 17, 2014

Cerrado por vacaciones

Aunque solo sea por una semana, es hora de descansar un poco, cargar pilas y volver con ganas renovadas, ya que por mucho que te apasione un tema, escribir un post diario en ocasiones se hace un poco cuesta arriba. El Lunes 25 de Agosto regresamos a la carga, esperando que aún queda alguien ahí siguiendo este pequeño Blog. Eso si, en Twitter seguiré en activo...es lo que tiene colgar simplemente links, notas e imágenes, que es rápido y no cansa tanto XD

See You, Space Cowboys!!!!

sábado, agosto 16, 2014

La luna salvaje

Io experimentó en Agosto de 2013 hasta 3 gigantescas erupciones volcánicas.

Fue posiblemente una de las mayores gran sorpresa para los astrónomos que seguían expectantes las primeras incursiones de sondas interplanetarias en el hasta ese momento aún inexplorado sistema solar exterior, el reino de los gigantes gesosos y sus inumerables lunas. Y una de ellas mostraría que debíamos dejar de lado toda idea previa y acercanos dispuestos a lo inesperado. Muchos esperaban una luna rocosa, llena de cráteres, carente de actividad digna de ese nombre, y aunque unos pocos habían advertido que la realidad podría ser completamente opuesta, afirmando que las fuerzas de maréa de Júpiter y las cercanas Europa y Ganímedes podrían generar el calor suficiente para alimentar una actividad volcánica y geológica de alto nivel, capaz incluso de renovar la superficie y cubrir cualquier señal del tiempo.

Una idea vista como pura fantasia por la mayoría. Hasta que las cámaras de las Voyager 1 y 2 mostraron que esa fantasía era una realidad. Io era, efectivamente, un mundo sometido a una actividad volcánica frenética, la mayor jamás vista en un cuerpo planetario, La Tierra incluida, una auténtica isla de fuego en el frío más extremo. No sería la única sorpresa del sistema joviana, ya que Europa es y sigue siendo uno de los objetivos prioritarios en la búsqueda de vida fuera de nuestro planeta a pesar de que, como en el caso de Io, se esperaba que también ella fuera poco menos de una imagen de nuestra Luna. Por no hablar de Titán, Encelado, en Saturno o Tritón, en Neptuno. Toda una lección para muchos.

La actividad volcánica de Io es tan extrema que puede ser, y así lleva siendo desde hace 35 años, monitorizada desde La Tierra, a la que se le suma las observaciones de sondas interplanetarias como la Galileo, además de las Cassini y New Horizons en camino hacia sus respectivos objetivos. Sabemos gracias a ello que muchos de sus volcanes son persistentes, mantienendo niveles y estilos de actividad relativamente constantes durante años o incluso décadas, aunque  pueden mostrar fluctuaciones significativas. Sin embargo, algunos son mucho menos regulares, permanece inactivos durante años antes, como ocurre con la mayoría de sus contrapartidas terrestres, antes de experimentar erupciones repentinas, donde el tremendo calor acumulado, junto con la poca gravedad de esta luna, se traduce en la aparición de auténticas cortinas de fuego magmático, que se extienden por amplias zonas de la superficie antes de que esos ataques de "furia" se apaguen tan rápidamente como empezaron. 

Estallidos que son facilmente detectables desde La Tierra, a pesar de la distancia y de que hablamos de un mundo tan pequeño, lo que deja aún más clara su naturaleza volcánica, que deja pequeña a la que vemos en nuestro planeta.

En Agosto de 2013 diversos observatorios terrestres (Infrared Telescope Facility, Gemini-North y Keck II) registraron hasta 3 de estos espectaculares estallidos en el espectro infrarrojo, delatando enormes erupciones cuyo origen, en los 2 primeros casos, parecen estar ligadas con las zonas volcánicas Rarog Patera y Heno Pater, mientras que la 3ª y más potente (201308C) tuvo su origen en algún punto 350 Kilómeteros al Oeste de Isum Patera. Se estima que se emitieron decenas de Kilómetros cúbicos de magma en poco tiempo. "Normalmente esperamos un gran estallido cada uno o dos años, y por lo general no son tan brillantes", explica Imke de Pater, profesor y catedrático de astronomía en la Universidad de California, Berkeley, y autor principal de uno de los dos estudios describiendo este acontecimiento. "Aquí tuvimos 3 estallidos extremadamente brillantes, que sugieren que si miramos con más frecuencia que podríamos ver muchos más en Io".

"Estos nuevos acontecimientos pertenecen a una clase relativamente raras de erupciones, debido a su tamaño y asombrosamente alta emisión térmica. La cantidad de energía que es emitida por estas erupciones implica fuentes de lava que brotan de fisuras en un volumen muy grande por segundo, con la formación de flujos de lava que se extenden rápidamente por la superficie de Io", explica Ashley Davies, vulcanólogo del Jet Propulsion Laboratory.  Aunque sabemos que están presentes de forma constente, modificando la superficie de Io, solo se han observado 13 grandes erupciones entre 1978 y 2006, en buena medida porque solo un reducido grupo de astrónomos estan en disposición de escanear esta luna de forma regular. Estos 3 estallidos en tan poco espacio de tiempo, todos ellos entre los 10 más potentes detectados, y la mayor escalando hasta la 2ª posición, podrían ser un acontecimiento puntual, pero también indicar que este tipo de estallidos son más habituales de lo imaginado hasta ahora.

A lo largo del Sistema Solar encontramos elementos que nos recuerdan nuestro mundo. Los desiertos y hielos polares de Marte, el agua de Europa y Encelado, los mares de Titán, y los volcanes de Io. En cierta forma es como si fueramos testigos de las piezas de un enorme puzzle planetario que terminó por ensamblarse por completo en un pequeño mundo azul pálido.

Observaciones del Telescopio Gemini North, que muestran la 3ª y mayor erupción, ocurrida a finale de Agosto. Los 2 puntos menos brillantes corresponden a los volcanes Loki Patera y Marduk.

Las erupciones visibles en diferentes longuitudes en espectros infrarrojos. Un segundo punto brillante es visible hacia el norte de las erupciones de Rarog y Heno en C y al oeste de la explosión en d. Este  fue identificado como Loki Patera, un lago de lava que parecía ser particularmente activo al mismo tiempo.

Las mejores imágenes Heno Patera (círculo rojo), Rarog Patera (verde), y 201308C (púrpura). La imagen de la izquierda fue tomada por el Voyager 1 durante su sobrevuelo en Marzo de 1979.

Io, el reino volcánico del Sistema Solar, tan hostil como fascinante.

Aunque es un lugar poco recomendable para aterrizar, y menos llevar astronautas, lo cierto es que no podemos dejar de imaginar como sería poder observar de cerca el resplandor de los volcanes de Io. 

Three Major Volcanic Eruptions Observed On Io in the Span of Two Weeks 

A Hellacious Two Weeks on Jupiter's Moon Io

viernes, agosto 15, 2014

Polvo de estrellas

La sonda Stardust podría haber recolectado partículas de origen interestelar.

Fue lanzada en 1999 con el ambicioso objetivo de encontrarse con el cometa Wild-2, adentrarse en su nube de partículas, capturar cuantas de ellas fueran posibles y regresar a las cercanías de La Tierra, donde lanzaría una cápsula con las muestras para su posterior recolección y análisis. Todo ello se cumplió con éxito, y en 2006 esta última aterrizaba en Spring Creek, Nevada, con un preciado contenido que reveló detalles inesperados, como la presencia de material formado a altas temperaturas, inicialmente en la parte interna del Sistema Solar y posteriormente desplazado a las partes más alejadas y gélidas, delatando así que el proceso de formación de nuestro hogar celeste fue más violento y caótico de lo que se había pensado hasta ese momento.

Pero aunque recoger polvo cometario era su objetivo principal, tenía otra secundaria, y era intentar capturar partículas interplanetarias, y quizás incluso, si había suerte, alguna de origen interestelar, meta última de todo ello. Para ello, durante 195 días en los años 2000 y 2002 (el encuentro con el cometa ocurrió a principios de 2004) extendió en el espacio su colector, constituido por un mosaico, del tamaño de una raqueta de tenis, formado por placas de aerogel y una lámina de aluminio.Todo lo que consiguió recolectar regresaría también a nuestro planeta, junto con las muestras del cometa, en el contenedor que esta envió a La Tierra en 2006, aunque lógicamente en contenedores separados.¿Consiguió capturar muestras de polvo estelar? Todo parece indicar que la respuesta es afirmativa.

Los investigadores han explorado el aerogel a varias profundidades para, con la ayuda on-line de los conocidos como dusters (miembros activos de Stardust@home), buscar en las imágenes cualquier rastro de este preciado tesoro de las estrellas, analizando las posibles partículas candidatas encontradas para descartar aquellas, que por sus características, son del sistema solar o han sido emitidas por la propia nave. Un proceso de análisis y descarte que han llevado al descubrimiento de 2 partículas embebidas en el aerogel (llamadas Orion y Hylabrook en honor a los dusters que las hallaron) y el rastro de una tercera que por su composición, estructura cristalina y tamaño, parecen ser también interestelares. A estas hay que sumar otras cuatro que habían quedado incrustadas en las láminas de aluminio,  que actuaron también, de forma no prevista, como recolectores.

En total, 7 posibles partículas de polvo interestelar, que podrían haberse creado en una explosión de supernova hace millones de años y haber sufrido la exposición a las duras condiciones del espacio durante milenios."Son partículas muy valiosas", subraya Andrew Westphal, físico de la Universidad de California en Berkeley (EE UU) y coautor del estudio, aunque deja claro, que todavía se necesitaran pruebas adicionales para confirmar definitivamente que son pequeños fragmentos procedentes del espacio interestelar.

No puede resultar más interesantes, ya que presentan una composición química y una estructura mucho más compleja de lo que se pensaba, incluso con compuestos de azufre, algo que hasta ahora se creía que no podían tener. A esto se le añade que las más pequeñas son muy diferentes de las grandes, lo que sugiere que pueden tener historias muy diferentes, y estas últimas presentan estructuras esponjosas, "como copos de nieve"."El hecho de que las dos esponjosas más grandes tengan material cristalino, un mineral de magnesio, hierro y silicato llamado olivino,  puede implicar que procedan de los discos que rodean otras estrellas, y que fueran modificadas en el medio interestelar", señala Westphal. "Parece que estamos consiguiendo nuestro primer vistazo de la sorprendente diversidad de partículas de polvo interestelar, algo que es imposible de explorar a través de solo las observaciones astronómicas".

Stardust nació como un ambicioso proyecto para recoletar polvo cometario, pero, quizás cono un guiño del destino, acabó haciendo honor a su nombre.

Una imagen de microscopio electrónico de barrido de un impacto de polvo interestelar de Stardust. El cráter es de 280 nanómetros de diámetro. Los residuos de la partícula de polvo es apenas visible en el centro.

Una de las dos manchas más grandes se encuentran en la nave espacial Stardust y que se sospecha tiene su origen en el impacto de una partícula de polvo interestelar, como delata la química presente. Contiene olivino, espinela, magnesio y hierro.

La cápsula de muestras entró en la atmósfera a las 09:57:00 UTC, a una velocidad de 12.9 km/s, la más rápida experimentada por un objeto de contrucción humana. Despues de frenar y desplegar su paracaidas aterrizó suavemente a las 10:10:00 UTC.

El cometa Wild 2, al que la StarDust se aproximó en 2006 para recoger muestras de polvo de su coma y cola.

Una partícula de polvo, en este caso del cometa, que impactó contra el aerogel, dejando su trayectoria impresa en el. 

How A Comet-Chasing Spacecraft ‘Likely’ Brought Interstellar Dust Back To Earth

La ciencia ciudadana descubre siete posibles partículas interestelares

jueves, agosto 14, 2014

Un cometa, un planeta y 7 sondas

Planificando el encuentro y observación de Siding Spring con Marte.

El 19 de Octubre es un día marcado para un gran número de técnicos y científicos, todos aquellos que conforman los equipos encargados de mantener activas las diversas sondas que actualmente exploran Marte. Opportunity, Curiosity, Mars Odyssey, Mars Reconnaissance Orbiter, Mars Express, MAVEN y Mangalyaan conformarán en ese momento la flota marciana, diseñadas para estudiar el planeta rojo, pero que durante unas horas dejarán de ser exploradores planetarias para cambiar su mirada hacia el exterior, para centrarse en el rápido paso de este cometa, que a las 18:32 UTC llegará a su momento de máxima aproximación a Marte, pasado a solo 134.000 Kilómetros de la superficie.

Aunque en un principio existía una gran preocupación por la seguridad de las sondas orbitales (los 2 rovers de superficie están protegidos por la atmósfera marciana), ante la posibilidad de que la nube de partículas que rodea al cometa propiamente dicho (la Coma), y que se desplazan a unos 57 Kilómetros/Segundo en relación a Marte y sus acompañantes robóticos, pudieran extenderse y rodearlo, ahora mismo todo apunta que ese riesgo es muy limitado, aunque a pesar de ello se sigue adelante con la idea de ajustar sus órbitas para que en esos minutos críticos esten en la posición más segura, al otro lado del propio planeta, que actuará así como su escudo protector. 

Con la tranquilidad que eso representa, los diversos equipos de cada misión está ya planificando las observaciones, buscando complementarse las unas a las otras, y sacar el máximo partido a un acontecimiento único, que convertirá a este pequeño cometa (su núcleo mide solo entre 1 y 2 Kilómetros) en el más explorado de la historia, ya que hasta 7 sondas robóticos estarán esperándole. No fueron diseñadas para algo así, y sin duda quedarán lejos de lo que está ofreciendo la sonda Rosetta, pero seguramente el resultado final, una vez reunida y estudiada toda la información, sera que habremos avanzado un paso más en nuestro conocimiento de estos cuerpos primigenios.

La más reciente reunión de equipos han dibujado ya un plan de actuación general, que en las próximas semanas se irán ajustando en todo sus detalles. Así será, por tanto, como la flota marciana afronte este nuevo reto:

22 de Septiembre (02:00 UTC): Inserción orbital de MAVEN, que realizará observaciones del cometa sólo si esta ocurre perfectamente. El equipo en tierra ya ha adquirido experiencia en el intento observaciones de cometas cuando intentaron estudiar al desaparecido ISON sin éxito, pero fue una valiosa experiencia práctica para la campaña de Siding Spring. Aunque incialmente se había propuesto retrasar el paso de la órbita inicial de captura a la de observación científica, lo que habría alargado el tiempo de permanencia en la "cara oculta" y más protectora de Marte, finalmente procederá como estaba previsto inicialmente.
 
24 de Septiembre: Inserción orbital de la Mangalyaan. Los planes de la ISRO (Agencia espacial India) para su primera sonda interplanetaria aún no están definidos, aunque se espera que se revelen en un encuentro prosterior previsto para el 19 de Septiembre.

09 de Octubre: Los instrumentos CRISM y HiRISE de la Mars Reconnaissance Orbiter tomarán fotos del cometa 10 días antes de máxima aproximación, para reducir así la incertidumbre en el conocimiento de su trayectoria.

14 de Octubre: 5 días antes de la máxima aproximación, MAVEN realizará sus primeras observaciones ultravioletas. Ddberá ser capaz de obtener imágenes de la coma en longitudes de onda ultravioleta y medir la proporción entre Deuterio e hidrógeno.


17 de Octubre: Mars Express iniciará observaciones que se extenderán a lo largo de 10 órbitas marcianas. La cámara estereoscópica de alta resolución (HRSC) realizará 12 observaciones de el, mientras que su espectrómetro ultravioleta (SPICA) estudiará la respuesta de la atmósfera mediante la observación de 6 ocultaciones estelares y 4 estudios del limbo atmosférico, además de 1 ocultación estelar por parte de la coma de Siding Spring.


17 de Octubre: 2,5 días antes del máximo acercamiento, Mars Reconnaissance Orbiter se convertirá en un observador cometario a tiempo completo, centrándose durante 5 días de forma completa a la recogida de datos, tanto del cometa como de la respuesta atmosférica de Marte al mismo. En cada una de sus órbita (que completa cada 112 minutos) se dedicará a captar imágenes de Siding Spring con HiRISE, CRISM, y la camara CTX (Context Camera), con dos observaciones en cada órbita. Aunque en la mayoría de ellas no podremos ver directamente su núcleo, podría desvelar su actividad y periodo de rotación.


CRISM, especialmente, debería ser capaz de mapear las distribuciones de las moléculas de gas neutros en el estado de coma (C2, C3, agua, CN, NH2, y oxígeno). Por su parte MARCI, MCS, y SHARAD estudiarán la atmósfera de Marte, recopilando datos sobre el estado de la atmósfera antes del encuentro. Este ocurrirá en plena temporada de tormenta de polvo, y el efecto puede ser difícil de distinguir de los efectos del polvo. Estas observaciones pre-encuentro ayudarán distiguirlas.


18 de Octubre: 1 día antes del encuentro, MAVEN se encontrará ya en modo ciencia, recopilando datos sobre la atmósfera, siendo de los primeros reunidos con la totalidad de sus instrumentos funcionando simultáneamente. Observará los cambios en la temperatura, densidad, patrón de circulación, y composición de la atmósfera, así como para los cambios en la magnetosfera.


19 de Octubre: Aproximadamente una órbita (4.5 horas) antes de que el pico máximo, MAVEN entrará en un modo seguro en el que ninguno de los instrumentos que requieren altas tensiones estarán operando. Sin embargo, tres de ellos serán capaces de continuar la recopilación de datos de forma segura.


19 de Octubre (16: 42-17:12 UTC): En la última órbita de la Mars Reconnaissance Orbiter antes del máximo acercamiento, se llevará a cabo escaneos del núcleo por parte de CRISM y HiRISE (2 y 4 respectivamente) con diferentes tiempos de exposición. El cometa estará en esos momentos a unos 300.000 kilómetros de distancia. La mayoría de los núcleos cometarios que hemos visto de cerca son extremadamente oscuros, con un albedo que se mueve alrededor de un 3%. Pero no sabemos si son por naturaleza oscuros o se oscurecen con repetidas alrededor del Sol, así que, siendo este el primer paso de Siding Spring por el sistema solar interior, puede que no sea tan oscuro como otros cometas que hemos visitado. Conocer esto sería uno de los hallazgos más importantes de esta campaña de observación.

19 de Octubre: En la última órbita de la Mars Odyssey antes del máximo acercamiento, se llevará a cabo repetidas exploraciones de la coma mediante el sistema de imágenes térmicas THEMIS (Thermal Emission Imaging System). Estas serán las únicas observaciones infrarrojas planificadas por cualquier orbitador Marciano, y podrían ser cruciales para identificar el tamaño y distribución de partículas de polvo en el núcleo.

19 de Octubre (18:14-19:58 UTC): Durante el máximo acercamiento, Mars Reconnaissance Orbiter realizará nuevas observaciones con CRISM (2) y HiRISE (6) con diferentes tiempos de exposición, más o menos 1 imagen cada 5 minutos, con la CTX abarcando toda la secuencia. Ni CRISM ni CTX podrán revelar el núcleo, aunque HiRISE si.

19 de Octubre (18:32 UTC): El máximo acercamiento a Marte de Siding Spring, a una distancia de unos 134.000 kilometros y una velocidad relativa de 57,4 kilómetros por segundo. Opportunity y Curiosity intentarán captaro en el cielo marciano.

19 de Octubre (18: 47-20: 16): CRISM y HiRISE realizaran nuevas observaciones del núcleo (2 y 4 respectívamente) junto con CTX. El cometa estará en ese momento a unos 300.000 kilómetros, por lo que las imágenes tendrán una resolución más baja que las tomadas durante la máxima aproximación por un factor de dos. Las observaciones de MCS y MARCI podrían mostrar los efectos de la interacción de la coma con la atmósfera de Marte. Estos podría implicar calentamiento de la atmósfera media debido a las partículas de polvo, provocando su expansión y causando el movimiento vertical dentro de ella. Y el aumento de la cantidad de polvo podría originar nubes que no estaban allí antes.

19 de Octubre (20:07 UTC +/- 10 minutos): Momento de máxima interacción de Marte con la coma del cometa.Opportunity y Curiosity podrían asistir a una lluvia de estrellas.

19 de Octubre: Una órbita o dos después del encuentro, Odyssey volverá a adquirir múltiples imágenes con THEMIS, en una dirección perpendicular a su análisis anterior, con el fin de visualizar la mayor parte posible de la coma y la cola.

20 de Octubre: A medida que el cometa se vaya alejando, Odyssey intentará capturar en una sola imagen tanto a este primero como a Marte. El objetivo científico de esta observación es reunir datos sobre el planeta (cuyas propiedades son bien conocidas por el equipo THEMIS) para ayudarles a calibrar sus observaciones de Siding Spring. Pero también  generar un bonito cuadro que pase a la posteridad. Sin embargo el equipo THEMIS se cuida mucho de prometer demasiado. Este instrumento fue diseñado para observar Marte, que es sustancialmente más caliente que el cometa. Los cálculos indican que podría ser capaz de detectar una señal decente, pero la incertidumbre es muy grande.

20 de Octubre: Mars Reconnaissance Orbiter volverá a su cadencia inicial de imágenes del cometa y mediciones atmosféricas a lo largo de 2.5 días.

20 de Octubre: Una órbita después del pico máximo de partículas de polvo, MAVEN regresará al modo de la ciencia normal durante dos días. 

22 de Octubre: MAVEN volverá a la etapa de comprobación de sus instrumentos científicos, en preparación para su misión marciana. 

22 de Octubre: Mars Reconnaissance Orbiter y Mars Express tendrán sus últimas imágenes dirigidas al cometa, pero ambos continuarán estudiando la atmósfera de Marte, como parte de sus operaciones científicas normales.

Estamos a poco menos de 2 meses de ese momento crítico, cuando todos, incluso aquellos que preferirían que una flota de tal calibre estuviera explorando otros mundos para ellos más interesantes, tendremos la atención fija de nuevo en Marte. Allí esperan estos 7 exploradores interplanetarios, listos para ir más allá de lo que sus creadores nunca imaginaron.

Las 5 sondas que esperan a Siding Spring: Mars Reconnaissance, Mars Odyssey, Mars Express, y si entran con éxito en órbita, MAVEN y Mangalyaan. Todas ellas con un plan de acción que va tomando forma.


Y nada nos gusta más que los planes salgan bien.

Mars orbiters plan for their October encounter with comet Siding Spring

miércoles, agosto 13, 2014

Las visitantes de madrugada


Llegan las Perseidas, quizás no la más activa pero seguramente la más popular de todas las "lluvias de estrellas" que, de forma periódica, podemos asisitir a lo largo del año, y aunque este 2014 la coincidencia con una Luna Llena en su Perigeo (punto más cercano a La Tierra) hace que no estén siendo tan visibles como en temporadas anteriores, no está nunca de más conocerlas un poco mejor, y por extensión la de este fenómeno celeste en general. 

1) Velocidad cósmica: Las Perseidas son rápidas, haciendo honor al término "estrellas fugaces" con que, de forma coloquial, nos referemos a este tipo de visitantes celestes, entrando en la atmósfera terrestre a una velocidad media de 60 kilómetros por segundo en relación a nuestro planeta. A pesar de ello no suelen alcanzar la superficie, ya que habitualmente no son mayores que un grando de arena, por lo que se desintegran en las capas altras atmosfércias dejando trás de si ese caractrístico trazo luminoso. Unas pocas pueden ser algo mayores, dando origen a bólidos.

2) Polvo de cometa: Swift-Tuttle es su punto de origen, y con sus 9.7 Kilómetros de diámetro, es el mayor objeto conocido que hace repetidos pases cerca de La Tierra. En la década de 1990, el astrónomo Brian Marsden calculó que Swift-Tuttle podría colisionar con nuestro planeta la próxima vez que nos vistara, pero observaciones posteriores descartaron esa posibilidad. Su última visita tuvo lugar en 1992, siendo bastante deslucida desde el punto de vista terrestre, y la siguiente tendrá lugar en 2162.

3) Compañeras históricas: El registro más antiguo que se tiene de la actividad de las Perseidas es del año 36 d. C. en los anales históricos chinos, donde se cita un pico de meteoros en esas fechas. Pero no sería hasta 1835 cuando el astrónomo belga Adolphe Quetelet estableció su periodicidad, con un radiante (aparente lugar de origen en el firmamnento visto desde La Tierra) en la constelación de Perseo, lo que les dió su nombre.

4) El calor del final: Cuando una Perseida entra en la atmósfera, comprime el aire se encuentra frente de ella, haciendo que este se caliente rápidamente. El meteoro, a su vez, se puede calentar a más de 1.650 Celsius, provocando su vaporización casi instantanea, a menos que tenga un tamaño apreciable, dejando un rastro de moléculas de la atmósfera superior ionizadas que puede permanecer varios minutos antes de dispersarse.

5) Ríos interplanetarios: Aunque se habla de una "corriente de partículas" cuando nos referimos al rastro dejando por el Swift-Tuttle que desatan la aparición de las Perseidas cuando La Tierra cruza por ella, en realidad es la suma de muchas pequeñas corrientes individuales, cada una de ellas depositadas por cada uno de los pasos del cometa, una vez cada 130 años, pero como siguen más o menos el mismo camino que el "objeto madre" y todas ellas se difuminan con el tiempo finalmente convergen dando forma a una sola. Por otra parte, a pesar de lo que podamos imaginar al hablar de "río", resulta extremadamente tenue, ya que incluso en las partes más densas una distancia de entre 60 y 100 Kilómetros separa cada partícula.

6) Visitantes del alba: Como La Tierra gira sobre si misma, el lado que mira "hacia adelante" en el movimiento alrededor del Sol tiende a recoger más basura espacial. Esta parte del cielo está directamente sobre nuestras cabeza durante la madrugada. Por esta razón, las Perseidas y otras lluvias de meteoros (y también las estrellas fugaces azar en general) por lo general se ven mejor en las horas previas al amanecer. 

Las "lluvias de estrellas", una conexión entre nuestro mundo y los cometas. 

Perseid Meteor Shower Facts

martes, agosto 12, 2014

Tormentas de Verano

Cassini revela la formación de nubes sobre los mares de Titán.

Poco después de la llegada al sistema de Saturno sus instrumentos ya detectaron con frecuencia actividad nubosa cerca del polo sur de esta luna, que en ese momento estaba viviendo el final de su largo Verano. A medida que se producía el cambio de estación y la Primavera llegaba al hemisferio norte estas hicieron acto de presencia, anunciando lo que los modelos climáticos existentes señalaban con existencia, y es que con la llegada del Verano, y con ello de las temperaturas más cálidas (para lo que es la medida de este gélido mundo), asistiríamos a un gran aumento de la actividad tormentosa sobre los mares y lagos que se extienden por las latitudes altas septentrionales. Quizás incluso mayor.

No ocurrió así. A finales de 2010 se desató una gran tormenta que se extendió por las latitudes bajas, pero desde entonces existe una desconcertante falta de actividad en este aspecto, como si, desafiando todo lo que creemos saber y lo que la lógica nos podría indicar, el timpo en Titán se hubiera detenido casi por completo, algo que sigue sorprendiendo a los investigadores. Pero quizás este inesperado periodo de calma está terminando y las tormentas de Verano están dando señales de vida.

Y es que Cassini detectó, durante un sobrevuelo cercano ocurrido a finales de Julio, la formación, evolución y posterior desaparición, a lo largo de más de 2 días, de grandes nubes sobre Ligeia Mare, la segunda masa líquida de Titán (420 x 350 Kilómetros, y más de 3.000 Kilómetros de costa), y revelando con su movimients velocidades del viento de alrededor de 3 a 4,5 metros por segundo."Estamos ansiosos por saber si la aparición de las nubes señala el comienzo de los patrones climáticos de Verano, o si se trata de un hecho aislado" explica Elizabeth Turtle, del equipo de imágenes. "Además,¿están estas nubes relacionadas con los mares?,¿Acaso Cassini simplemente las captó sobre ellos, o se forman preferentemente allí?".

A lo largo de los 3 años que aún le quedan por delante antes del final de su misión, Cassini visitará aún en bastantes ocasiones Titán, y entre sus principales objetivos será desvelar si finalmente esta luna gélida es aún más parecida en algunos aspectos de lo que ya sabíamos, y si, como también ocurre en nuestro planeta en según que latitudes, el ruido de las tormentas rompen el silencio de sus lárgos y fríos Veranos, mientras la lluvia se precipita suavemente sobre las olas.

Las nubes observadas sobre Ligeia Mare durante el sobrevuelo de este pasado Julio.

Ligeia Mare, el 2º mayor mar de Titán, una superficie 126.000 km² donde desemboca muchos canales, quizás ríos, incluido el mayor conocido, y quizás ahora escenario de las primeras tormentas de Verano.

Formaciones nubosas, posiblemente tormentosas, observadas en el Polo Sur de Titán durante su Verano, mientras que a la izquierda se puede observar uno de los pocos lagos detectados en esta región. Se esperaba que algo parecido, o incluso con mayor intensidad dada presencia de los grandes mares, ocurriera en el Norte, pero hasta ahora se mantuvo en calma. El tiempo dirá si finalmente las cosas están empezando a cambiar.

Tormentas de Verano en Titán y en La Tierra. Dos mundos tan diferentes como parecidos.

¿Tormentas de Verano acompañarán a los primeros exploradores de Titán? 

Cassini Tracks Clouds Developing Over a Titan Sea

lunes, agosto 11, 2014

Llegada y despedida

ISSE-3 sobrevuela La Luna, dando inicio a su nueva aventura interplanetaria.

Activar todos los instrumentos, recabar la mayor cantidad de datos científicos posibles y seguir en contacto tanto tiempo como sea posible hasta que la distancia sea de nuevo tal que su tenue señal no pueda ser seguida con los medios disponibles. Ese es el conocido como "plan B" de los integrantes del equipo de "hackers" espaciales @ISEE3Reboot, una vez que el plan original, enviarla de nuevo al punto de Lagrange L1 de donde había partido hacia más de 30 años, se descartó al fallar el sistema de impulsión, más concretamente la pérdida, por razones desconocidas, del Nitrógeno que daba la presión necesaria para que la Hidracina, el combustible propiamente dicho, pudiera pasar del depósito a la cámara de combustión.

El encuentro con La Luna de este pasado 10 de Agosto era el punto clave para esta operación, en que la sonda habría tenido que pasar a solo 50 Kilómetros por encima de la superficie, para ser así impulsada por su campo gravitatorio hacia L1. Eso no fue posible y la sonda lo hizo a unos 15.631 Kilómetros de nuestro satélite a 19:16 UTC, siguiendo así su órbita alrededor del Sol, muy parecida a la de La Tierra, de la cual se irá alejando lentamente tal como la alcanzó en su momento. El sueño de un regreso permanente termina, pero no el de ser nuevamente, aunque solo sea por un tiempo limitado, una sonda en activo.

La ISEE-3 está equipada con 13 instrumentos científicos, y el objetivo ahora es que todos ellos despierten y regresen a la actividad. El Magnetómetro ya se encuentra en pleno funcionamiento, mientras que otros están respondiendo a la llamada desde La Tierra reiniciando su actividad, como parece ser el caso del Plasma Waves Spectrum Analyzer. Igualmente los datos recogidos durante su sobrevuelo serán de utilidad en combinación con los enviados por las modernas sondas ARTEMIS P1 y P2, actualmente en órbita lunar. Nada mal para un objeto que se aproximó a nosotros como un cuerpo "muerto" y que ahora se aleja habiendo regresado a su estado inicial como una activa y productiva sonda interplanetaria.

La pregunta ahora es por cuanto tiempo. Hasta ahora este proyecto había recibido el respaldo de la Red de Espacio Profundo de la NASA (DSN) y el radiotelescopio de Arecibo, todo un privilegio, aunque solo fuera sacando partido del poco tiempo libre que les iban dejando para la ISEE-3. Pero eso no era barato y, aún más importante, ambas tienen una muy apretada agenda, la primera ofreciendo cobertura no solo a las sondas propias, sino también a las de otras agencias, como la ESA y la ISRO, y la otra con una larga serie de peticiones de equipos científicos de todo el mundo para observaciones del espacio profundo. Por ello, desde este pasado 31 de Julio, es la antena de 21 metros de diámetro de la Universidad Estatal de Morehead (Kentucky, EEUU), involucrada en el proyecto desde su mismo origen, la que se ocupa de las comunicaciones.

Con ella posiblemente se podrá mantenerse el contacto y la recepción de datos varios meses, quizás 1 año según los más optimismas. Más allá de esto dependerá de lo que Arecibo y la DSN puedan ofrecer, marcando el final definitivo de un proyecto que, aunque no consiguió su meta final de hacerla regresar de forma definitiva a La Tierra, no puede menos que ser considerado un éxito casi completo. Restablecer el contacto, activar sus instrumentos y tomar el control sobre su sistema de impulsión (aunque finalmente por la falta de Nitrógeno no fuera suficiente para alterar su trayectoria hasta el punto previsto) es un logro extraodinario, y cada uno de los datos científicos que la ISEE-3 nos envíe los próximos meses un testimonio de ello.

La experiencia de manejar una sonda interplanetaria.

Siempre con humor. Los asistentes al sobrevuelo de la ISEE-3 en el centro de control de la misión, conocido como McMoons por estar situado en un antiguo McDonals, despidiéndose de ella, siendo la segunda la más correcta con respecto a la posición de la sonda con respecto a ellos en ese momento. 

 

Vintage NASA Spacecraft Buzzes the Moon Today After 36 Years in Space

Waving Goodbye To ISEE-3