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Atardecer en Gale. Sol 942
Marte en profundidad.Sol 1003

viernes, julio 03, 2015

Las crónicas de Plutón (3): Un rojo mundo con 2 caras

Revelando sus 2 hemisferios y su extraordinaria diferencia.

Estamos ya a solo 10 días del encuentro con Plutón, la distancia se sigue reduciendo, y con ello su rostro se está definiendo cada vez con mayor rapidez, a un ritmo directamente proporcional al asombro y extrañeza que está generando entre el equipo científico de la New Horizons. Y es que el siguiente paso adelante, en que se han combinado las imágenes de LORRI, de gran resolución pero en blanco y negro, con los datos ofrecidos por Ralph, que permite vislumbrar sus colores, revela lo extraño de este pequeño mundo, y la sorprendente diferencia entre sus  hemisferios. Solo en común tono rojizo nos recuerda que estamos mirando al mismo mundo.

Los científicos todavía no han visto nada parecido a las manchas oscuras; su presencia ha despertado el interés del equipo científico de la New Horizons, debido a la consistencia notable en su espaciamiento y tamaño. "Es un rompecabezas, de verdad que no sabemos lo que son las manchas. No podemos esperar para saberlo!!", dijo el investigador principal de la misión, Alan Stern. "Es también desconcertante la dramática diferencia de colores y apariencia de Plutón en comparación con su más oscura y gris luna Caronte".

De todo ello destaca por encima de todo los "oscuros dedos" que vemos cerca del ecuador (hay que recordar que estamos viendo a Plutón desde una perspectiva polar), 4 manchas circulares de tamaño parecido, con zonas intermedias más brillantes. Hasta ahora parecía formar una sola zona oscura, pero el rápido aumento en la resolución de las imágenes permite ahora revelar que su morfología es mucho más compleja. Por desgracia están situadas en el "hemisferio escondido", aquel que estará mirando al lado contrario desde la perspectiva de la New Horizons durante las horas críticas del encuentro, así que nos deberemos conformar con las tomadas un día y medio antes del encuentro y las que se podrán hacer posteriormente, utilizando la luz "lunar" de Caronte como fuente de iluminación. 

Aunque tendremos buenas imágenes, no serán ni mucho menos de tanta resolución como aquellas tomadas del hemisferio opuesto, el que New Horizons verá en todo su esplendor. Pero este último también promete ser una "tierra de maravillas" científicas, según
Alan Stern. En realidad todo Plutón, así como Caronte, lo parecen. Más que nunca, ahora tenemos la sensación de estar a las puertas de un nuevo mundo.


La enorme diferencia entre de color entre Plutón y Caronte es evidente, y es uno de los misterios que tiene sorprendido a los científicos. Aunque las tonalidades no son exactamente las que veríamos con nuestros ojos, al incluir los infrarrojos, si que se aproximan lo suficiente para darnos una clara idea.

 Bienvenidos al nuevo planeta rojo.

El proceso detrás de estas nuevas imágenes en color, combinación entre las imágenes de LORRI y las de Ralph.

Plutón visto a lo largo de una rotación completa, que dura unos 6.5 días terrestres.

Plutón y Caronte el 1 de Julio, desde unos 15 Millones de Kilómetros.

Tritón visto por la Voyager 2, en 1989, durante su sobrevuelo de Neptuno. En algunas cosas se aspecto recuerda a lo que estamos viendo de Plutón, aunque aún es muy pronto para marcar una similitud clara.

New Horizons Color Images Reveal Two Distinct Faces of Pluto, Series of Spots that Fascinate 

jueves, julio 02, 2015

Las crónicas de Plutón (2): El camino está despejado

Finaliza la búsqueda de posibles amenazas en Plutón sin ningún resultado.

Luz verde para el encuentro tal y como estaba previsto. Después de siete semanas de detallados exámenes de las imágenes recibidas, buscando en ellas nubes de polvo, anillos o nuevas lunas aún desconocida, el equipo de New Horizons confirmó que la sonda permanecerá en su trayectoria original a través del sistema de Plutón, en vez de afrontar una gran corrección de rumbo para evitar cualquier peligro.

"Hemos dado un suspiro de alivio al saber que el camino parece estar despejado", explica Jim Green, director de ciencia planetaria de la NASA. "La recompensa en ciencia será más rica siguiendo la trayectoria de vuelo óptima, en lugar de tener que llevar a cabo observaciones desde una de las de reserva". Científicos de la misión han estado utilizando la cámara telescópica más poderosa de la nave espacial, LORRI, en busca de posibles peligros desde mediados de Mayo. La decisión mantener la nave en su curso original o adoptar una de las llamadas "SHBOT", diseñadas por si era necesario cambiar los planes iniciales, tiene este 4 de Julio su fecha límite, mas allá de la cual New Horizons estará ya demasiado cerca de Plutón para tener capacidad de maniobra suficiente, pero a efectos prácticos, ya que se necesita tiempo para analizar las imágenes, ademas de poder comunicarse con la sonda y enviarle las ordenes necesario, esta decisión cierra las puertas a este posibilidad.

"Al no encontrar nuevas lunas o anillos en realidad esta siendo una sorpresa científica para la mayoría de nosotros", explica el investigador principal Alan Stern del Southwest Research Institute (SwRI) en Boulder, Colorado."Pero como resultado, no se necesita un nuevo encendido de los impulsores para mantenerla alejada de los peligros potenciales. Presentamos estos datos a la NASA para su revisión y recibimos la aprobación para continuar en el amino y plan previsto.Tenemos "luz verde" para la mejor de nuestras trayectorias de encuentro planificadas".

El equipo de la New Horizons formaron un grupo de análisis de peligros en el 2011, después del descubrimiento de la cuarta luna (Kerberos), generara cierta preocupación por si la formación de cráteres en estas pequeñas lunas, o como origen de dichas lunas en si mismas por un gran impacto en Plutón, pudiera significar la presencia de un anillo de restos, ya que a las velocidades a la que se mueve la sonda incluso una partícula de tamaño de un grano de arroz podría ser fatal. Por ello, además de diseñar las SHBOT, se inició desde la propia sonda una amplia campaña de observación en búsqueda de amenazas. Las tomadas a finales de Junio (22,23 y 26) rebajaron las posibilidades de accidente, ya por debajo del 1%, aún más, suficiente para confirmar la ruta original.

Las puertas están abiertas, el camino despejado. Plutón y su sistema de pequeños mundos está ya al alcance de la mano.

Imágenes con 10 segundo de exposición tomadas por LORRI el 26 de Junio, las últimas analizadas. Caronte y las pequeñas lunas son claramente visibles, pero no hay indicios de nada más.

Las rutas alternativas o SHBOTs, diseñadas en caso de necesidad por si la original resultara demasiado peligrosa. Aunque más seguras no eran tan buenas desde el punto de vista científico, por lo que la decisión de seguir con la inicialmente prevista es la mejor de las noticias.

El camino está despejado. Plutón nos espera.

NASA’s New Horizons Spacecraft Stays the Course to Pluto

miércoles, julio 01, 2015

Las crónicas de Plutón

Nuevas imágenes, detección de Metano helado en la superficie, puesta a punto del Espectrógrafo Ultravioleta Alice y la última corrección de trayectoria antes del encuentro, últimas noticias desde la New Horizons.

Faltan ya menos de 14 días para que esta pequeña sonda sobrevuele el misterioso Plutón y su sistema de lunas. Afrontamos ya, después de 9 años de larga espera, el momento cumbre, y con ello los acontecimientos se están ya precipitando. Veamos las últimas noticias que nos llegan desde las profundidades, que nos llegan de forma lenta, dada las limitaciones en la capacidad de transmitir información de la sonda, tanto por su pequeño tamaño como por la gran distancia que ya la separa de La Tierra.

- Metano: La existencia de este elemento, congelado en la superficie, ya se conocía de observaciones anteriores desde La Tierra, pero el espectrómetro infrarrojo Ralph realizó su primera detección desde la New Horizons. "Pronto sabremos si hay diferencias en la presencia de hielo de metano de una parte de Plutón a otra", explica Will Grundy, del equipo de la New Horizons dedicado al estudio de la composición superficial de estos pequeños mundos. Gas inodoro e incoloro, y aunque en La Tierra (y quizás Marte) se le relaciona con la presencia de vida, el de Plutón es posiblemente primordial, heredado de la nebulosa solar de la que el sistema solar se formó hace 4.5 millones de años.

- Nuevas mágenes: LORRI sigue con su vista fijada en Plutón y Caronte, enviando nuevas fotografía. La animación que vemos en la parte superior esta conformada por tomas realizadas entre el 28 de mayo y 25 de junio de 2015. Durante ese tiempo la distancia disminuyó casi el triple, desde alrededor de 56 millones de kilómetros a 22. A medida que gira, este muestra una superficie con fuertes contrastes, dominado por un hemisferio norte brillante, con una banda discontinua de material más oscuro a lo largo del ecuador. Caronte tiene una región polar oscuro, y hay indicios de variaciones de brillo en las latitudes más bajas.

- Despertando a Alice: Sólo horas después de su sobrevuelo, el 14 de julio, New Horizons observará a Plutón mientras este eclipsa el lejano Sol. La luz que atraviese la tenue atmósfera del planeta será captada por el espectrógrafo ultravioleta Alice, que tendrá unos breves instantes para realizar estas observaciones, críticas para entenderla en profundidad. Por ello, el 16 de junio, realizó con éxito una prueba preparatoria observando a nuestra estrella (ahora situado a unos 5000.000.000 de kilómetros de distancia). El espectro solar obtenido se utilizará para interpretar sus observaciones de la atmósfera de Plutón

- Acelerando hacia su destino: Este pasado día 30 de Junio New Horizons realizó un pequeño encendido de los impulsores, que aumento la velocidad en 27 Centímetros por segundo, con el objetivo de ajustar aún más la hora y el lugar del punto de máxima aproximación a Plutón, situado a unos 12.500 kilómetros por encima de la superficie. Fue la más pequeña de cuantas realizadas desde su lanzamiento, y posiblemente la última que afrontará la sonda antes del 14 de Julio.

Si bien puede parecer un cambio insignificante para un vehículo que se mueve a más de 55.000 Kilómetros/Hora, sin esta ligera aceleración New Horizons habría llegado 20 segundos tarde y 184 kilómetros del punto previsto desde donde se estudiará las propiedades de la atmósfera de Plutón mediante el envío de señales de radio, que la atravesará y seguirán su camino hasta las antenas terrestres. Y para ello hay que ser extremadamente preciso. En realidad el tiempo y la precisión serán fundamentales para todas las observaciones de New Horizons, ya que los comandos necesarios se almacenan en los ordenadores de la sonda y programados para que ejecuten en los momentos exactos.

"Realmente estamos ya al final del camino, y cada día será mejor y más emocionante", afirmaba el directos de la misión New Horizons Glen Fountain. Las crónicas de Plutón prometen ser, a medida que se aproxime el momento cumbre, cada vez más intensas y cargadas de emociones. Disfrutemos del momento, de lo que significa explorar un mundo completamente nuevo y nunca visitado, de ser los nuevos pioneros que avanzan hacia horizontes desconocidos.

La aproximación a Plutón y Caronte, del 28 de Mayo al 25 de Junio.

El espectro solar observado por Alice. Se utilizará como base para interpretar el que se obtenga de la luz solar que cruce la atmósfera de Plutón y sea capado por este instrumento durante los instantes en que el pequeño planeta eclipse a nuestra estrella.

La posición de Ralph, que además de ofrecernos fotografías en color de Plutón, también lo hará en el espectro infrarrojo. La imagen aquí insertada, en falso color, delata la presencia de Metano congelado en la superficie.

El centro de operaciones de la misión New Horizons durante la más reciente corrección de trayectoria, posiblemente la última antes del encuentro del 14 de Julio.

¿Un enorme cráter en la superficie de Plutón? Un posible casquete polar en el centro de la imágen? Poco a poco al principio, pero ahora de forma cada vez más acelerada, vamos desvelando los detalles de este pequeño mundo. 

New Horizons Update: Methane Detected; New Images of Pluto and Charon; Sunrise/Sunset Observations 

New Horizons ‘Speeds Up’ on Final Approach to Pluto

martes, junio 30, 2015

La medianoche del segundo 60

Conociendo un poco mejor el motivo por el cual este 30 de Junio tendrá un segundo extra.

La rotación de La Tierra se está frenando lentamente, y por ello es necesario añadirlos cada cierto tiempo, para compensar esta desviación. Así se explican en muchos medios que este 30 de Junio tenga oficialmente un segundo más de duración. No es totalmente falso, ya que ciertamente es este proceso natural el motivo último de tal maniobra, pero puede llevar a la errónea conclusión de que el día se está alargando tal espacio de tiempo, y además de forma acelerada, ya que estos "segundos añadidos" se llevan insertando de forma frecuente, varias decenas desde que se instauró en 1972. En realidad la rotación terrestre se frena, por acción de las mareas lunares, a razón de unos 2 milésimas de segundo por siglo, apenas un instante imperceptible no solo para una persona a lo largo de toda su vida, sino incluso abarcando toda la historia de la civilización humana. A no ser, claro está, de que dispongamos de los instrumentos adecuados para realizar mediciones tan precisas.

¿Y entonces cual es el motivo por el que se insertan estos segundos extra, si en realidad el día no se alarga ni mucho menos en tal proporción? Estrictamente hablando un día dura 86,400 segundos, de acuerdo con el estándar de tiempo que la gente usa en su vida diaria - Tiempo Universal Coordinado, o UTC -, también conocido como "tiempo atómico", ya que establece la duración del segundo a partir de las extremadamente precisas y predecibles transiciones electromagnéticas en los átomos de cesio. Tan fiable que el reloj de cesio tiene una precisión de un segundo en 1.400.000 años.

Sin embargo, el día solar medio - la duración media de un día, basado en el tiempo que tarda la Tierra para girar y el Sol en regresar el mismo punto del firmamento, es de de 86,400.002 segundos (y es aquí donde entra en juego esas 2 milésimas de segundo de pérdida real), algo que puede parecer insignificante, en realidad lo es, pero si esta pequeña discrepancia se repite todos los días durante un año entero, acabaría sumando casi un segundo. De ahí que sea necesario estos ajustes o segundos extras, casi anualmente, para hacer que ambos "relojes" estén de nuevo en sintonía. Se calcula que el día solar no dura 86,400 segundos desde 1820.

Casi, pero no siempre, ya que las cosas no son tan sencillas. Dejando de lado el efecto permanente de las mareas lunares, la longitud del día se ve influido transitoriamente por muchos otros factores: La variaciones climáticas estacionales, la dinámica del núcleo interno del planeta (durante períodos de tiempo largos), las variaciones en la atmósfera y los océanos, las aguas subterráneas, así como el hielo existen en los polos (en períodos de tiempo de meses a décadas). Variaciones atmosféricas debido a El Niño pueden causar, por ejemplo, que la rotación de la Tierra se frene 1 milisegundo.

Eso implica que la necesidad o no de añadirlos no es tan predecible como nos gustaría. A partir de 1972, cuando se implementaron por primera vez, hasta 1999, se han añadido segundos a un promedio de cerca de uno por año. Desde entonces, se han vuelto menos frecuentes. El de este 30 de junio será el cuarto que se añade desde 2000. Los científicos no saben exactamente por qué se han necesitado un menor número últimamente. A veces, los acontecimientos geológicos repentinas, tales como terremotos y erupciones volcánicas, pueden afectar a la rotación de la Tierra en el corto plazo, pero el panorama es más complejo. Nuestro planeta es como una peonza sujeta a infinidad de factores que influyen en su giro. Las mareas lunares es el más importante, claro está, pero detrás de el hay muchos otros quizás más transitorios, pero que dejan también su huella en el baile terrestre.

Es necesario por tanto monitorizar la rotación terrestre, para lo cual se una la técnica conocida como Very Long Baseline Interferometry (VLBI), en que se usan fuentes de radio astronómicas, como los quasars, para, midiendo el momento en que su señal llega a cada una de las estaciones distribuidas por todo el planeta para hacer los cálculos necesarios.

Por lo general, el "segundo extra" se inserta el 30 de Junio o el 31 de Diciembre. Normalmente, el reloj se movería desde las 23:59:59 a las 00:00:00 al día siguiente, pero este 30 de junio, UTC se moverá de 23:59:59 a 23:59:60, y luego a las 00:00:00 del 1 de Julio, aunque en la práctica muchos sistemas simplemente son apagados durante este segundo antes de reiniciar su actividad, ya que se considera más seguro que el añadido directo del 23:59:60, que en el pasado han sido todo un desafíos para algunos sistemas informáticos, generando algunos llamamientos a abandonar esta práctica por completo. Una de las razones es que, como hemos visto, no se puede anticipar con mucha antelación. La discusión sigue abierta.


Nada de esto tiene efectos prácticos en nuestra vida diaria, y solo aquellos que lo sepan y se fijen se darán cuenta de que hoy existirá un extraño segundo 60 antes de saltar al día siguiente. Un fantasmal instante en el tiempo fruto, en última instancia, de una rotación terrestre que se frena muy gradualmente, pero que como hemos visto, en realidad una discrepancia fruto nuestra propia forma de medir el tiempo y el valor de las unidades que utilizamos. Quizás sería hora de adaptarse a los nuevos tiempos de un mundo imperceptiblemente más lento que hace 100 años.

Bienvenidos al día en que existió un segundo 60 en la medianoche.

Las mareas que La Luna provoca en los océanos terrestres provocan, al entrar en fricción con el fondo marino, el lento proceso de frenado de la rotación de la Tierra, mientras que la energía perdida por ella la gana la Luna, lo que la aleja de nosotros unos 3 Centímetros al año. Este efecto era mayor en el pasado, cuando estaban mucho más cerca, y será más lenta en el futuro, a medida que la distancia aumente.

Midiendo la Tierra con los Quasars.

NASA Explains Why June 30 Will Get Extra Second

lunes, junio 29, 2015

Post Vintage (145): Cuestión de inercia


Es una imagen ya convertida en todo un símbolo de la carrera espacial. Los habitantes de la ISS flotando libremente dentro de la ya enorme estación, una pequeña ciudad en órbita que resulta lo más parecido que tenemos, en el mundo real, a las naves espaciales de muchas películas de ciencia ficción. Ciertamente da la sensación de que estar en ella es como vivir en un oasis de silencio, tranquilidad, quietud, alejados de un mundo donde todo parece ir, en ocasiones, demasiado deprisa.

Sabemos, pero, que todo esto es una simple ilusión fruto de la ausencia de puntos de referencia, y que aquellos que viven en la ISS son, de hecho, los seres humanos que se desplazan a mayor velocidad, de toda la Humanidad y de toda la Historia, a más de 27.700 Kilómetros/Hora, lo que les permite completar unas 9 veces la vuelta a La Tierra al día, con la consiguiente sucesión de salidas y puestas del Sol. Realmente no lo parece viendo los vídeos que continuamente nos llegan desde ella, ¿verdad?

Esta velocidad extrema no es percibida por los que están dentro de la estación por la misma razón que no la notamos nosotros cuando viajamos en avión. Todo, incluido su contenido (aire, aparatos, personas, ect..) se mueve al mismo ritmo, y por tanto la velocidad relativa entre ellos es 0, lo que produce la sensación de ausencia de movimiento. Y es que hay que recordar siempre que no notamos la velocidad, sino su variación (acelerando o frenando), y que cuando es estable cualquier percepción de ella desaparece.

Un ejemplo de todo ello es el vídeo superior, protagonizado por Mike Fossum, Satoshi Furukawa y Sergei Volkov, grabado durante uno de los episodios de encendido de los impulsores de la ISS, que se realizan cada cierto tiempo para hacer que la estación, que poco a poco pierde altura debido a la débil pero no inexistente fricción atmosférica, vuelva a ganar altura, una operación imprescindible para mantenerla en órbita.

La aceleración tiene, como vemos, efecto sobre los tres astronautas, que notan la ligera inercia resultante. Lo suficientemente pequeña para no representar un riesgo para su integridad, pero lo suficientemente intensa para dejarse nota y ofrecernos esta pequeña y divertida clase de física aplicada. Además de recordarnos que, lejos de esa aparente tranquilidad que parece vivirse en la ISS, no deja de ser un bólido que se mueve sobre nosotros a velocidades vertiginosas.

Viajando a velocidades que rondan los 27.700 Kilómetros por Hora, la ISS completa 9 vueltas a la Tierra al día, pero incluso así, la distancia hace que realmente no tengamos esa sensación.

Video: What’s It Like Inside the Space Station During a Re-boost?

domingo, junio 28, 2015

El duro camino al espacio

Space X afronta su primer gran fracaso, con la pérdida de un Falcon 9 y la Dragon que transportaba.

Viajar al espacio no es una tarea sencilla, aunque la extrema profesionalidad de todos los implicados en un lanzamiento hace que la gran mayoría lo logren con una facilidad engañosa. Pero al final toda agencia estatal o compañía privada, no importa lo positivos que sean los antecedentes, debe afrontar tarde o temprano un desastre, la perdida de vehículos, y en el peor de los casos tripulantes, algo tan inevitable cuando se trata de operaciones donde tantas cosas pueden ir mal, y cualquiera de ellas potencialmente fatales. Y ahora le llegó la hora a Space X.

18 vuelos con éxito había protagonizado hasta ahora el Falcon 9, de los que 6 fueron misiones de reabastecimiento a la ISS. Sin embargo el que debía ser el 7º vuelo a la estación espacial quedó truncado 139 segundos después del lanzamiento, cuando el cohete se desintegró, parece ser que por una sobrepresión en el depósito de Oxígeno líquido de la segunda etapa. Aunque la Dragón pudo haber sobrevivido, según se intuye en algunas imágenes, debió terminar estrellándose en el Atlántico. El estudio de los datos continúa para intentar aclarar las causas y tomar las medidas correctoras para el futuro, donde se incluyen vuelos tripulados.

Para la ISS, que cuenta con suministros que le permitirían sostener a su tripulación hasta Octubre en caso necesario, y que tiene prevista la llegada de una nueva Progress la próxima semana, así como del carguero japonés HTV en Agosto, este accidente no representa una amenaza para su actividad, aunque se han perdido equipos, experimentos científicos, nuevas cámaras de alta definición para el estudio de meteoros y una serie de CubeSats que deberán ser repuestos en siguientes vuelos. Dolorosa es la perdida de IDA-1 (International Docking Adaptor) uno de los primeros pasos de la NASA hacia el desarrollo de un sistema de acoplamiento universal. En Diciembre un segundo IDA volará hacia la ISS.

Más serio es el problema para Space X, que además ve como el que debería haber sido el tercer intento de aterrizaje suave del Falcon 9 fracasa de la peor manera imaginable. Un golpe a un prestigio ganado a base de éxitos de la que tendrá que trabajar duro para recuperar en todo su esplendor.

La pérdida de Dragón completa una auténtica "triología" del desastre, en que junto a esta nave, se perdieron, en un lapso de tiempo relativamente reciente la Cygnus de Orbital Sciences y la Progress-59, todas ellas vehículos no tripulados que tenían como misión en transporte de suministros a la ISS. Esperemos que después de la tormenta regrese la calma, y que nuevamente se restablezca la tranquilidad y los éxitos en el tráfico entre la Tierra y la Estación Espacial.

El lanzamiento al completo. La explosión ocurre en el minuto 23:40 del vídeo.
Un mal día para Elon Musk.

Una Progress y una HTV, rusa y japonesa respectivamente, deberán hacer regresar las aguas a su cauce después de tanto desastre.

SpaceX’s Falcon 9 fails during launch following second stage issue

sábado, junio 27, 2015

Preguntas sobre Philae


Desde el emocionante anuncio de que este pequeño módulo de aterrizaje, que Rosetta "lanzó" hacia la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, había despertado después de 7 meses de silencio, y que se había realizado un primer contacto el 13 de Junio, pocas noticias más hemos tenido sobre el y su estado. Esperando quizás que pronto dispusiéramos nuevos datos científicos y las primeras fotografías tomadas después de su reactivación, este casi silencio puede transmitir pesimismo y la sensación de que algo no va bien. La simple realidad que las cosas no son tan sencillas, que hay mucho que hacer para logar ponerse de nuevo en marcha y que desde ese día los equipos de la ESA no están dejando de trabajar intensamente para lograrlo.

Desde el Blog oficial de la misión Rosetta nos llega ahora un pequeño resumen, en forma de preguntas y respuestas, sobre la situación actual, los obstáculos que se están encontrando (comunicaciones inestables y un aumento de la actividad cometaria que dificulta a la sonda poder aproximarse mucho más) y los pasos que se están siguiendo para intentar superarlos y confirmar definitivamente el regreso de Philae como una módulo activo capaz de retomar su actividad científica.

-¿Cuando se han hecho los contactos?

Los días 13, 14, 19, 20, 21, 23, y 24 de Junio, pero fueron intermitente durante esos periodos de contacto. Por ejemplo, el contacto el 19 de junio era estable, pero se dividió en dos períodos cortos dos minutos cada uno. Por el contrario, el contacto el 24 de Junio comenzó a las 17:20 UT (a bordo de Rosetta) y corrió durante 20 minutos, pero la calidad de la relación era muy irregular y se recibieron sólo alrededor de 80 paquetes de telemetría. Antes de esto, el Martes 23 tuvimos 20 segundos de contacto, pero no se estableció ningún vínculo estable y por lo tanto no se recibieron datos de telemetría. 

-¿Con qué frecuencia Rosetta y Philae tratan de hacer contacto?

El cometa gira con un período de 12,4 horas y por lo tanto la ubicación de Philae no siempre es visible para Rosetta. En términos generales, hay dos oportunidades cada día terrestre, pero su duración depende de la orientación de la antena de transmisión del módulo y la ubicación de la sonda a lo largo de su trayectoria. Del mismo modo Philae no siempre dispone de luz solar, y por lo tanto no siempre generar suficiente energía a través de sus paneles solares para recibir y transmitir señales. Por el momento, las ventanas de contacto previstos varían entre unas pocas decenas de minutos y un máximo de tres horas.

-¿Por qué nos preocupamos por una conexión estable?

Los datos se guardan en dos memorias masivas a bordo de Philae, y con el fin de descargarlos de la manera más eficiente posible, es deseable una "llamada" con una duración estable de unos 50 minutos. Se pueden necesitar unos 20 minutos para que los datos de ambas sean enviados a Rosetta, y se necesita más tiempo para confirmar que un vínculo estable ha sido adquirido en el primer lugar, y también por la posibilidad de subir nuevos comandos. 

-¿Puede el módulo de aterrizaje funcionar con estos cortos enlaces de comunicaciones?

Sí, pero esta situación no es ideal, ya que tiene un impacto en el tiempo total disponible para realizar operaciones científicas. Eso es porque cada vez que se inicia una nueva secuencia, se necesitará más tiempo para obtener los datos científicos acumulados y liberar almacenamiento a bordo antes de nuevos comandos podrían ser subidos y posteriormente ejecutados.

-¿Que podría estar afectando el enlace desde el punto de vista de Philae?

-La disponibilidad de energía en cada momento, necesaria para tener sus receptores y el transmisor encendido, y que debe coincidir con el momento en que Rosetta la sobrevuele.

-Su ubicación y orientación, que determina cómo se proyectan al espacio sus señales de radio, así como la accidentada topografía accidentada que la rodea y que podría estar distorsionándola.

-El estado de salud del módulo: Errores en las distintas unidades a bordo también podrían afectar las posibilidades de lograr un vínculo estable.

-¿Que podría estar afectando el enlace desde el punto de vista de Rosetta?

-Distancia al cometa: Lógicamente, cuando más lejos se encuentren uno del otro la señal disminuye, pero con el cometa aproximándose a su punto de máxima actividad resulta complicado acercarse más sin poner la sonda en peligro.

- Orientación: La antena dedicada al contacto con Philae no es orientable y no suele apuntar directamente hacia el cometa, lo que reduce la fuerza de la señal recibida. Además algunas observaciones científicas que está realizando Rosetta requiere que centre su atención fuera del núcleo propiamente dicho, pero se están tomando medidas para evitar esa situación durante posibles contactos. 

-¿Podemos cambiar alguno de estos factores?

Hasta que se logre un vínculo estable entre la sonda y el módulo de aterrizaje, y se le puedan enviar nuevos comandos, es evidente que no es posible "ajustar" los parámetros de este último. Por lo tanto, los esfuerzos actuales se centran en la mejora de los factores relacionados con Rosetta Sin embargo, esto no es sencillo, ya que el equipo de operaciones de la nave espacial debe mantener la seguridad de la nave como su más alta prioridad, especialmente en un momento en que el cometa se está volviendo más y más activo. 

-¿Qué tan cerca puede Rosetta llegar del cometa sin peligro?

Para navegar utiliza sus rastreadores de estrellas, que le permite determinar su orientación en el espacio, y así mantener sus instrumentos y la antena de alta ganancia apuntado en la dirección correcta. Sin embargo, en el ambiente polvoriento que ahora la rodea, partículas de polvo individuales pueden imitar estrellas, por lo que es difícil para los rastreadores operar con eficacia. Si no son capaces de determinar la orientación de la nave, esta entra en modo seguro. En el peor de los casos, si se pierde el contacto con La Tierra, Rosetta entraría en un modo autónomo del que podría necesitarse de días o semanas para hacerla salir.

El entorno del cometa 67P está demostrando ser más polvoriento de lo que estimaba cuando Rosetta fue construida, y por lo tanto, desde Marzo, ha estado volando a unos 200 km de distancia para evitar problemas. Igualmente se sigue ahora una "trayectoria del terminador", con la cual la sonda se desplaza sobre la frontera entre el día y la noche, con la cual se mejoran las condiciones de visibilidad.

Gracias a ello, e intentando mejorar las comunicaciones con Philae, se está intentando llevar al límite las posibilidades de la sonda, realizando aproximaciones de hasta 165 Kilómetros, aunque nuevamente el polvo se convierte entonces en un problema serio para sus sistemas de orientación. El 30 de Junio se descenderá un poco más, hasta los 160 Km y se evaluará como responden los rastreadores de estrellas. 

-¿Cuánto tiempo va a tomar resolver la situación?

Este es un proceso en tiempo real muy dinámico, y por lo tanto es difícil predecir cuándo podríamos tener finalmente un enlace estable entre Rosetta y Philae. Los equipos están trabajando en un programa de planificación de trayectoria de corto plazo, que se actualiza todos los días lunes y jueves. Los cambios en la trayectoria de Rosetta se hacen en función de la información más reciente que se dispone del módulo de aterrizaje y el rendimiento de los rastreadores de estrellas. Además, los representantes del equipo Rosetta, del Lander Control Centre, en Colonia, y el del Lander Science Operations and Navigation Centre, en Toulouse discuten a diario el estado más reciente de cualquier evento de comunicación módulo de aterrizaje.

Paciencia. Hemos esperado 7 meses para verla regresar, podemos esperar un poco más.

Rosetta and Philae: Searching for a good signal

viernes, junio 26, 2015

El resplandor de un nuevo mundo

Las más recientes imágenes de New Horizons muestran una gran mancha resplandeciente en Plutón.

Ceres se está haciendo famoso por sus sorprendentes y aún no del todo explicados puntos brillantes, especialmente el más luminoso de todos ellos, en realidad una pequeña constelación reunidos en el interior de lo que parece un cráter y que se sigue resistiendo, incluso con la sonda Dawn orbitando este pequeño mundo a solo ya 4.400 Kilómetros de altura. Pequeños misterios que hacen de la exploración interplanetaria algo aún más emocionante.

Y Plutón, el "mundo misterioso" por excelencia (al menos hasta el 14 de Julio) parece que no quiere ser menos que su pequeño camarada de la familia de los planetas enanos. Así lo muestran las más recientes imágenes llegadas desde la New Horizons, a solo ya 22,9 millones de kilómetros de distancia y 18 días de viaje. Si fotografías anteriores, ya se intuía que la superficie debía tener una enorme variedad de terrenos, lo que estaba detrás del aparente caos de zonas brillantes y oscuras, ahora algo nuevo aparece ante los ojos de la sonda: Una extensa zona brillante, posiblemente el reflejo de la luz solar en una superficie muy reflectante, más que cualquier otra de este mundo.

Aunque las imágenes están aumentadas por un factor de 10 y se les aplica técnicas para resaltar aún más los detalles, lo que se puede traducir en la aparición de "fantasmas", objetos no reales, no parece ser este el caso, y la posibilidad de que sea solo un píxel en blanco, quizás fruto del impacto de una partícula contra el detector de la cámara, también se puede descartar, ya que aparece en 2 imágenes distintas tomadas con 30 segundos de diferencia. La forma es más discutible, ya que abarca poco más que un píxel ante los ojos de LORRI (ahora mismo la totalidad de Plutón abarca unos 24), por lo que puede variar notablemente según donde apunte exactamente la cámara, pero el brillo es real, quizás el doble del terreno que lo rodea.

Dado su posición, cerca del Polo Norte, podríamos estar viendo su casquete polar, en este caso de Nitrógeno congelado. Es la explicación más probable, aunque también existen otras alternativas, como un gran impacto reciente, algún fenómeno atmosférico o una acumulación de material de una tonalidad diferente al resto. Deberemos esperar unos días para que el aumento de resolución para tener una respuesta a este nuevo enigma, uno más de los que rodean a este pequeño reino de los misterios. Nos esperan días emocionantes en este pequeño reino de los misterios.

Una de las imágenes recién llegadas desde la New Horizons, con el oscuro Caronte, el más luminoso Plutón y la extensa zona brillante destacando sobre su rostro. Posiblemente hielo polar, Nitrógeno congelado, pero no se descartan otras posibilidades.

Todos listos y preparados. Ya falta muy poco para el momento soñado por todos aquellos que crecimos con Plutón como el 9º y último planeta.

Ultimas declaraciones de Ceres: "Plutón, mira que eres envidioso!!!" 

What Is Glittering at Pluto’s North Pole?

jueves, junio 25, 2015

Bajo el luminoso cielo de Plutón

¿Como de brillante es un día en este mundo remoto?

"El sol estaba en frente de mí - No me di cuenta de lo que era al principio; parecía no más grande que Venus o Júpiter desde la Tierra (aunque mucho más brillante). Al no tener ningún disco visible no podías estar seguro" ("Have Space Suit—Will Travel",1958). "Y-, por tanto, qué tipo de planeta podemos esperar que sea? -Uno miserablemente frío. El Sol está tan lejos que parecerá sólo otra estrella" ("World's Fair 1992",1977).

Hace no tantos años, cuando se quería representar a este lejano mundo, tanto en las historias de ficción como en los libros de astronomía, una de las imágenes más habituales era colocar un Sol extremadamente tenue en su firmamento, ya que no dejaba de ser una forma de plasmar su lejanía. En no pocos se decía que desde la superficie de Plutón este primero parecería simplemente otra estrella. Más brillante que ninguna otra, cierto, pero poco más. Un mundo de oscuridad casi total, una visión que encajaba perfectamente con la ida de la frontera final que representaba en ese momento.

¿Pero hasta que punto es cierta esa idea tan arraigada? El simple hecho de que sea visible a través de telescopios lo suficientemente potentes ya debería haber sido lo bastante indicativo que recibe bastante más luz de lo que imaginamos, ya que de lo contrario sería invisible a nuestros ojos. Pero las viejas ideas, repetidas durante tanto tiempo de generación en generación, nunca mueren del todo. Plutón, que durante tanto tiempo fue como un lugar remoto, marcando frontera misma del Sistema Solar con el espacio interestelar,  no es una excepción.

La realidad es bastante más brillante. Ciertamente el Sol es mucho, pero mucho más tenue desde Plutón de lo que lo vemos desde la Tierra, pero en nuestro planeta lo es tanto que incluso mirarlo directamente, aunque solo sea un instante, puede ser peligroso para nuestros ojos. Utilizando la luz que disfrutamos en una noche de Luna Llena como unidad de medida, es aproximadamente 400.000 veces más brillante. En Plutón, de media (ya que su órbita es muy elíptica), su resplandor es unas 1.000 veces inferior. Eso deja un Sol que ilumina la superficie de este mundo gélido con una intensidad medida equivalente a unas 400 veces la Luna Llena (aunque sube hasta 500 en el Perihelio y desciende a 150 en el Afelio).

Y eso no es poco. En una noche de Luna Llena podemos ver con cierta claridad lo que nos rodea, incluso en lo más profundo de la noche, y hay suficiente luz para leer un libro (o una tablet, con los tiempos que corren). Multiplicamos eso por 400 y el resultado es un lugar ciertamente lejos de los luminosos días terrestres, pero ni mucho menos cubierto por las sombras. Para hacer un nuevo equivalente con lo que vivimos en La Tierra, el nivel de iluminación en el mediodía "plutoniano" sería como el que tenemos pocos minutos después de que el Sol se ponga por detrás del horizonte, o en un día muy cubierto de densas nubes. Si alguien se instalara en Plutón no debería preocuparse por la iluminación, al menos durante el día, y en poco tiempo sus ojos, que tienen una gran capacidad de adaptación a los ambientes de baja luminosidad, se habrían acostumbrado a ello, hasta el punto que si volviera a casa, al principio le costaría adaptarse a un ambiente para el sobrecargado de luz.

Otro ejemplo: New Horizons observará el hemisferio de Plutón en ese momento sumido en la oscuridad nocturna utilizando la luz solar reflejada por Caronte. Eso está lejos de la idea del Sol convertido en una estrella más, apenas distinguible de las demás. Justo al contrario, aunque ciertamente ya no apreciaríamos su disco, seguiría brillando tanto que miralo directamente posiblemente sería igualmente peligroso para nuestros ojos.

Ambos son lugares oscuros si los comparamos con La Tierra, inundada de luz, pero distan de ser los lugares sumidos en las tinieblas que podemos imaginar. En sus firmamentos el Sol puede parecer poca cosa comparado con el que vemos en el nuestro, pero sigue siendo un astro que domina, ilumina y marca el ciclo de sus estaciones, no una estrella más apenas distinguible de las demás. Plutón y Caronte siguen siendo, y cualquiera que viviera en ellos lo tendría claro, miembros de la familia solar.

"El tiempo de Plutón", un programa de la NASA que te permite saber en que momento las condiciones de iluminación de tu ciudad o punto de residencia equivale al de un día en este mundo lejano. 

Pluto Time 

BAFact math: How bright is the Sun from Pluto?

miércoles, junio 24, 2015

Soñando con el mejor de los finales

La misión Rosetta, prolongada hasta Septiembre de 2016 y con la posibilidad de que termine su vida útil aterrizando suavemente en el cometa.

Mientras siga funcionando, hay que seguir exprimiendo hasta la última gota de ciencia posible, antes de que el inevitable paso del tiempo y las duras condiciones ambientales pongan punto final a su vida. Esta es la postura más lógica que cualquier misión interplanetaria suele adoptar, dado que con todo el tiempo y dinero invertido en hacerla realidad, pretender desconectarla cuando sigue operativa y capaz de seguir ofreciendo rendimiento científico parece a todas luces absurdo. La historia nos muestra que, efectivamente, las misiones interplanetarias han terminado su misión cuando dejan de funcionar o ya no son capaces de seguir cumpliendo sus objetivos, pero lejos de ser algo que se da por supuesto, no son pocas las ocasiones en que este es el resultado de la lucha de sus equipos en tierra, ejerciendo presión a todos los niveles, incluida política, para parar los pies a los que, por motivos presupuestarios, están siempre con las tijeras en mano con ganas de cortar su financiación.

Opportunity y la curiosa obsesión, tanto el año pasado como este actual, por parte de la Casa Blanca y el administrador de la NASA,de intentar dejar a 0 su presupuesto (que es lo mismo que exigir que lo desconecten), y solo bloqueado por la presión de los científicos y otras instituciones a nivel político, dejan claro que prolongar la vida activa de una sonda, por bueno que sea su estado, no es tan sencillo como parece.

Por ello es siempre una buena noticia cuando se confirma que uno de nuestros exploradores interplanetarios seguirá con nosotros mucho más tiempo del inicialmente previsto. Este es el caso de Rosetta, que acaba de recibir la confirmación de que seguirá en activo y con el presupuesto necesario para cubrir toda su actividad científica hasta Septiembre de 2016, cuando se estima que ya no recibirá la energía solar necesaria para operar sus instrumentos científico. Así lo decidió recientemente el Comité para el Programa Científico de la ESA

"Es una gran noticia para la ciencia", explica Matt Taylor, Científico del Proyecto Rosetta para la ESA."Tendremos la oportunidad de estudiar cómo se apaga la actividad del cometa a medida que se aleja del Sol, y podremos acercarnos todavía más a su núcleo para recoger una información sin precedentes. Al comparar los datos del antes y el después del paso por el perihelio, podremos comprender mucho mejor el ciclo de vida de un cometa". 

Churyumov-Gerasimenko alcanzará el punto de su órbita más próximo al Sol (conocido como perihelio), el próximo día 13 de agosto. Rosetta ha estado observando cómo aumenta la actividad a lo largo del último año, y el poder continuar su estudio durante el año posterior ofrecerá una imagen mucho más completa de cómo cambia el cometa a lo largo de su órbita. Los datos recogidos por Rosetta durante esta nueva fase también serán de gran utilidad para contrastar las observaciones realizadas desde la Tierra. Actualmente el cometa se encuentra muy cerca de la línea Tierra-Sol, por lo que resulta muy difícil observarlo desde nuestro planeta.
 
Tras el paso por el perihelio la actividad del cometa comenzará a disminuir, lo que permitirá a Rosetta volver a acercarse a su núcleo para estudiar cómo han cambiado sus propiedades durante su breve "verano". Un "antes y después" sin duda de gran valor para los estudiosos de estos cuerpos celestes, en que la experiencia adquirida por su equipo de control será de gran valor, permitiendo maniobras más arriesgadas, entre las que destacarían sobrevolar la cara nocturna del cometa para observar la actividad del plasma, el polvo y el gas en esta región, y recoger muestras del polvo expulsado cerca del núcleo.  

A medida que la sonda y el cometa se alejen del Sol, llegará un punto en el que Rosetta dejará de recibir la energía solar necesaria para operar de forma eficiente y segura, similar a la situación experimentada en junio de 2011, cuando la sonda permaneció en hibernación 31 meses mientras completaba el tramo más remoto de su viaje, en las cercanías de la órbita de Júpiter

Sin embargo, en este punto,ya habrá agotado la mayor parte de su combustible, necesario para mantener su capacidad de maniobra,  por lo que no tendrá sentido hacerla entrar de nuevo en modo de hibernación. Por ello se plantea ya una opción alternativa, un final espectacular que ponga un punto y final digno de Rosetta: "Como estamos viajando junto al cometa, la forma más lógica de terminar esta misión es mandarla hacia su superficie", explica Patrick Martin. No para estrellarse, sino para posarse suavemente en la superficie, algo posible por el extremadamente débil campo gravitatorio del 67P/Churyumov-Gerasimenko.

"Todavía tenemos mucho trabajo por delante para poder confirmar si es posible terminar la misión de esta manera. Primero hay que ver cómo se encuentra la sonda tras el paso por el perihelio, y cómo se comporta en las inmediaciones del cometa, y luego trataremos de determinar en qué lugar de su superficie podríamos aterrizar". Si se llegase a desarrollar esta propuesta, la sonda pasaría unos tres meses descendiendo en espiral hacia la superficie del cometa, continuando las operaciones científicas, lo que haría posible recoger nuevos datos a unas distancias sin precedentes. Sin embargo, es muy improbable que la sonda sea capaz de continuar su misión y de enviar datos a la Tierra tras aterrizar en el cometa, por mucho que permanezca intacta, marcando así el final de una de las misiones de exploración espacial con más éxito de la historia.

Así, después de haberse separado hace tanto tiempo, Rosetta y Philae se reunirían de nuevo, juntas para siempre, ahora como parte de este pequeño fragmento de la historia del Sistema Solar. Sin lugar a dudas sería el mejor de los finales.

Afloramientos de hielo, un proceso inesperado que provoca la rápida disociación de las moléculas de agua y de dióxido de carbono emitidas por el núcleo del cometa, mapa de la emisión de Vapor de agua y seguimiento de fragmentos del núcleo viajando hacia las profundidades del espacio, algunos de los últimos descubrimientos y logros de Rosetta. Una aventura de descubrimiento científico que seguirá hasta Septiembre de 2016.

Posición actual de Rosetta, siguiendo al cometa en su camino hacia el Perihelio. La misión debería haber terminado a finales de 2015, pocos meses después, pero ahora se prolongará 9 meses más a partir de este punto, hasta que la luz solar no sea suficiente.

El aterrizaje suave de una sonda en un pequeño cuerpo celeste como forma de terminar su vida activa no será, si finalmente esta es la decisión, algo único en la historia. La pequeña sonda NEAR terminó, en 2001, sus días posándose en la superficie de Eros, e incluso sobrevivió y siguió en contacto con La Tierra, hasta que finalmente la Red de Espacio Profundo de la NASA dejó de darle cobertura. Y allí permanece. 

Prolongada la mision de Rosetta